Le passé puait. Les scientifiques veulent que vous puissiez le sentir

La peinture

«Le soir de la bataille de Waterloo», du peintre britannique Ernest Crofts, montre Napoléon quittant le champ de bataille après la défaite de son armée en 1815. Le projet Odeuropa vise à améliorer la compréhension d’événements historiques comme celui-ci en recréant le odeurs qui le définissaient.

Universal History Archive / Universal Images Group via Getty Images

De nombreux tableaux et livres ont illustré la bataille de Waterloo, mais que sentait-elle exactement lorsque Napoléon Bonaparte anxieux et son armée se retiraient? Une équipe internationale de chercheurs espère archiver l’expérience olfactive de ce moment historique charnière dans le cadre d’une nouvelle initiative ambitieuse pour découvrir les senteurs clés de la vieille Europe, du parfumée au putride, et les amener aux narines des temps modernes.

L’objectif d’Odeuropa est “de montrer que l’engagement critique de notre odorat et de notre patrimoine olfactif est un moyen important et viable pour connecter et promouvoir le patrimoine culturel matériel et immatériel de l’Europe”, selon une description du projet, qui vient de recevoir 2,8 millions de dollars (3,3 millions de dollars) subvention d’une branche de recherche et d’innovation de l’Union européenne.

S’il est difficile d’imaginer l’odeur d’un Napoléon vaincu fuyant ce jour historique de 1815, pensez à l’odeur de la terre et de l’herbe trempées par la pluie se mêlant à l’odeur fétide des cadavres en décomposition et de la terre brûlée par les explosions, comme décrit dans les soldats. agendas. Mélangez le cuir et les chevaux, la poudre à canon et même l’odeur de l’empereur français lui-même.

«Nous savons que Napoléon portait ce jour-là son parfum préféré, qui ressemblerait à l’eau de Cologne actuelle 4711 et qui s’appelait« aqua mirabilis »», explique l’historien de l’art et des parfums néerlandais Caro Verbeek, membre de l’équipe Odeuropa. Sa thèse a retracé les odeurs de la bataille de Waterloo et servira de base au travail d’Odeuropa pour la reconstruire.

Napoléon a choisi son parfum pour masquer la mauvaise odeur de la bataille, dit Verbeek, mais aussi pour rester en bonne santé, car l’eau de Cologne contenait des composés censés à l’époque aider à protéger les gens contre les maladies.

L’historien de l’odorat Caro Verbeek, vu sentir un pomander, fait partie d’une équipe multidisciplinaire internationale qui redonne vie aux senteurs historiques de l’Europe.

Caro Verbeek

«Ce parfum a été utilisé dans presque toutes les guerres depuis par de nombreux soldats et pour les mêmes raisons», ajoute le chercheur.

Verbeek rejoint une équipe multidisciplinaire de six pays dans des domaines allant de l’histoire sensorielle, de l’art et du patrimoine à l’informatique, aux sciences humaines numériques, à la technologie du langage, à la sémantique et à la parfumerie. Dans le cadre d’Odeuropa, ils prévoient de conserver et de publier une encyclopédie en ligne qui détaille les odeurs historiques européennes du 16ème au début du 20ème siècle.

«Les odeurs façonnent notre expérience du monde, mais nous n’avons que très peu d’informations sensorielles sur le passé», explique Inger Leemans, responsable du projet.

Mais pour les obsédés d’histoire, l’excroissance la plus excitante du projet de trois ans sera probablement les odeurs reconstituées. L’équipe d’Odeuropa prévoit de travailler avec des musées, des artistes et des chimistes pour recréer non seulement les arômes, mais aussi autant que possible l’expérience sensorielle qui les entourait. Ils organiseront ensuite des événements olfactifs qui emmèneront les participants dans des voyages sensoriels dans le temps.

«On peut vraiment apprendre en sentant», déclare Leemans, professeur d’histoire culturelle à l’Université VU d’Amsterdam et au Cluster des sciences humaines de l’Académie royale des arts et des sciences des Pays-Bas.

L’un des objectifs d’Odeuropa, dit Leemans, est de donner aux Européens des temps modernes une expérience viscérale de ce que leurs ancêtres ont inhalé pendant des tournants historiques clés comme l’ère de l’industrialisation. «On peut en apprendre davantage sur le charbon, les mines, les industries textiles et la prolétarisation en lisant ou en regardant des clips», dit Leemans, «mais imaginez ce qui se passerait si vous confrontiez le public au glissement olfactif entre un environnement rural et industriel».

Une lithographie en couleur de l’artiste français Louis-Léopold Boilly représentant des personnes exerçant les cinq sens.

© Collection Wellcome

Les détecteurs d’odeurs parcourront des milliers d’images et de textes, y compris des manuels et des magazines médicaux trouvés dans les archives, les bibliothèques et les musées, en utilisant une IA formée pour repérer les références olfactives et l’iconographie.

«Notre travail avec l’IA nous informera également de la fréquence à laquelle les odeurs ont été mentionnées à certaines périodes historiques, et des sentiments qui leur sont associés», déclare Cecilia Bembibre, scientifique du patrimoine à l’Institute for Sustainable Heritage de l’University College de Londres, qui a précédemment contribué à créer un système pour identifier et cataloguer les odeurs des livres anciens. Ces résultats aideront l’équipe à décider quelles odeurs ont une valeur culturelle suffisante pour être incluses dans le projet.

Les archives olfactives en ligne, accessibles au public, décriront les qualités sensorielles et les histoires de différents parfums. Il partagera l’histoire des pratiques olfactives, examinera la relation entre l’odeur et l’identité et explorera comment les sociétés ont fait face aux odeurs difficiles ou dangereuses.

L’espoir est qu’une telle ressource pourrait aider les musées et les éducateurs à enrichir les connaissances du public sur le passé. Alors que quelques musées sélectionnés ont inclus l’odorat pour une expérience plus multisensorielle, la plupart reposent principalement sur la communication visuelle.

Si les parfums pouvaient parler

Quiconque a senti un feu de joie et a été immédiatement transporté à une fête sur la plage au lycée ou a reniflé le foulard d’une grand-mère et a été rempli de désir sait que l’odeur joue un rôle puissant dans la mémoire et les émotions. Il va donc de soi que s’engager avec les odeurs du passé pourrait nous permettre d’interagir avec l’histoire d’une manière plus émotionnelle et moins détachée.

Matija Strlič, scientifique du patrimoine de l’University College London, affirme que l’un des défis auxquels sont confrontés les chercheurs d’Odeuropa sera de s’assurer qu’ils capturent avec précision non seulement les composés chimiques qui composent un arôme particulier, mais aussi son contexte culturel.

“Nous avons une certaine compréhension de ce que les odeurs étaient populaires dans le passé”, dit-il, “mais il est difficile d’imaginer les différences dans leur perception, même si elles sont généralement agréables, aujourd’hui et il y a cent ans, étant donné que notre société a venez associer la propreté à l’absence d’odeur. ”

Pour un exemple d’odeur avec des implications culturelles très différentes d’hier et d’aujourd’hui, regardez le romarin simple. Lorsqu’une épidémie de peste a ravagé Londres au 17ème siècle, tant de gens ont inclus l’herbe dans un mélange pour purifier l’air infecté que son arôme distinct remplissait les rues, devenant inextricablement associé à la maladie.

Prenez une autre odeur de tous les jours, le tabac, qui est fumé, piquant et plein de perspicacité historique et sociologique.

“Il est lié à des histoires de sociabilité, de commerce et de colonisation et aussi de santé”, déclare William Tullet, historien des odeurs de l’Université Anglia Ruskin en Angleterre et membre de l’équipe Odeuropa.

Le projet se lance dans une prise de conscience mondiale accrue du pouvoir de l’odorat. Les preuves établissent un lien entre une perte d’odorat et le COVID-19, les patients qui ont contracté le virus décrivant en détail ce que l’on ressent de se retrouver soudainement sans un sentiment qu’ils tenaient autrefois pour acquis. L’augmentation du nombre de patients COVID-19 signalant une perte d’odorat temporaire est si importante que dans certains pays, comme la France, les personnes qui subissent une perte olfactive soudaine sont diagnostiquées comme atteintes du COVID-19 sans même être testées.

La portée d’Odeuropa est sans précédent, mais le projet ne marque pas la première tentative d’engager le nez au nom de la sauvegarde du patrimoine. Le Jorvik Viking Center à York, en Angleterre, recrée les odeurs du 10ème siècle pour les visiteurs et propose même des packs d’arômes afin que les passionnés d’histoire puissent ramener chez eux des odeurs de viking, de la cire de bougie à la viande pourrie. «Vous pouvez recréer l’ambiance d’une forêt viking, d’un marchand de rue ou même d’un cloaque dans l’espace de votre choix – d’une salle de classe à un WC domestique», déclare l’organisation.

Certains diront qu’il y a des odeurs, comme celles de la bataille, qu’il vaut mieux laisser dans les annales de l’histoire. L’équipe Odeuropa croit en l’inhalation de tout le bouquet d’autrefois, même les parties rances.

Un livre ouvert avec des pages montrant un texte qui décrit Amsterdam au 18e siècle comme un

Amsterdam est décrite comme une «belle vierge au souffle puant» dans les archives notariales de 1777. À l’aide d’une IA formée pour repérer les références olfactives, l’équipe d’Odeuropa parcourra des textes historiques en sept langues à la recherche de mentions qui contribueront à donner vie aux odeurs du passé .

© Archives d’Amsterdam

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