Opinion: Éviter les hausses d’impôt sur les plus-values ​​proposées par Biden ne sera pas si facile – ou le sera-t-il?

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Le plan américain pour les familles du président Joe Biden apporterait deux changements importants au traitement fiscal des revenus de placement, tels que les gains en capital à long terme et les dividendes. Certains critiques disent que le changement ne rapportera que peu de revenus, car les riches investisseurs sophistiqués trouveront des moyens d’éviter la nouvelle taxe. Mais si de nombreux investisseurs fortunés peuvent esquiver l’augmentation des impôts, la majeure partie de leurs gains peut ne pas l’être.

Le premier élément du plan Biden porterait le taux d’imposition le plus élevé à 39,6% et soumettrait les ménages dont le revenu annuel total est de 1 million de dollars ou plus à ce taux sur leurs gains en capital à long terme. Combiné à une surtaxe de 3,8% sur l’assurance-maladie, le taux fédéral combiné des gains en capital à long terme de ces ménages atteindrait 43,4%. Pour tous les autres, le taux maximal des gains en capital à long terme serait toujours de 23,8%.

0,3% des ménages soumis à un nouveau taux d’imposition

Parmi tous les ménages, seuls les 0,3% aux revenus les plus élevés seraient assujettis au nouveau taux d’imposition maximal. Parmi les ménages qui réalisent des gains en capital, une plus grande part ont un revenu supérieur au seuil de 1 million de dollars, mais il est encore faible: en 2018, moins de 3% avaient un revenu brut ajusté (AGI) supérieur à 1 million de dollars.

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Pour les plus riches, des conseillers et des avocats intelligents chercheront des moyens pour leurs clients d’éviter les nouveaux impôts sur les plus-values, tout en cherchant des moyens de réduire les impôts sur les successions. Mais une rédaction attentive de la nouvelle loi contribuera à limiter l’efficacité de ces stratégies, de sorte que les détails importeront. Beaucoup.
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Cette augmentation des tarifs inciterait fortement ces ménages à maintenir leur revenu global sous le seuil de 1 million de dollars. Si le nouveau taux de 43,4% s’applique à tous les gains, même si l’AGI n’est qu’à un dollar supérieur à 1 million de dollars, l’incitatif est très, très fort. Et nous savons que les ménages à revenu élevé réagissent aux incitations.

Les familles les plus riches étaient capables de chronométrer les ventes afin de minimiser les impôts sur les gains en capital.

Dans une recherche récente, l’économiste Tim Dowd et moi-même avons démontré que les contribuables dont le revenu est supérieur à 1 million de dollars multiplient par temps leurs réalisations pour réduire leurs impôts. Cette figure montre comment les contribuables de différents groupes de revenus ont réagi en 2012 à la baisse des taux d’imposition une fois que les actifs sont détenus pendant au moins un an avant leur vente. Dès que le taux a chuté, les réalisations ont fortement augmenté, en particulier pour les contribuables ayant au moins 1 million de dollars en AGI.

Il serait relativement facile pour de nombreux ménages à revenu élevé de rester sous le seuil de revenu de 1 million de dollars, car la plupart d’entre eux ne sont pas si loin au-dessus: en 2018, environ 60% avaient un revenu compris entre 1 million de dollars et 1,5 million de dollars.

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En 2018, plus de la moitié des gains en capital ont été déclarés par les ménages avec un AGI supérieur à 1,5 million de dollars, et environ 40% provenaient de ceux avec un AGI supérieur à 5 millions de dollars.
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En outre, un rapport de la Fondation fiscale de Robert Carroll a révélé que la plupart des ménages dont le revenu était supérieur à 1 million de dollars au cours d’une année donnée avaient des revenus qui fluctuaient au fil du temps et n’atteignaient que rarement ce niveau. Environ un tiers étaient là simplement parce qu’ils ont réalisé un grand nombre de gains en capital. De tels ménages pourraient rester sous le seuil en réalisant leurs gains sur deux ans ou plus.

Mais cela ne signifie pas que la plupart des gains pourraient facilement échapper aux taux plus élevés selon la proposition de Biden. En 2018, plus de la moitié des gains en capital ont été déclarés par les ménages avec un AGI supérieur à 1,5 million de dollars, et environ 40% provenaient de ceux avec un AGI supérieur à 5 millions de dollars.

De nombreux investisseurs ont des gains non réalisés si importants que même les étaler sur quelques années ne les maintiendront pas sous le seuil de 1 million de dollars, ou ils ont des revenus supérieurs à 1 million de dollars pour des raisons autres que les gains en capital.

La loi actuelle leur permet de se tourner vers la stratégie traditionnelle consistant à ne pas réaliser leurs gains et à les passer en franchise d’impôt à leurs héritiers. Dans le passé, cette technique était si efficace qu’il était possible qu’une forte augmentation des taux de gains en capital puisse rapporter peu ou pas d’argent au gouvernement fédéral.

Impossible d’éviter les impôts à la mort

Mais, le deuxième élément du plan Biden anticipe cela. Il imposerait au décès les gains en capital non réalisés qui dépassent 1 million de dollars. En d’autres termes, les actifs transmis aux héritiers seraient traités comme s’ils avaient été vendus, et les gains supérieurs à 1 million de dollars seraient imposés au taux de 43,4%. Cela supprime une grande partie de l’avantage de retarder les réalisations. En un sens, l’imposition de tous les gains non réalisés supérieurs à 1 million de dollars au décès réduit l’exonération d’impôt sur les successions actuelle de 11,7 millions de dollars. D’une manière ou d’une autre, plus de successions seraient imposées.

Pourtant, seule une très petite partie des successions serait redevable d’impôts. À l’aide de l’Enquête sur les finances des consommateurs de 2019, j’ai calculé qu’environ 3% seulement des ménages avaient des gains en capital non réalisés de 1 million de dollars ou plus. Et comme nombre de ces ménages vendront sans aucun doute des actifs pour soutenir leur retraite, une part encore plus petite aura des gains non réalisés de 1 million de dollars ou plus après le décès du chef de ménage.

Pour les plus riches, des conseillers et des avocats intelligents chercheront des moyens pour leurs clients d’éviter les nouveaux impôts sur les plus-values, tout en cherchant des moyens de réduire les impôts sur les successions. Mais une rédaction attentive de la nouvelle loi contribuera à limiter l’efficacité de ces stratégies, de sorte que les détails importeront. Beaucoup.

En fin de compte, si cette nouvelle approche réussit, de nombreux contribuables fortunés échapperont probablement à des impôts plus élevés, mais la plupart de leurs gains ne le seront probablement pas.

Robert McClelland est chercheur principal au Tax Policy Center, une coentreprise de l’Urban Institute et de la Brookings Institution. Auparavant, il a travaillé au Congressional Budget Office.

Ce commentaire a été publié à l’origine sur le blog TaxVox du Tax Policy Center – Éviter les augmentations fiscales proposées par Biden sur les gains en capital ne sera pas si facile. Ou le fera-t-il?

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