Betelgeuse, l’une des étoiles les plus brillantes du ciel, est-elle sur le point de devenir supernova?

Betelgeuse

Dans le coin de la constellation d’Orion se trouve l’une des étoiles les plus brillantes du ciel – Alpha Orionis, alias Betelgeuse. Les astronomes pensent que des événements dramatiques pourraient bouger dans ce système, avec Betelgeuse prête à exploser dans une énorme supernova.

La prise en compte d’un éventuel événement de supernova a augmenté à la suite d’un rapport publié par Universe Today et d’un récent article de chercheurs de l’Université de Villanova montrant que la lumière de Betelgeuse s’était estompée à environ la moitié de son amplitude habituelle. C’est une indication forte – bien que nullement une preuve définitive – que l’étoile pourrait bientôt devenir supernova.

Depuis la publication de ce premier article plus tôt ce mois-ci, la communauté astronomique a spéculé sur la question de savoir si et quand Bételgeuse allait exploser. Les chercheurs du journal ont même publié une mise à jour juste avant Noël que la gradation de l’étoile avait contenue.

“À sa luminosité maximale moyenne, Betelgeuse est la sixième ou la septième étoile la plus brillante”, ont déclaré Edward Guinan et ses collègues dans le journal. “Mais d’ici la mi-décembre 2019, l’étoile a glissé jusqu’à la 21e étoile la plus brillante … Cela semble être la plus faible que l’étoile ait été mesurée depuis que des observations photoélectriques ont été effectuées.”

Bien que les étoiles variables comme Betelgeuse fluctuent généralement dans la luminosité au fil du temps, c’est le degré de gradation qui suggère que quelque chose pourrait se produire avec l’étoile à ce moment. Lorsqu’une étoile arrive en fin de vie, elle manque de carburant et perd une grande partie de sa masse. L’étoile mourante est entourée d’un halo de poussière et de gaz, obscurcissant notre vue et la faisant paraître plus sombre.


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Les astronomes savent que Bételgeuse approche de la fin de sa vie et l’ont surveillée pour détecter les signes d’une supernova imminente. Quand il souffle, l’éclat de la lumière sera si brillant qu’il sera visible de la Terre même pendant la lumière du jour. Cependant, la lumière de l’étoile met 600 ans pour nous atteindre, donc nous regardons en arrière dans le temps et attendons un événement qui a peut-être déjà eu lieu.

Bételgeuse a été imagée par l’Observatoire européen austral en 2009, lorsque des observations utilisant le très grand télescope ont révélé que l’étoile supergéante était entourée d’un énorme panache de gaz qui est presque aussi grand que notre système solaire.

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