La tentative de retour de la Mustang P-51


Point clé: Les défenses aériennes sont trop fortes dans la guerre moderne pour justifier la poursuite de la production du Mustang.

Le P-51 Mustang nord-américain était l’un des plus grands combattants de la Seconde Guerre mondiale.

Si la vie avait fonctionné différemment, le Mustang aurait également pu combattre au Vietnam et voler contre une invasion soviétique de l’Europe occidentale. En fait, il aurait même pu remplacer l’A-10 Warthog.

Le Piper PA-48 Enforcer “Le Piper PA-48 Enforcer était une version modernisée du P-51. Il a été conçu par David Lindsay, fondateur du constructeur Cavalier Aircraft, qui a acheté les droits de la Mustang en 1956.

Le P-51 est finalement devenu le Turbo Mustang III. Mais en 1968, en réponse à une recherche de la Force aérienne pour un avion de contre-insurrection (COIN) pour combattre en Asie du Sud-Est, Lindsay a déplacé le Turbo Mustang III et lui-même chez Piper Aircraft, fabricant d’avions populaires tels que le Piper Cub. Ce qui a émergé en 1971 a été le PA-48 Enforcer, l’offre de Piper pour le contrat COIN.

Alors que les jets de combat rapides sont plus sexy, l’idée d’un avion à hélice pour le travail COIN est logique: leur vitesse plus lente leur permet de parcourir la jungle pour fournir un soutien aérien ou repérer des guérilleros. Les travaux d’accessoires sont également moins chers et nécessitent moins d’entretien. Un P-51 coûtait 51 000 $ en 1945, soit environ 675 000 $ aujourd’hui. Le Enforcer aurait probablement coûté environ un million de dollars. L’A-10 Warthog a coûté près de 19 millions de dollars chacun.

Néanmoins, une Mustang modernisée était un choix curieux. Le P-51 avait fait sa réputation en 1944-1945 en tant que chasseur de supériorité aérienne rapide, maniable et, surtout, suffisamment long pour escorter les bombardiers B-17 et B-24 profondément en Europe occupée par les nazis. Mais avec son châssis plus léger et son moteur refroidi par liquide qui se bloquerait s’il était touché, ce n’était pas l’avion d’attaque au sol idéal; cet honneur était réservé au P-47 Thunderbolt, plus lourd, plus lourd mais remarquablement résistant. Malheureusement, l’Air Force a jeté le Thunderbolt après la Seconde Guerre mondiale, ce qui signifie que les Mustangs les plus fragiles ont été utilisés pour des attaques au sol en Corée et ont subi de lourdes pertes au cours du processus.

L’histoire continue

Réaménagé avec le Lycoming T55, qui propulsait l’hélicoptère CH-47, ainsi qu’un siège éjectable et d’autres améliorations “un siège éjectable et d’autres améliorations, le PA-48 peut avoir ressemblé à une Mustang, mais la plupart de ses composants étaient nouveau. Il avait une vitesse maximale de 345 miles par heure, près d’une centaine de miles par heure plus lente que P-51. Là encore, il aurait mitraillé le Viet Cong, et non les combats de chiens Messerschmitts au-dessus de Berlin. Alors que le P-51 avait une bombe charge d’un millier de livres, le PA-48 pourrait transporter un respectable six mille livres de bombes ou de roquettes, ce qui est plus que certains avions de chasse modernes transportent.

Incroyablement, au cours des années 1970, Lindsay et Piper ont lancé l’Enforcer non seulement comme un avion COIN, mais aussi comme le principal avion d’attaque au sol américain. Ce rôle s’est avéré justement être rempli par l’A-10. C’est une chose d’offrir un travail d’accessoire pour un rôle de niche comme les guerres de brousse, mais c’est une autre chose de suggérer qu’il devrait remplacer un jet comme avion d’attaque au sol principal.

Sans surprise, l’Air Force a dit non merci. Mais Lindsay, qui avait été un éditeur de journaux, a constamment fait pression sur le Congrès jusqu’à ce que l’Air Force attribue à Piper un contrat de 11,9 millions de dollars en 1981 pour construire deux prototypes PA-48 pour évaluation. La guerre est ennuyeuseJoseph Trevithick a obtenu une copie du rapport de test de l’Air Force “une copie du rapport de test de l’Air Force par le biais du Freedom of Information Act. Alors que les testeurs ont trouvé l’Enforcer facile à utiliser et à entretenir, ils ont également conclu qu’il était sous-alimenté, manquait de maniabilité avec une charge de bombe pleine et était trop fragile.

D’un autre côté, par rapport à un A-10 lourdement blindé, presque tous les avions semblent fragiles. Mais l’environnement de défense aérienne est devenu seulement plus hostile depuis la Seconde Guerre mondiale. Non seulement des nations comme la Russie déploient des missiles sol-air plus sophistiqués, comme le S-400, mais même des armées irrégulières et des groupes terroristes comme Daech et le Hezbollah sont bien équipés en missiles antiaériens et en canons. Les missions de combat pour le F-35 seront suffisamment difficiles, même avec furtivité. Le ciel serait absolument mortel pour un avion de 1945.

Certes, le PA-48 aurait été moins cher, mais cette vertu est enracinée à une époque où la vie humaine était moins chère. L’Amérique a perdu près de quarante-quatre mille avions de l’armée de l’air (précurseur de l’US Air Force) outre-mer pendant la Seconde Guerre mondiale, ainsi que quatorze mille autres lors d’accidents d’entraînement aux États-Unis. Plus de quarante mille aviateurs ont été tués dans des théâtres de combat, et ce chiffre était encore pire pour les Allemands et les Japonais. Le P-51 était considéré comme high-tech pour l’époque. Mais les avions de la Seconde Guerre mondiale et leurs pilotes étaient essentiellement des balles volantes, à dépenser comme autant de munitions dans une guerre d’usure massive. Même l’opération Rolling Thunder au Vietnam a coûté plus de neuf cents avions.

Les pilotes d’aujourd’hui sont coûteux et ont une formation coûteuse à perdre. Un pilote perdu au-dessus de la Serbie ou de la Syrie a des répercussions diplomatiques majeures, c’est pourquoi les drones deviennent l’avion de choix. L’Air Force aime ses jets à prix élevé, et le coût est un problème persistant pour les avions de cent millions de dollars comme le F-35. Mais alors qu’un avion à hélice pourrait être utile à des organisations comme le Special Operations Command qui combattent de petites guerres dans des endroits éloignés, l’Amérique n’est pas sur le point d’envoyer des avions améliorés de la Seconde Guerre mondiale contre la Chine ou la Russie.

En fait, l’US Air Force a finalement acheté un avion de contre-insurrection à hélice. Le Brésilien A-29 Tucano a été sélectionné en 2011 pour le nouveau contrat Light Air Support. Il y a vingt avions en commande.

Mais les Américains ne les feront pas voler au combat. Les avions sont destinés à l’Afghan Air Force.

Sébastien Roblin écrit sur les aspects techniques, historiques et politiques de la sécurité internationale et des conflits pour des publications comme The National Interest “The National Interest, NBC News” NBC News, Forbes.com “Forbes.com et War is Boring” War is Boring. Il est titulaire d’une maîtrise de l’université de Georgetown et a servi au sein du Peace Corps en Chine. Vous pouvez suivre ses articles sur Twitter “Twitter. Cette pièce a été présentée pour la première fois en 2016 et est republiée en raison de l’intérêt du lecteur.

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