Les États-Unis et l’Iran utilisent la Suisse comme intermédiaire pour négocier la libération des Américains détenus en Iran

WASHINGTON – L’Iran et les États-Unis sont au bord de la guerre en janvier, mais les deux parties gardent toujours ouvert une voie diplomatique pour discuter du sort des Américains emprisonnés en Iran, selon plusieurs sources proches des pourparlers.

La communication est indirecte, avec des messages transmis par le gouvernement suisse, qui a géré les intérêts américains à Téhéran depuis que les États-Unis et l’Iran ont rompu leurs relations diplomatiques il y a 40 ans.

L’ambassadeur de Suisse en Iran, Markus Leitner, a effectué de fréquents voyages à Washington ces derniers mois pour transmettre des informations sur le statut des prisonniers et des messages de Téhéran, un diplomate européen et deux sources proches du dossier ont déclaré à NBC News.

Des particuliers travaillant au nom des proches des personnes détenues en Iran, notamment l’ancien gouverneur du Nouveau-Mexique Bill Richardson et ses associés, sont également engagés dans des discussions avec l’Iran dans l’espoir d’obtenir la libération de citoyens américains dans les prisons iraniennes.

Consultant irano-américain Siamak Namazi à San Francisco en 2006.Ahmad Kiarostami / via le fichier Reuters

“Nous sommes en contact constant et essayons de trouver un moyen de ramener les Américains chez eux”, a déclaré Richardson à NBC News.

Les familles de Michael White, un vétéran de la marine américaine arrêté en 2018, et de Robert Levinson, un ancien agent du FBI disparu en Iran en 2007, ont demandé à Richardson et à son équipe de les aider dans leur dossier. Mais Richardson a déclaré que “l’état tendu des relations entre les deux pays ne rend pas les choses faciles”.

Le Département d’État a refusé de commenter la question des pourparlers indirects via la Suisse. L’ambassade de Suisse a refusé de commenter.

En décembre, l’Iran a libéré Xiyue Wang, un étudiant diplômé de Princeton détenu pendant trois ans et demi, dans le cadre d’un échange de prisonniers en Suisse. L’échange a soulevé la possibilité d’une ouverture potentielle ou au moins d’une réduction des tensions entre deux gouvernements qui ont échangé des menaces pendant des mois et ont basculé au bord d’un conflit militaire.

“Merci à l’Iran pour une négociation très équitable. Voyez, nous pouvons conclure un accord ensemble!” Le président Donald Trump a tweeté peu de temps après la libération de Wang à l’aéroport international de Zurich.

Richardson a déclaré que la libération de Wang avait été conçue pour faire partie d’une série de libérations et d’étapes humanitaires au fil du temps. “Nous avons travaillé avec les Iraniens, depuis le début, pour avoir une séquence de gestes mutuels, y compris de nouvelles libérations. La libération de Wang a été la première. Il s’agissait d’obtenir une dynamique positive basée sur des gestes humanitaires.”

Mais des semaines plus tard, un entrepreneur américain a été tué dans le nord de l’Iran lors d’une attaque à la roquette que l’administration Trump a imputée aux milices soutenues par l’Iran. Cette attaque a déclenché une série d’événements qui ont abouti à une frappe de drones américains qui a fait sortir le général iranien Qassem Soleimani à Bagdad, l’une des figures les plus puissantes du pays. L’Iran a riposté en lançant des missiles balistiques sur des bases irakiennes abritant des troupes américaines.

La confrontation militaire a provoqué un sérieux revers dans les tentatives de résoudre les cas des derniers Américains détenus en Iran, ont indiqué les sources.

“Ce fut un coup dur pour nos efforts”, a déclaré une source proche du travail de Richardson.

Quatre Américains en Iran

Il y a au moins quatre Américains connus pour être détenus en Iran: Michael White, un vétéran de la Marine arrêté en 2018; Morad Tahbaz, militant écologiste détenu en 201; Siamak Namazi, un consultant d’affaires irano-américain arrêté en octobre 2015; et son père, Baquer Namazi, un ancien haut fonctionnaire de l’UNICEF arrêté en 2016 et placé par la suite en congé médical à Téhéran. L’ancien agent du FBI, Robert Levinson, est porté disparu depuis une visite sur l’île iranienne de Kish en 2007 et le gouvernement américain a demandé à plusieurs reprises des informations sur son sort.

Les États-Unis et des groupes de défense des droits de l’homme considèrent les Américains emprisonnés en Iran comme des otages qui ont été arrêtés et condamnés pour des accusations sans fondement sans procès équitable. L’Iran rejette cette description.

La mère de Michael White, Joanne White, a déclaré à NBC News qu’elle était frustrée par la façon dont l’administration Trump avait abordé le cas de son fils de 48 ans et qu’elle était gravement préoccupée par sa santé.

“Si c’était une priorité, ils l’auraient déjà ramené”, a déclaré White. “Je ne pense pas qu’ils accordent suffisamment d’attention.”

White a été arrêté en 2018 après avoir rendu visite à une petite amie en Iran qu’il avait rencontrée en ligne.

Joanne White a déclaré que son fils souffrait de multiples maladies chroniques, dont le cancer et l’asthme, et qu’elle avait peur que sa santé fragile ne puisse résister à une peine d’emprisonnement de longue durée. Avant son départ pour l’Iran, son fils venait de terminer sa chimiothérapie pour le cancer du cou. Pendant son emprisonnement, a-t-elle déclaré, son port de chimiothérapie n’a pas été correctement rincé ou nettoyé, ce qui pourrait entraîner une infection sanguine potentielle mortelle.

“J’ai besoin d’eux pour le ramener avant qu’il ne soit trop tard”, a déclaré White.

Elle a déclaré qu’elle était terrifiée pour la sécurité de son fils après que les États-Unis et l’Iran soient apparus au bord d’une guerre par balle le mois dernier. “Ça m’a paniqué, parce qu’il est en prison là-bas.”

Les diplomates suisses n’ont pas été autorisés à rendre visite à Michael White depuis août, selon un porte-parole de la famille, Jonathan Franks.

Le Département d’État a déclaré qu’il accordait la plus haute priorité à la libération des Américains détenus en Iran et ailleurs. Le secrétaire d’État Mike Pompeo a cité le sort de White dans un tweet marquant l’anniversaire de l’Américain le mois dernier. “Pour la deuxième année consécutive, le vétéran de la marine américaine Michael White a passé son anniversaire à souffrir dans une horrible prison iranienne. Le régime iranien doit libérer tous les otages américains et étrangers!”

L’Iran a nié que White ait été maltraité ou privé de soins médicaux adéquats. La mission de l’Iran auprès des Nations Unies n’a pas répondu à une demande de commentaires.

Richardson contre les responsables américains

La libération de Wang en décembre a montré que l’administration Trump était ouverte aux échanges de prisonniers, ce que les administrations précédentes avaient tendance à exclure. Mais cela a également entraîné des frictions sur la question de savoir qui devrait revendiquer la libération, avec des responsables américains et Richardson dans un différend sur ce qui a précédé la libération des prisonniers.

Selon Richardson et ses collègues, et Jim Slattery, un ancien membre du Congrès démocrate du Kansas, qui a forgé des contacts avec des responsables iraniens grâce à une initiative interreligieuse, la libération de Wang est intervenue en partie grâce à plus de deux ans de discussions discrètes menées par des intermédiaires privés pour aider la famille du diplômé de Princeton. .

Le ministre des Affaires étrangères Mohammad Javad Zarif avait appelé publiquement en avril dernier à un échange complet d’Iraniens emprisonnés aux États-Unis et de tous les Américains détenus en Iran. En novembre 2019, 29 citoyens iraniens étaient détenus aux États-Unis, selon le Bureau américain des prisons.

La proposition de Zarif a été rejetée par l’administration, alors Richardson et Slattery ont commencé à essayer de s’attaquer à un cas à la fois.

Il est vite devenu clair que l’Iran serait prêt à libérer Wang si les États-Unis libéraient un scientifique iranien, Masoud Soleimani, spécialisé dans la recherche sur les cellules souches, qui était en prison à Atlanta après avoir été accusé d’avoir violé les sanctions américaines, selon l’équipe de Richardson.

En consultation avec les responsables de l’administration, Slattery, Richardson et l’avocat de Wang, Jason Poblete, ont élaboré un plan pour la libération de Wang à peu près en même temps que Soleimani, dont l’affaire semblait en cours.

Les procureurs américains ont conclu un accord de plaidoyer de culpabilité avec les avocats du scientifique iranien, qui lui permettrait d’être libéré en fonction du temps qu’il avait déjà purgé en attendant son procès. Le plan pour la libération de Soleimani et de Wang a avancé, avec des dispositions logistiques discutées avec l’Iran avec l’aide du Qatar.

À la 11e heure, les hauts responsables de l’administration ont abandonné le plan Richardson / Slattery pour l’accord sur le plaidoyer et les procureurs ont abandonné toutes les accusations contre Soleimani, augmentant sa libération de plusieurs jours, selon l’avocat de la défense de Soleimani, Lenny Franco.

Un responsable américain a ensuite appelé Franco et son collègue un jeudi pour leur dire qu’ils allaient faire un échange de prisonniers et que cela aurait lieu dans deux jours.

“C’était fantastique”, a déclaré Franco. Il a dit qu’il n’avait jamais rien vu de tel dans sa carrière, mais pensait que c’était le meilleur résultat possible pour toutes les personnes concernées et n’a pas insisté pour une explication détaillée. “En tant qu’avocat de la défense, lorsqu’un procureur propose de classer l’affaire, vous n’avez pas besoin de savoir pourquoi.”

Brian Hook, envoyé spécial sur l’Iran au Département d’État, était initialement opposé à l’échange de prisonniers car il considérait que cela sapait la politique de pression maximale de l’administration Trump, selon des sources proches des pourparlers. Le point de vue de Hook a ensuite changé et il a accueilli Wang après sa libération à l’aéroport international de Zurich.

“Nous avons négocié l’accord et l’avons avancé vers une date de mise en œuvre. Nous avons coordonné et partagé des informations avec la Maison Blanche et le Conseil de sécurité nationale”, a déclaré Richardson.

“Certains acteurs du gouvernement américain ont alors décidé de nous couper juste avant la mise en œuvre afin de réclamer des crédits.”

L’administration était fortement en désaccord avec la représentation de Richardson.

“Le département d’État rejette entièrement les accusations sans fondement du gouverneur Richardson”, a déclaré un porte-parole du département d’État.

Le ministère de la Justice a refusé de commenter lorsqu’on lui a demandé pourquoi les procureurs avaient décidé d’abandonner toutes les accusations contre Soleimani.

Le New Yorker a d’abord rapporté le compte rendu de l’échange de prisonniers par Richardson.

Slattery a déclaré qu’il ne valait pas la peine de se demander qui méritait le crédit, car l’échange a été un succès. “Tout va bien qui se termine bien, non?”

“Déterminer comment libérer le Dr Soleimani sur la base du bien-fondé de son cas était la clé pour obtenir la libération de Wang”, a déclaré Slattery. “Je veux rendre hommage à tous ceux qui ont aidé dans l’affaire Wang / Soleimani.”

Il a ajouté que les responsables iraniens, dont le ministre des Affaires étrangères Mohammad Javad Zarif et l’ambassadeur d’Iran auprès de l’ONU Majid Takht-Ravanchi, “ont tenu parole”.

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