L’atmosphère la plus chaude de l’exoplanète fond sous nos yeux

Lors de la planification de vos prochaines vacances interstellaires, évitez la planète KELT-9b. Ce Jupiter chaud (ainsi nommé parce qu’il est à peu près trois fois la taille de cette planète et extrêmement chaud) orbite si étroitement autour de son soleil qu’une année ne dure qu’un jour et demi sur la Terre. Non seulement votre voyage se terminera en un éclair, mais il vous tuera également – avec une température de surface de 7800 degrés Fahrenheit (4300 degrés Celsius), le KELT-9b est plus chaud que toute autre exoplanète, ainsi que certaines étoiles.

Les astronomes ont découvert ce monde suprêmement étouffant en orbite autour d’une étoile à environ 670 années-lumière de la Terre en 2017, et apprennent encore de nouveaux détails amusants sur la façon dont il est habitable. Par exemple, KELT-9b est si chaud que son atmosphère semble fondre constamment d’un côté, suggère une nouvelle étude.

Astrophysical Journal Letters, les chercheurs ont regardé KELT-9b à travers le télescope spatial Spitzer de la NASA, qui observe l’espace dans la lumière infrarouge. Cela a permis à l’équipe d’enregistrer des variations subtiles de la chaleur de la planète alors qu’elle sifflait autour de son étoile d’origine.

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Parce que la planète qu’elle a verrouillée en marée – ce qui signifie que le côté “jour” fait toujours face au soleil tandis que l’autre côté pointe toujours dans la nuit perpétuelle – l’équipe a vu des différences de température remarquables de chaque côté de la planète. À l’aide de modèles informatiques, les chercheurs ont déterminé que le gaz et la chaleur circulaient à travers les deux moitiés du globe, entraînant un cercle dramatique de destruction atomique et de renaissance.

Du côté du jour, la chaleur du soleil était si intense que les molécules d’hydrogène dans l’atmosphère de KELT-9b étaient littéralement déchiquetées et soufflées à travers la planète (un processus connu sous le nom de dissociation). Alors que le côté nuit était encore extrêmement chaud, à une température de 4 150 F (2 300 C), il semblait être juste assez froid pour que les atomes lâches du côté jour se recombinent en molécules d’hydrogène. Finalement, cependant, ces molécules ont reflué vers la journée, où elles ont été à nouveau déchirées.

C’est un climat apocalyptique approprié pour la planète la plus chaude connue de l’univers. Cependant, beaucoup sur les propriétés de l’orbe reste un mystère, en particulier du côté nocturne relativement protégé. Heureusement, les scientifiques ont encore quelques centaines de millions d’années pour étudier le monde, jusqu’à ce que l’étoile locale de KELT-9b se transforme en une géante rouge et l’engloutisse. Réservez vos voyages en conséquence.

Publié à l’origine sur Science en direct.

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