Une étoile flamboyante révèle que la Voie lactée a mangé une autre galaxie il y a 12 milliards d’années

La Voie lactée, notre magnifique galaxie d’origine , est comme un Hannibal Lecter cosmique, ayant englouti de plus petites galaxies au fur et à mesure de son évolution. En juillet de l’année dernière, les scientifiques ont daté une telle période de cannibalisme galactique comme ayant eu lieu il y a environ 10 milliards d’années , lorsque la Voie lactée a mangé la galaxie naine connue sous le nom de Gaia-Enceladus. Cependant, la date exacte de la collision massive est restée difficile à déterminer.

De nouvelles recherches, publiées dans la revue Nature Astronomy le 13 janvier , à l’aide de données obtenues du  Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) de la NASA, du satellite Gaia de l’Agence spatiale européenne et d’une poignée de télescopes au sol, ont aidé les astronomes à affiner la date de la le cannibalisme une fois de plus. La collaboration internationale de plus de 80 scientifiques a étudié une seule étoile très brillante à environ 95 années-lumière de la Terre connue sous le nom de “ν Indi”, qui peut être vue à l’œil nu.

En utilisant l’astérosismologie, un moyen d’étudier comment les étoiles pulsent et oscillent, l’équipe a pu déterminer l’âge de v Indi et a révélé qu’il avait une longue durée de vie – il a environ 11 milliards d’années, ce qui signifie qu’il est probablement né dans les premières années de la vie de la Voie lactée. De plus, v Indi provient d’une région de l’espace qui semble avoir été affectée lorsque Gaia-Encelade a été engloutie par la voie lactée.

Ces informations ont permis aux chercheurs de dater plus précisément cette énorme collision de galaxies.

“Puisque le mouvement de ν Indi a été affecté par la collision Gaia-Encelade, la collision a dû se produire une fois que l’étoile s’est formée”, a déclaré Bill Chaplin, astrophysicien à l’Université de Birmingham et auteur principal, dans un communiqué de presse. “C’est ainsi que nous avons pu utiliser l’âge déterminé par l’astérosismisme pour fixer de nouvelles limites au moment où l’événement Gaia-Encelade s’est produit.”

L’équipe suggère que v Indi devait être en place avant que la Voie lactée ne dévore Gaia-Encelade et a utilisé ses mesures d’âge et de masse pour émettre l’hypothèse que le cannibalisme galactique devait avoir commencé quelque part entre 11,6 et 13,2 milliards d’années. Cependant, les chercheurs notent que le nouvel âge repose sur certaines hypothèses concernant Gaia-Encelade et sa collision.

L’histoire ancienne de notre galaxie d’origine est un domaine de recherche intense et les astronomes tentent de reconstituer comment la Voie lactée a pris la forme d’une spirale déformée et torsadée que nous voyons aujourd’hui . Rassembler sa formation et la façon dont les fusions galactiques ont pu contribuer nous aidera à mieux comprendre comment les galaxies se présentent – et les implications que cela pourrait avoir pour la vie et l’univers dans son ensemble.

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