Ce gaz puant pourrait être la clé pour identifier la vie extraterrestre sur des planètes lointaines

Comment recherchez-vous la vie sur d’autres mondes? Bien que les gaz que nous associons généralement à la vie, tels que l’oxygène ou le méthane, se trouvent couramment sur d’autres planètes, cela n’indique pas nécessairement que des êtres vivants y sont présents. Prenez le casse-tête des fluctuations des niveaux de méthane sur Mars, par exemple. Le rover Curiosity a parfois détecté des niveaux élevés de méthane, mais les scientifiques pensent que cela est probablement dû à des forces géologiques, pas biologiques. La présence de ces gaz ne donne donc pas une indication positive de la présence de la vie.

“Ici sur Terre, l’oxygène est un signe de vie vraiment impressionnant”, a expliqué dans un communiqué la docteure Clara Sousa-Silva, chercheuse au Département des sciences de la Terre, de l’atmosphère et des planètes du MIT. “Mais d’autres choses que la vie produisent aussi de l’oxygène.” “Il est important de considérer des molécules plus étranges qui pourraient ne pas être fabriquées aussi souvent, mais si vous les trouvez sur une autre planète, il n’y a qu’une seule explication.”

La phosphine est une de ces molécules inhabituelles. On le trouve dans l’atmosphère terrestre, mais seulement à de très faibles concentrations. C’est probablement aussi bien pour nous, car il a une odeur particulièrement nauséabonde qui est généralement comparée à l’ail ou au poisson pourri. Il est également très toxique, attaquant le système respiratoire, et il est connu pour provoquer des décès par exposition accidentelle.

Malgré sa nature toxique, cependant, la phosphine pourrait être un biomarqueur précieux pour la vie. Une équipe de recherche du MIT a découvert que la phosphine ne peut être produite que par la vie anaérobie (non dépendante de l’oxygène). L’équipe a examiné autant de sources possibles de phosphine que possible, y compris des réactions chimiques et des anomalies géologiques. Mais aucun mécanisme qu’ils pouvaient trouver ne pouvait transformer le phosphore en phosphine sans la présence d’organismes vivants.

“À un moment donné, nous examinions des mécanismes de moins en moins plausibles, comme si les plaques tectoniques se frottaient les unes contre les autres, pourriez-vous obtenir une étincelle de plasma qui génère de la phosphine?”, Ont déclaré les auteurs. «Ou si la foudre frappait quelque part qui avait du phosphore, ou qu’un météore avait une teneur en phosphore, cela pourrait-il générer un impact pour produire de la phosphine? Et nous avons traversé plusieurs années de ce processus pour comprendre que rien d’autre que la vie ne produit des quantités détectables de phosphine. »

Les futurs examens d’exoplanètes à l’aide d’outils tels que le prochain James Webb Telescope devraient être en mesure de détecter la présence de phosphine, même en petites quantités, jusqu’à 16 années-lumière. Si un tel signal devait être détecté, ce serait la plus forte indication à ce jour de la présence de la vie sur un autre monde.

La recherche est publiée dans la revue Astrobiology.

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