Le comté de LA a construit ses nouvelles machines à voter à partir de zéro. Seront-ils prêts?

Le comté de Los Angeles a passé les 10 dernières années à créer ce qu’il espère être le système de vote du futur, un parc de 300 millions de dollars de machines de pointe construites à partir de zéro.

Mais alors qu’il se prépare à déployer le nouvel équipement pour la première fois lorsque le vote anticipé dans les primaires démocrates de Californie débutera la semaine prochaine, le comté est dans une course contre la montre pour renforcer les vulnérabilités critiques mises en évidence dans une alarmante évaluation par un tiers.

Le rapport technique commandé par le secrétaire d’État de Californie a identifié une grande variété de failles de sécurité et de problèmes opérationnels, y compris des urnes non sécurisées et des ports USB exposés que des acteurs voyous pourraient exploiter pour modifier les votes.

“En première lecture, c’est terrifiant”, a déclaré Richard DeMillo, professeur d’informatique à Georgia Tech University, spécialisé dans le vote de sécurité. «Il y a des éléments qui sont des failles de sécurité évidentes dans le système qui sont écartés.»

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Le registraire du comté de Los Angeles, Dean Logan, qui est en charge du système, a déclaré que la majorité des failles de sécurité avaient été corrigées et que le comté avait respecté les exigences énoncées par le secrétaire d’État de Californie, Alex Padilla. Le mois dernier, Padilla a approuvé le système pour une utilisation dans les primaires démocrates tant que certaines conditions sont remplies.

Le nouveau système de vote L.A. combine un bulletin de vote papier avec un écran tactile.NBC News

Mais les questions soulevées par l’évaluation indépendante de la vulnérabilité risquent de planer sur le comté de Los Angeles jusqu’à ce que tous les bulletins de vote soient comptabilisés le 3 mars – et bien au-delà. Padilla a donné au comté jusqu’en août pour résoudre certaines des failles de sécurité les plus complexes.

Bien qu’il soit courant que les tests révèlent les failles dans les nouveaux systèmes de vote et que la certification conditionnelle soit standard, les experts disent qu’il est rare que de nombreux problèmes soient identifiés aussi près d’une grande élection.

«Il n’est pas inhabituel dans les tests de certification pour les examinateurs indépendants de trouver des problèmes avec un système. C’est pourquoi vous le faites », a déclaré Eddie Perez, ancien cadre d’un grand fabricant de systèmes électoraux.

“Mais trouver et rendre compte de ces problèmes fin décembre avant une primaire présidentielle de février, lorsque le système est utilisé pour la toute première fois dans un comté de cette taille, c’est le problème”, a ajouté Perez, qui est maintenant directeur mondial de développement technologique pour l’Open Source Election Technology Institute (OSET), un organisme sans but lucratif qui mène des recherches sur la technologie électorale.

Les systèmes de vote à travers le pays sont soumis à un examen approfondi en raison de l’ingérence des élections russes en 2016. La débâcle du caucus démocratique de l’Iowa, où les problèmes techniques et les pannes de communication ont retardé la communication des résultats, a souligné le potentiel d’incidents.

Mais peut-être qu’aucune municipalité ne subit plus de pression que le comté de Los Angeles. Le plus grand district électoral du pays a entrepris un plan audacieux pour réorganiser ses machines à voter archaïques au milieu de préoccupations croissantes concernant le mauvais fonctionnement des équipements et une sécurité insuffisante. Le système était mûr pour une refonte – la technologie remonte à 1968 lorsque Richard Nixon a battu Hubert Humphrey à la présidence.

L’objectif du comté de Los Angeles? Construire un système public et exploité et le rendre facile à utiliser pour tous les électeurs, y compris les personnes handicapées.

“Si nous le rendons inaccessible et compliqué, ou si nous effrayons les électeurs au point qu’ils pensent que leur vote n’a pas d’importance, alors nous avons détruit l’intention de tenir des élections en premier lieu”, a déclaré Logan.

Le registraire du comté de Los Angeles, Dean Logan.NBC News

Le système – le premier du genre dans le pays – repose sur la technologie moderne. Les électeurs font leurs sélections sur un écran tactile élégant, puis la machine génère un bulletin de vote papier. L’électeur doit examiner le bulletin de vote pour s’assurer de son exactitude avant de le voter.

Les bulletins officiels sont comptés indépendamment sur un système de décompte séparé.

Le système, appelé Voting Solutions for All People (VSAP), donne aux électeurs la liberté de voter dans l’un des 1 000 centres de vote du comté.

Logan a déclaré qu’il pensait qu’il était particulièrement adapté à la taille et à la diversité du comté de Los Angeles, qui contient 5,4 millions d’électeurs de plus que le total combiné dans 42 États. Il a souligné qu’aucun arrangement spécial n’est nécessaire pour les personnes handicapées.

“Il s’agit du premier système au pays qui permet à un électeur handicapé de voter en toute indépendance” sans “avoir à révéler qu’il a un handicap et être relégué dans un coin de la pièce et être traité différemment”, a déclaré Logan.

Les experts électoraux affirment que les bulletins de vote marqués à la main sont la norme de référence pour empêcher toute falsification et permettre des recomptages et des audits. Quelque 70% du pays vote encore de cette façon.

Le système VSAP s’appuie sur les électeurs pour garantir l’exactitude des bulletins de vote générés par machine. Des bulletins de vote inexacts causés par des erreurs techniques ou tout autre problème ne seraient pas pris en compte autrement. Mais les experts disent que le recours à la diligence raisonnable des électeurs est problématique; les études montrent que la plupart ne prennent pas le temps d’inspecter les bulletins de vote.

Logan a déclaré que son système produisait un «bulletin de vote lisible par l’homme» qui était tout aussi sécurisé et permettait toujours aux électeurs de détecter toute erreur. “L’électeur est aux commandes”, a-t-il déclaré.

Mais le rapport technique, publié la veille de Noël, a identifié plusieurs défauts importants:

– Ports USB ouverts dans lesquels un attaquant pourrait insérer un malware et potentiellement altérer les votes.

– Diffusion généralisée des codes sources, trop de personnes y ont accès

– Possibilité d’insérer ou de retirer des bulletins de vote dans les boîtes de transfert.

– Bourrages papier graves nécessitant un redémarrage complet du système

Les machines se sont en fait avérées coincer à cinq fois le taux autorisé en Californie. Les dysfonctionnements ont souvent détruit les bulletins de vote lors des tests, ce qui signifie qu’un électeur potentiel devrait recommencer le processus. Et les machines bloquées devraient être arrêtées et redémarrées, ce qui entraînerait des retards importants.

“Ces choses ont été atténuées après les tests”, a déclaré Logan. “Et l’une des conditions est que nous devons continuer à examiner cela et à améliorer cela.”

Logan a déclaré que la plupart des autres problèmes ont été corrigés grâce à des mesures telles que l’ajout de scellés inviolables, le verrouillage des ports vulnérables et la restriction de l’accès au système à un plus petit groupe de personnel.

Mais le comté fait également face à un procès de la ville de Beverly Hills pour la façon dont les écrans tactiles affichent les noms des candidats. Les écrans n’en affichent que quatre à la fois, obligeant les électeurs à appuyer sur un bouton marqué «PLUS» pour voir les autres. Si les électeurs pressent à la place ensuite, ils ne verront pas ces noms – un gros problème dans un endroit qui a 30 concours avec cinq candidats ou plus.

Logan a indiqué qu’un grand cercle jaune a été ajouté autour d’un plus grand bouton «PLUS» pour le faire ressortir mieux. Mais il a reconnu que certaines des préoccupations les plus complexes, telles que le cryptage de tout le matériel des serveurs et des postes de travail, ne seront traitées qu’au plus près des élections générales.

En guise de plan de secours, Padilla, le secrétaire d’État, a exigé dans son approbation conditionnelle du nouveau système que les 1 000 nouveaux centres de vote disposent de bulletins papier sur place.

Le comté de Los Angeles a également un programme de vote à domicile dynamique. Tout électeur peut demander à voter sur papier à la maison et poster le bulletin de vote ou le remettre. Logan a déclaré que, historiquement, environ 60% des électeurs demandent de tels bulletins de vote et qu’environ 30% d’entre eux finissent par voter de cette façon.

Dans une déclaration, Padilla a exprimé sa confiance dans le système.

“La Californie abrite les normes de test de certification des systèmes de vote les plus rigoureuses du pays”, a-t-il déclaré. «LA VSAP – comme tout autre système de vote utilisé en Californie – a dû être testé pendant des mois et les vulnérabilités identifiées corrigées avant de pouvoir être certifiées.»

Mais Perez, de l’Open Source Election Technology Institute, a déclaré que le nombre de problèmes en suspens et le temps limité pour les résoudre pose un défi de taille.

“C’est un enjeu très important”, a déclaré Perez. “C’est le genre de chose qui empêcherait n’importe quel enregistreur de nuit de dormir.”

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