Alex Pereira une licorne MMA après la victoire de l’UFC 281 contre Israel Adesanya

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En 1993, Ultimate Fighting Championship a opposé 16 hommes de différentes disciplines d’arts martiaux pour décider quel style – et quel artiste martial – régnait en maître.

Cette nuit-là, le jiu-jitsu brésilien et Royce Gracie sont devenus des forces dans le monde des arts martiaux.

Au fil des ans, une discipline ou une autre allait faire son temps au soleil. Lentement, les styles et les praticiens se sont ajustés les uns aux autres, jusqu’à ressembler moins à des spécialisations et à des spécialistes.

On pourrait même dire les arts martiaux… mixtes. Et de plus en plus de ces combattants, au fil du temps, sont entrés dans le sport avec un style mieux décrit comme abrégé MMA, avec une maîtrise d’une multitude de scénarios de combat. Les spécialistes étaient une race en voie de disparition, surtout s’ils n’étaient pas des lutteurs accomplis.

Ne dites pas à Alex Pereira qu’il est un spécialiste ; il ne se voit pas ainsi. Mais l’ancien champion du monde de kickboxeur vient d’ajouter le champion du monde d’arts martiaux mixtes à sa multitude de distinctions, seulement huit combats dans sa course dans ce nouveau sport. C’est assez rare dans le MMA moderne.

« Je suis définitivement un combattant du MMA », a déclaré Pereira, par l’intermédiaire d’un interprète, aux journalistes quelques heures après avoir remporté le titre des poids moyens de l’UFC samedi soir, faisant la distinction qu’il n’est pas simplement un kickboxeur qui participe à ce sport. « Je me suis beaucoup entraîné au MMA. J’ai les armes d’un combattant MMA. Je suis amoureux du jeu et j’adore entraîner le MMA.

Pereira a couronné son ascension fulgurante avec une victoire catégorique de TKO sur son ancien rival de kickboxing Israel Adesanya, l’ancien détenteur de la ceinture, aux petites heures du dimanche matin – 29 ans et environ 60 minutes après que l’UFC soit devenu une chose – devant 20 845 au Madison Square Garden en tête d’affiche de l’époustouflante soirée de combat UFC 281.

Alex Pereira lève la main après avoir battu Israel Adesanya pour le titre des poids moyens lors de l'UFC 281 au Madison Square Garden le 12 novembre 2022.
Alex Pereira lève la main après avoir battu Israel Adesanya pour le titre des poids moyens lors de l’UFC 281 au Madison Square Garden le 12 novembre 2022.
Zuffa LLC via Getty Images

Offrez ses fleurs au nouveau champion : Pereira a montré à New York – la scène de ses débuts à l’UFC il y a 12 mois – qu’il a quelques trucs non frappants dans sa manche. Il a ponctué le deuxième tour – la seule strophe qu’il a remportée sur les tableaux de bord des juges avant la fin du tour final – avec un retrait. Ceci, après une semaine où les deux hommes ont nié qu’ils seraient le seul à le mettre au sol, à moins d’un renversement.

« Cela faisait partie du plan initial, le faire tomber et le surprendre, comme un facteur de surprise », a déclaré Pereira, « et le confondre avec la lutte dans les autres rounds. »

Pereira a ensuite trouvé le moyen de sortir d’une mauvaise situation sur le tapis dans le troisième après Adesanya – qui éclipse le temps enregistré par ses rivaux dans la cage et était arrivé à l’UFC 11-0 en MMA. De toute évidence, « spécialiste » vient avec des mises en garde, et pas seulement parce qu’il le dit.

« Je pense que cela montre à quel point ils sont des athlètes incroyables », a déclaré le président de l’UFC, Dana White, aux journalistes à propos de l’idée que des spécialistes comme Pereira atteignent le sommet de sa promotion. «Pour être aussi dominant dans le kickboxing et aussi bon, puis venez ici, apprenez tout le reste, puis vous vous retrouvez tous les deux à nouveau face à face ici; assez fou. »

Mais Pereira a fait le travail de la seule façon dont on s’y attendait vraiment: arrêter Adesanya avec son arsenal de kickboxing percutant. Adesanya a déclaré aux journalistes que les coups de pied au mollet s’additionnaient, rapportant des dividendes à la dernière image alors que son jeu de jambes s’effondrait. Pereira a marqué son ennemi avec un crochet droit court, l’instinct de tueur a pris le dessus et « Poatan » a gardé Adesanya sur les jambes bancales jusqu’à ce que l’arbitre en ait assez vu. N’achetez pas de récits «d’arrêt précoce»; ce combat était terminé, ou sur le point d’être bien pire.

Alex Pereira (à droite) donne un coup de pied à Israel Adesanya lors de leur combat contre l'UFC 281 au Madison Square Garden le 12 novembre 2022.
Alex Pereira (à droite) donne un coup de pied à Israel Adesanya lors de leur combat contre l’UFC 281 au Madison Square Garden le 12 novembre 2022.
Getty Images

Pereira est une licorne. Il faut un ensemble particulier de circonstances pour qu’un athlète qui n’a participé qu’à quatre reprises au MMA – un seul d’entre eux s’est produit au cours des six dernières années – pour entrer dans le premier terrain d’essai des arts martiaux mixtes et atteindre le sommet en un an, en quatre plus de combats. Toutes les parties – l’UFC, Pereira et Adesanya – reconnaissent ouvertement que le chemin de Pereira vers le sommet a été pavé par leur rivalité dans le kickboxing, le fait que la domination d’Adesanya avait éliminé tous les autres challengers crédibles, et Pereira battant le seul autre homme qui avait du sens ensuite pour l’ancien champion.

Aussi rapidement qu’il est arrivé à ce point sous les yeux des masses, Pereira a professé à quel point sa formation de kickboxing – dans une relative obscurité, par rapport à l’UFC plus traditionnel – préparait le terrain pour son moment sous les projecteurs.

« Tout ce que j’ai obtenu, c’était d’arriver à ce point ici », a déclaré Pereira. « C’était rapide, et en même temps, ce n’était pas parce que c’était [been] 14 ans que je suis dans ce jeu [combat sports]. Tout ce que j’ai conquis en kickboxing et tout le reste était de travailler sur mon objectif d’arriver ici aujourd’hui.

Pereira devra-t-il faire ses preuves contre Adesanya encore? Tout de suite? Il pourrait bien. Encore une fois, Adesanya avait dépassé la division. Il menait également 39-37 sur les trois tableaux de bord avant que le corner de Pereira ne gaze le challenger pour poursuivre l’arrivée et éviter les cartons. Adesanya est également la star la plus bancable de la division par une large marge. Surprendre! Les dollars ont un sens dans le jeu de combat.

Disons que ça arrive. Si le Brésilien réussit le test d’Izzy pour la quatrième fois, il vaut mieux croire que la deuxième défense du titre de Pereira et la première (vraisemblablement) contre un nouvel adversaire posséderont un jeu plus complet qu’Adesanya, qui a toujours gagné grâce à son arsenal et sa capacité de frappe superlatifs. pour garder le combat là où il l’aime.

Les combats futurs pourraient tester le courage du nouveau champion en arts martiaux mixtes – et il testera leurs mentons frappant la perspicacité tout de suite. Mais, au moins pour l’instant, Pereira est un champion de retour en arrière depuis 29 ans – ou autant que nous en aurons ces jours-ci.

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