Un hélicoptère dans l’écrasement de Kobe Bryant n’était pas autorisé à voler par mauvaise visibilité


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LOS ANGELES – Lorsque l’hélicoptère transportant la légende du basket-ball Kobe Bryant s’est écrasé dans un flanc de montagne brumeux dimanche, tuant les neuf personnes à bord, le pilote qui luttait pour éviter les nuages ​​n’avait pas l’autorité légale de naviguer avec ses instruments parce que le propriétaire de l’avion n’avait pas la certification fédérale nécessaire, selon trois sources familières avec les opérations de la compagnie d’hélicoptères affrétés.

Island Express Helicopters, qui possédait le Sikorsky S-76B, avait une certification d’exploitation de la Federal Aviation Administration qui limitait ses pilotes à voler selon les règles de vol à vue, ou VFR, avec au moins trois milles de visibilité et un plafond de nuages ​​non inférieur à 1 000 pieds au-dessus du sol. La compagnie n’avait pas de certification pour que ses pilotes volent avec des instruments, a déclaré Kurt Deetz, pilote et ancien responsable de la sécurité de la compagnie.

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L’hélicoptère avait à bord des instruments sophistiqués que le F.A.A. a approuvé le vol aux instruments, et le pilote, Ara Zobayan, a été certifié pour voler par eux. Mais en raison des limitations sur la façon dont l’entreprise est approuvée par la F.A.A. pour opérer lorsqu’il transportait des passagers pour la location, il n’était tenu de voler que dans des conditions de visibilité suffisante pour naviguer visuellement.

Les limitations des opérations d’Island Express ne sont pas inhabituelles. Un autre opérateur de l’aéroport de Van Nuys, où la société est basée, a déclaré qu’aucun des opérateurs nolisés n’y avait pris la peine et dépensé pour obtenir la certification pour le vol aux instruments, en partie parce qu’il est normalement si simple de naviguer à basse altitude dans le sud de la Californie. , avec ses autoroutes faciles à suivre et son temps ensoleillé.

Mais les nouveaux détails concernant F.A.A. la certification a mis en lumière la question de savoir pourquoi le pilote n’a pas déposé de plan de vol aux instruments qui lui aurait permis de grimper bien au-dessus des collines couvertes de brouillard et de se diriger vers l’aéroport de Camarillo, non loin du tournoi de basket-ball où M. Bryant et son groupe étaient dirigés.

© Groupe 3 Aviation, via Associated Press
Dans son dernier message avant l’accident, le pilote, Ara Zobayan, a déclaré au contrôle aérien qu’il grimpait pour éviter une couche nuageuse.

Island Express n’a pas répondu jeudi aux questions sur la certification, qui avait été signalée précédemment par Forbes.

Dans son dernier message avant l’accident dimanche, M. Zobayan, qui naviguait à travers les collines près de Calabasas, en Californie, a déclaré au contrôle de la circulation aérienne qu’il grimpait pour éviter une couche de nuages. Des témoins au sol ont rapporté avoir vu l’hélicoptère voler à travers une couche de nuages ​​et de brouillard quelques secondes avant qu’il ne s’écrase.

«Il n’y a qu’une seule façon d’être dans les nuages, sur un I.F.R. plan de vol ou par accident », a déclaré M. Deetz, se référant aux plans de vol déposés en vertu des règles de vol aux instruments.

Aucune des compagnies charter locales ne détient la certification qui lui permet de voler avec des instruments, a expliqué Claudia Lowry, propriétaire de Group 3 Aviation, un service de charter et une école de pilotage basée dans le même aéroport de Van Nuys que Island Express. I.F.R. la certification signifierait une augmentation drastique des exigences en matière de formation, d’équipement et d’assurance. Même les hélicoptères de la police locale ne l’entretiennent pas, a-t-elle dit.

“Ça ne vaut pas la peine, nous ne volons pas dans ce genre de temps de toute façon”, a déclaré Mme Lowry. “Et la plupart du temps, il fait beau.”

Une autre source proche du dossier a confirmé qu’Island Express n’avait pas le F.A.A. certification qui aurait été nécessaire pour voler dans des conditions de vol aux instruments.

Les responsables du National Transportation Safety Board ont déclaré qu’ils étaient en train d’examiner les certifications de l’entreprise et qu’ils ne commenteraient pas leur contenu avant la fin de l’examen.

N.T.S.B. les enquêteurs ont déclaré qu’ils continuaient d’examiner un éventail de facteurs possibles dans l’accident, y compris la possibilité d’une défaillance mécanique. «Nous jetons un regard large sur tout dans une enquête – l’homme, la machine et l’environnement», Jennifer Homendy, un N.T.S.B. membre du conseil d’administration, a déclaré lundi. “Et le temps n’est qu’une petite partie de cela.”

L’hélicoptère a quitté l’aéroport John Wayne, dans le comté d’Orange, juste après 9 heures du matin, dimanche, par temps couvert. Là, plus au sud du lieu de l’accident, la visibilité était de quatre milles, bien dans les conditions de vol à vue. Mais alors qu’ils se dirigeaient vers le nord, ils ont rencontré un pont nuageux en baisse et une visibilité jusqu’à deux milles et demi. Lorsqu’il est arrivé à Burbank, encore bien en deçà de sa destination, le pilote a demandé une autorisation spéciale pour les règles de vol à vue qui lui permettrait de voler à une visibilité inférieure aux trois milles normalement requis pour un vol à vue, tant que l’avion restait à l’écart des nuages. , à travers l’espace aérien contrôlé autour de Burbank et Van Nuys.

Une fois qu’il a autorisé Van Nuys et s’est tourné vers le sud et l’ouest vers Calabasas, le pilote a signalé que la visibilité était suffisante pour satisfaire aux exigences légales en matière de vol à vue – mais au fur et à mesure, le temps semble s’être détérioré.

M. Deetz a travaillé avec M. Zobayan pendant des années à Island Express, avant de partir en 2017, et a également régulièrement piloté M. Bryant pendant son séjour là-bas.

Il a dit que voler dans les conditions rencontrées par M. Zobayan dimanche exigeait qu’il procède lentement et avec prudence.

“Ce n’était pas parfait mais ce n’est pas suffisant de dire non à un vol”, a-t-il déclaré.

Les rapports des personnes sur le terrain suggèrent que les conditions se sont peut-être encore détériorées lorsque l’hélicoptère a traversé les montagnes à l’extrémité ouest de la vallée de San Fernando. Les nuages ​​se trouvaient à environ 300 pieds du sol, ont déclaré des témoins près de la scène de l’accident.

Le Sikorski S-76B est un hélicoptère grand et puissant souvent utilisé comme un tour de luxe pour les VIP. Il est également largement utilisé pour faire la navette des équipages sur les plates-formes pétrolières offshore et pour transporter les équipes médicales d’urgence. Il a un bon dossier de sécurité, en partie parce qu’il a deux moteurs qui lui permettent de continuer à voler même en cas de panne, et un système hydraulique de secours. Il dispose également de commandes pour un deuxième pilote en option.

L’avion est équipé pour le vol aux instruments pour les opérateurs autorisés à le faire – même avec un pilote solo.

Island Express et presque toutes les autres compagnies de la région pilotent le S-76B presque exclusivement avec un seul pilote, selon les opérateurs là-bas. M. Deetz a dit qu’il était rarement nécessaire d’avoir un deuxième pilote; en fait, a-t-il dit, deux pilotes se gênent parfois. Dans le passé, seuls quelques clients soucieux de leur sécurité ont demandé deux pilotes, a déclaré M. Deetz, et M. Bryant ne l’a jamais fait.

D’autres opérateurs ont cité le coût moindre du vol avec un seul pilote.

Mais voler avec un pilote est risqué, a déclaré Doug Solbrekken, qui a piloté le même Sikorsky pendant des décennies dans les montagnes de la Colombie-Britannique, au Canada, et a enseigné aux pilotes comment éviter le relief.

“Il s’agit d’un gros avion rapide, presque comme un jet”, a-t-il déclaré lors d’une interview. «Si vous vous trouvez dans de mauvaises conditions, la charge de travail d’un pilote peut être trop élevée.»

Dans de bonnes conditions, a-t-il déclaré, voler avec un pilote est simple. Mais si un vol devient complexe en raison du déplacement des couches de nuages ​​et de la communication inégale avec le contrôle du trafic aérien, a-t-il déclaré, comme cela a pu être le cas sur le vol transportant M. Bryant et les autres, de petites erreurs peuvent aggraver la catastrophe.

«Avec un autre pilote là-bas, vous avez de l’aide. C’est pour cela que cet hélicoptère a été conçu », a-t-il déclaré. “Je ne peux pas vous dire combien de fois j’ai piloté en tant que deuxième pilote et j’ai dû aider à corriger quelque chose.”

Le constructeur a déclaré dans un communiqué que les modèles S-76 peuvent être pilotés par un ou deux pilotes, et les opérateurs choisissent “en fonction des exigences réglementaires et autres spécifiques à leur fonctionnement”.

Un autre facteur est le coût, ont déclaré certains pilotes. “Les clients ne veulent pas payer plus, alors ils vont juste avec un”, a déclaré David Zara, un pilote d’avion à réaction qui a régulièrement volé en tant que passager à bord des Sikorsky S-76. «Légalement, il peut être piloté avec un seul pilote. Techniquement, c’est une très mauvaise idée. “

Dave Philipps a rapporté de Los Angeles et Sarah Mervosh de New York.

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