Sur cette Tatooine réelle repérée par la NASA, les vues sont incroyables

Imaginez un monde avec deux soleils comme la légendaire maison fictive du clan Skywalker de Star Wars . Mais cette planète est bien orientée de sorte qu’elle a une vue d’un soleil qui éclipse l’autre tous les 15 jours. 

Le plus récent satellite de chasse à la planète de la NASA, TESS,  vient de repérer une exoplanète avec ces caractéristiques, bien qu’il ne soit pas susceptible d’être un clone de Tatooine – le monde sec, sablonneux et rocheux où George Lucas a commencé son épopée spatiale de plusieurs décennies. 

La planète porte le surnom TOI 1338 b moins mémorable, et c’est la première planète entourant un système d’étoiles binaires (ou circumbinaire) découvert par le Transiting Exoplanet Survey Satellite, alias TESS. Il pèse environ sept fois la taille de la Terre, ce qui la rend plus proche de la taille de Saturne et donc plus susceptible d’être une géante gazeuse inhabitable qu’un endroit hébergeant des Jawas sournois et d’autres habitants du désert. 

La planète a été découverte avec l’aide d’un stagiaire de lycée Wolf Cukier, qui a passé l’été dernier à examiner les étoiles se comportant étrangement dans les données TESS au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland.

“Environ trois jours après le début de mon stage, j’ai vu un signal provenant d’un système appelé TOI 1338. Au début, je pensais que c’était une éclipse stellaire, mais le moment était mal choisi. Il s’est avéré que c’était une planète”, a déclaré Cukier dans un communiqué  lundi.

Les deux étoiles composant TOI 1338 se trouvent dans la  constellation Pictor , qui a la forme d’un chevalet, à environ 1300 années-lumière de nous. Le duo se met en orbite tous les 15 jours, et parce que la seule exoplanète connue dans le système est alignée dans le même plan que les deux étoiles, elle profite d’une éclipse chaque fois que les étoiles se croisent.

Les étoiles binaires sont relativement courantes dans la Voie lactée, mais la première planète en orbite autour d’un tel système n’a été vue qu’en 2011 . La plupart des planètes trouvées dans les systèmes binaires sont des géantes gazeuses , mais des recherches récentes ont suggéré que davantage de planètes rocheuses semblables à la Terre autour des binaires pourraient être de bons candidats dans la recherche de la vie extraterrestre . A défaut, les géants circumbinaires du gaz pourraient abriter des exo-lunes rocheuses plus hospitalières. 

Conclusion: tôt ou tard, nous trouverons probablement une vraie Tatooine et elle pourrait même ne pas être dans une galaxie très, très loin. 

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