Opinion : Les fonds de pension « éthiques » ont-ils un problème de private equity ?

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Les gestionnaires de régimes de retraite publics aiment aujourd’hui se vanter de leurs politiques d’investissement « éthiques », par exemple en matière d’environnement ou de « diversité, équité et inclusion ».

Pendant ce temps, ils versent des milliards de dollars dans des fonds de capital-investissement secrets à la recherche de profits supplémentaires.

Maintenant, encore plus de preuves que certains de ces gestionnaires de capital-investissement utilisent à leur tour cet argent à l’opposé de l’éthique.

« La détention de capitaux privés entraîne une augmentation de 147 % du pourcentage de… conseillers financiers commettant des fautes professionnelles » dans les entreprises qu’ils reprennent, rapportent les chercheurs Albert Sheen, Youchang Wu et Yuwen Yuan du Lundquist College of Business de l’Université de l’Oregon. Et le nombre d’incidents d’inconduite par conseiller augmente de 200 % après le rachat d’une entreprise par le capital-investissement, ajoutent-ils. « L’augmentation des fautes est plus forte dans les entreprises avec une croissance post-rachat plus élevée des actifs sous gestion par conseiller et est concentrée dans les entreprises dont les clients comprennent des clients de détail. »

Répéter : après que le capital-investissement a repris une société de conseil financier, le nombre d’incidents d’inconduite par courtier est généralement triples.

La recherche est basée sur une étude de 540 000 conseillers financiers individuels dans plus de 14 000 entreprises enregistrées auprès de la Securities and Exchange Commission entre 2000 et 2020, dont 275 entreprises qui ont été rachetées par des fonds de capital-investissement. Les chercheurs ont examiné les plaintes des clients et les mesures disciplinaires divulguées par la SEC.

Le capital-investissement est la principale classe d’actifs la plus prisée pour les grands fonds de pension et autres investisseurs institutionnels, précisément parce que les gestionnaires de capital-investissement ont si bien réussi à tirer des bénéfices supplémentaires des entreprises qu’ils achètent.

Selon la nouvelle étude, les fonds de capital-investissement sont les plus susceptibles d’acheter des sociétés de conseil financier ayant de bons antécédents éthiques – celles avec peu de plaintes de clients ou de sanctions réglementaires – puis d’envoyer le personnage impitoyable d’Alec Baldwin de « Glengarry Glen Ross » pour augmenter le Ventes.

« Alors que le taux d’inconduite des entreprises acquises n’est que d’environ 40 % de la moyenne du secteur avant le rachat, il devient comparable à la moyenne du secteur après le rachat », ont constaté les chercheurs. Les gestionnaires de capital-investissement « choisissent des cibles avec une « marge d’inconduite » inexploitée et exploitent l’opportunité de réaliser un profit, peut-être au détriment des clients », écrivent-ils. « Alors que PE cible les sociétés de conseil avec un bilan plus net que la moyenne, l’intensité des fautes dans ces sociétés converge vers la moyenne du secteur après l’acquisition. »

Dans le jargon des investisseurs les plus impitoyables, toute entreprise qui a très peu de plaintes de clients et de sanctions éthiques « laisse de l’argent sur la table ». En « évaluant » l’inconduite par rapport à la moyenne du secteur, les nouveaux propriétaires peuvent « faire transpirer les actifs », « générer de l’alpha » et « capturer le potentiel économique inexploité », tout en transférant la responsabilité de l’éthique sur les régulateurs gouvernementaux et « le marché », c’est-à-dire les clients .

Mais les clients sont mieux placés pour se protéger lorsqu’un produit est simple et dépend de la fidélité des clients. Quelqu’un qui essaie de gagner de l’argent en vendant, par exemple, des marteaux qui s’effondrent rapidement, fera bientôt faillite. En revanche, notent les chercheurs de Lundquist, « le conseil financier est un produit opaque et compliqué pour beaucoup qui est acheté rarement, et donc peut-être il y a une possibilité de profiter des clients… L’augmentation des bénéfices de l’entreprise en facturant des frais supplémentaires ou en plaçant les clients dans des produits financiers excessivement chers peuvent l’emporter sur les coûts des violations occasionnelles et les pénalités qui y sont associées.

La dernière étude s’ajoute aux preuves croissantes que les gestionnaires de capital-investissement conduisent des pratiques commerciales contraires à l’éthique lorsqu’ils trouvent une opportunité. Des études publiées l’année dernière ont révélé que l’augmentation du capital-investissement dans les maisons de retraite entraîne une baisse des normes, des coûts plus élevés et plus de décès. D’autres recherches ont montré que les prises de contrôle par capital-investissement peuvent être néfastes pour le moral et la qualité de vie des employés, ainsi que pour les résultats des clients.

Les organisations représentant le secteur du capital-investissement n’ont pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires.

Les résultats ne doivent pas être une surprise. Les personnes qui dirigent des partenariats de capital-investissement reçoivent d’énormes incitations déséquilibrées pour réduire impitoyablement les bénéfices à tout prix : la majeure partie de leur salaire provient d’une part des bénéfices supplémentaires.

Pendant ce temps, ils ont également été récompensés par le Congrès – les deux parties – avec de somptueux allégements fiscaux sur ce salaire, des allégements inaccessibles à la classe moyenne. Grâce à la soi-disant « échappatoire des intérêts reportés », un partenaire de capital-investissement peut gagner 10 millions de dollars, voire 100 millions de dollars en un an, ne payer presque aucun impôt fédéral à l’époque, et des années ou même des décennies plus tard, ne payer que des « gains en capital » actualisés. les taux d’imposition.

Comparez et comparez cela avec d’autres hauts revenus, tels que les médecins, les avocats et les chefs d’entreprise, qui paient jusqu’à 37% d’impôt fédéral. Sans parler de l’infirmier de l’hôpital ou du busser qui paie 15 cents de taxe sur le premier dollar qu’ils gagnent.

Mais étant donné les énormes avantages que les gestionnaires de capital-investissement offrent au reste d’entre nous, qui peut dire qu’ils ne le méritent pas ?

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