Un ancien sans-abri lutte pour s’adapter

LOS ANGELES – Christina Ruiz voyage chaque jour entre deux réalités concurrentes.

À l’Université de Californie du Sud, elle étudie les politiques publiques aux côtés de certains des étudiants les plus privilégiés du monde. Chez lui, dans le sud de Los Angeles, Ruiz, 25 ans, peine à s’adapter.

«Je vais à l’école avec un niveau de communauté très élitiste, puis je fais du vélo à un kilomètre de là … et je suis de retour dans le capot», a-t-elle déclaré. «C’est la réalité quotidienne de vivre dans l’instabilité.»

Ruiz a connu l’itinérance pendant une grande partie de sa vie, passant d’abord par le système de placement familial à Los Angeles, puis le système de justice pénale. À l’âge de 18 ans, elle avait fréquenté plus de 16 écoles.

Elle vit maintenant dans un logement stable pour la première fois depuis au moins une douzaine d’années. Mais avec quatre murs et un plafond vient l’anxiété.

«Le logement n’est pas la fin», a-t-elle déclaré. «Il faut un soutien continu.»

Christina Ruiz achète un verre pour son fils dans un magasin de Los Angeles. Allison Zaucha / Allison Zaucha

Plus de 150000 personnes connaissent le sans-abrisme à travers la Californie, selon un décompte de 2019. La crise est particulièrement aiguë à Los Angeles, où une pénurie de logements abordables a contribué à ce que 59 000 résidents vivent dans la rue l’année dernière. Alors que les autorités locales et étatiques s’attaquent à ce problème, les prestataires de services avertissent que les solutions doivent être durables pour les années à venir.

Mais le chemin qui mène à l’itinérance est semé de vulnérabilité et d’insécurité. Les personnes qui vivaient autrefois dans la rue doivent réapprendre des compétences de base, comme la cuisine, la budgétisation et même dormir dans un lit. Trouver un logement n’est pas la fin de leur lutte.

Pour faciliter cette transition, un nouveau modèle a émergé au cours des deux dernières décennies qui associe les sans-abri à des services supplémentaires pour soutenir le logement à long terme. Le modèle, appelé logement supervisé permanent, cible les personnes atteintes de maladies chroniques ou de handicaps qui ont connu une itinérance prolongée et répétée.

Le logement avec services de soutien permanent est passé de l’approche du logement d’abord popularisée au début des années 1990 par le fournisseur de services de New York Pathways to Housing. Le modèle, toujours utilisé aujourd’hui, donne la priorité à la recherche d’abris stables avant de connecter les gens avec d’autres ressources.

Mais les experts avertissent qu’en l’absence d’un soutien continu, les gens pourraient retomber dans l’itinérance.

«Le logement sans soutien fait échouer les gens», a déclaré Tod Lipka, président et chef de la direction de Step Up on Second, un fournisseur de logements et de services à Santa Monica, en Californie. «Ce doit être une expérience transformatrice.»

Les défis auxquels les anciens sans-abri sont confrontés se manifestent de diverses manières, a-t-il déclaré. Certains continuent à empiler leurs affaires dans un coin, une habitude née du besoin de garder leurs biens en sécurité. D’autres, habitués à dormir dans des abris, se réveillent à 6 heures du matin pour quitter leur appartement, oubliant que ces règles ne s’appliquent pas aux logements privés.

Lipka se souvient d’un client de Step Up on Second qui a crié fort tous les matins vers 3 heures du matin.C’est une astuce que l’homme a apprise en vivant dans la rue pour se protéger en éloignant les autres.

«Lorsque vous êtes sans abri, vous dépensez littéralement toute votre énergie pour survivre. C’est une lutte constante », a-t-il déclaré. «Une fois que les gens sont logés, ils ne dépensent plus toute cette énergie pour survivre. Ils peuvent commencer à penser à ce qu’ils veulent que leur vie soit maintenant. »

Christina Ruiz et son fils de 5 ans, Robbie.Allison Zaucha / pour NBC News

Ruiz, mère célibataire d’un fils de 5 ans, sait exactement comment elle souhaite que sa vie se déroule. Elle terminera son baccalauréat à la Sol Price School of Public Policy de l’USC en mai, et elle prépare déjà une maîtrise accélérée dans le domaine. Elle défend les intérêts des jeunes incarcérés et sans-abri par l’intermédiaire de son organisme sans but lucratif, Christina’s Pathways to Success, et auprès de l’autorité des sans-abri.

«Je sais que je suis l’exception», a-t-elle déclaré. “Si c’est difficile pour moi, qu’en est-il des personnes qui n’ont pas ces ressources?”

Pour Amanda Walker, 27 ans, trouver un logement permanent n’était que le début de son voyage. Comme Ruiz, Walker a passé sa jeunesse en famille d’accueil. Elle s’est souvent enfuie des placements plutôt que de vivre dans des environnements violents ou toxiques. Mais les rues n’étaient pas accueillantes et elle a développé une dépendance à la toxicomanie.

Il y a environ sept ans, Walker a rencontré un membre de l’équipe de sensibilisation de Step Up on Second et a été intrigué par les services qu’il offrait. Pourtant, sa pensée était assombrie par la méfiance.

«J’étais droguée et complètement déchaînée», a-t-elle déclaré. «Il m’a fallu une minute pour enfin voir que Step Up était exactement ce que je cherchais. C’était compliqué de faire confiance à des gens qui essayaient de m’aider. »

Bâtir la confiance n’est que la première partie de la garantie d’un logement stable. De nombreuses personnes qui ont connu l’itinérance se protègent en refusant de croire que leur situation peut changer, a déclaré Lipka.

«La plupart de ces personnes ne pensent jamais pouvoir retrouver un logement», a-t-il déclaré. “Vous vous endurcissez contre l’espoir et la déception.”

Une fois que les gens acceptent l’aide, ils doivent s’attaquer à la bureaucratie. Les gestionnaires de cas travaillent avec des individus pour sécuriser les documents, tels que les pièces d’identité ou les cartes de sécurité sociale, nécessaires pour demander une aide financière. Après le tri des documents, les gens reçoivent des bons de logement.

Walker a passé un an dans une chambre d’hôtel avant de trouver un appartement permanent via Step Up on Second. Elle a dit que le temps à l’intérieur était crucial.

“Je n’avais pas vraiment de formation à domicile”, a-t-elle déclaré.

Cela comprenait la cuisine et même l’achat de nourriture, a déclaré Walker. À un moment donné, elle a demandé à son gestionnaire de cas comment manipuler le poisson. Walker n’était pas sûr s’il devait être réfrigéré ou combien de temps cela durerait. Elle a appris à la dure.

«Tout mon appartement était puant», a-t-elle dit en riant du souvenir.

Pour les gestionnaires de cas, aucune tâche n’est trop petite. Edward James supervise une équipe de ce qu’il appelle des «stabilisateurs de maison» au L.A. Family Housing, un fournisseur de services résidentiels et de services. Son personnel accompagne les locataires aux rendez-vous chez le médecin et leur enseigne comment obtenir des mandats pour le loyer. Pour lutter contre la solitude inévitable qui accompagne un nouvel environnement, James et son personnel encouragent les anciens locataires sans-abri à se rencontrer et à former une communauté. Ils effectuent également des contrôles de bien-être et font même appel à un chef pour dispenser des cours de cuisine.

“Ce sont de petites choses comme ça, les petites touches, qui les aident à faire la transition”, a-t-il déclaré.

Au cours de la décennie, James a travaillé au L.A.Family Housing, aucun de ses locataires n’est retourné à l’itinérance, a-t-il déclaré.

Dans le comté de Los Angeles, le taux de rétention après un an de logement avec services de soutien permanents est de 90%, selon Centraide du Grand Los Angeles. Les données ne sont pas disponibles au-delà d’un an.

Le taux de réussite de Step Up on Second est plus proche de 96%, a déclaré Lipka. Il considère Walker comme l’une de ses nombreuses réussites. Elle est sobre depuis cinq ans et songe à avoir un chiot. Walker siège également au conseil d’administration de Step Up on Second, un poste qui lui permet de redonner à l’organisation qui a contribué à donner un nouveau départ.

«Plus vous faites confiance aux gens, plus ils peuvent vous aider», a-t-elle déclaré.

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