Avant qu’un astéroïde n’efface les dinosaures, un énorme volcan a empoisonné presque tout sur Terre

L'age de pierre

Il y a un peu plus de 66 millions d’années, le destin de la Terre a radicalement changé avec l’arrivée d’un astéroïde massif qui s’est abattu sur ce qui est l’actuelle péninsule du Yucatan au Mexique. Ce fut un impact dévastateur qui éjecta des matériaux dans l’atmosphère de la Terre, enveloppa une grande partie de la planète dans l’obscurité et provoqua l’extinction massive d’un nombre incalculable d’espèces. Il est difficile de dire à quoi ressemblerait la Terre aujourd’hui si cet astéroïde n’était pas arrivé, mais une nouvelle étude suggère qu’un événement qui s’est produit avant l’impact de l’astéroïde pourrait avoir déjà eu de nombreux organismes luttant pour survivre.

Un nouveau document de recherche publié dans Nature Communications présente les preuves d’une série d’éruptions volcaniques à grande échelle dans les Trapps du Deccan en Inde. Ce sont ces éruptions, selon les chercheurs, qui ont peut-être déversé suffisamment de matières toxiques dans l’atmosphère pour empoisonner de nombreux types de plantes et d’animaux au cours des millions d’années environ durant lesquelles les éruptions se sont poursuivies.


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En fouillant dans le temps, les chercheurs ont prélevé des échantillons et des lectures chimiques du matériau, révélant que des concentrations élevées de mercure étaient présentes dans les coquilles anciennes peu de temps avant l’impact des astéroïdes et s’étendant sur de nombreuses années.

«Pour la première fois, nous pouvons fournir des informations sur les différents impacts climatiques et environnementaux du volcanisme des Traps du Deccan en analysant un seul matériau», explique l’auteur principal Kyle Meyer. «Il était incroyablement surprenant de voir que les mêmes échantillons exacts où les températures marines montraient un signal de réchauffement brusque présentaient également les concentrations de mercure les plus élevées, et que ces concentrations étaient d’une ampleur similaire à un site de contamination industrielle moderne au mercure importante.»

En fin de compte, il est très difficile de déterminer quels facteurs environnementaux étaient les plus responsables de la mort massive des dinosaures et autres espèces anciennes. Certains peuvent être morts d’empoisonnement bien avant l’impact, tandis que d’autres peuvent avoir succombé à une combinaison des deux événements.

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