La pollution des centrales électriques est plus élevée dans les quartiers soumis à la redlining raciste


Aux États-Unis, il est bien documenté que les quartiers pauvres sont susceptibles de souffrir de niveaux de pollution plus élevés. Les sources de pollution, comme les centrales électriques et les autoroutes, sont plus susceptibles d’être situées dans les quartiers pauvres. La pollution qui en résulte s’ajoute aux charges économiques auxquelles sont confrontés ces quartiers, avec une augmentation des coûts médicaux, une perte de productivité due à la maladie et des décès prématurés.

Étant donné que les minorités et les immigrants ont tendance à vivre dans des quartiers à faible revenu, cela ajoute également aux disparités raciales présentes aux États-Unis. Maintenant, un groupe de chercheurs en santé publique a trouvé un autre facteur qui a contribué à cette disparité. La pratique historique du “redlining”, ou l’attribution de scores à haut risque aux hypothèques dans les quartiers minoritaires, est également associée à des émissions de centrales électriques plus élevées, renforçant les défis auxquels les minorités sont confrontées aux États-Unis.

Dans le rouge

Le terme redlining est dérivé d’un programme fédéral, lancé dans le New Deal, qui visait à élargir l’accès aux prêts hypothécaires et à stimuler l’accession à la propriété aux États-Unis. L’organisation qui a supervisé le programme, la Home Owners’ Loan Corporation, a établi des normes pour les prêts axées sur quatre catégories de cotes de risque, évaluées par quartier. La catégorie de risque la plus élevée a été identifiée sur les cartes avec une ligne rouge, menant à son nom. Il était beaucoup plus difficile d’obtenir des hypothèques dans ces quartiers, ce qui faisait baisser les prix des logements pour leurs résidents.

Il a été largement documenté que ces notes ont été influencées par des attitudes racistes envers les occupants du quartier. Presque tous les quartiers les mieux notés étaient entièrement blancs, et les quartiers avec un nombre élevé de minorités et d’immigrants se voyaient souvent attribuer la note la plus basse. Le redlining a fini par renforcer les disparités raciales aux États-Unis et a empêché les minorités de s’enrichir en accédant à la propriété, avec des effets qui persistent.

Le nouveau travail élargit cela en associant le redlining à une exposition plus élevée à la pollution due aux centrales électriques.

Le travail a consisté à examiner tout, des cartes historiques des quartiers délimités en rouge, du site des centrales électriques (y compris celles qui ont été fermées pendant des décennies) et des modèles météorologiques pour déterminer la direction prédominante de déplacement des polluants de toutes ces centrales. Des informations géographiques sur l’exposition à la pollution provenant des émissions des centrales électriques ont également été incluses dans l’analyse.

Les chercheurs ont également décomposé l’analyse en plusieurs périodes distinctes. Celles-ci incluent la période d’après-guerre (1940-1969), la période post-Clean-Air-Act (1970-1999) et les années récentes (2000-2020). Les données de pollution ne sont disponibles que pour le dernier d’entre eux.

La mesure de base utilisée par les chercheurs était de savoir s’il y avait une ou plusieurs centrales électriques situées au vent du quartier et à moins de cinq kilomètres. Ces mesures ont ensuite été ventilées selon la cote du quartier, qui était basée sur quatre catégories (A à D, A étant la catégorie de risque la plus faible). Les catégories voisines ont ensuite été comparées, c’est-à-dire A avec B, B avec C et C avec D, pour voir comment les changements dans les cotes de risque sont corrélés avec l’exposition aux émissions des centrales électriques. L’évolution de ces expositions au fil du temps a également été suivie.

Exposition constante

L’analyse a révélé que les choses étaient pires dans la période d’après-guerre, alors qu’il y avait une croissance importante des centrales électriques et que le système de redlining battait son plein. Ici, le redlining était associé à un risque 72% plus élevé d’avoir une centrale à combustible fossile à proximité. Cela a diminué après l’adoption de la Clean Air Act, mais n’a pas beaucoup changé ces dernières années. Les associations étaient encore plus fortes lorsque les centrales les plus polluantes, utilisées pour fournir la puissance de pointe, étaient prises en compte.

En général, ce type d’effet était apparent dans les différentes notes. Les quartiers les mieux notés avaient une exposition inférieure à la note la plus élevée suivante, et ainsi de suite aux différences de CD. Et, bien que l’ampleur de ces différences varie au cours des différentes périodes, les tendances sont constantes tout au long de la période.

Sans surprise, cela était également associé à l’exposition à la pollution. Le redlining était associé à une augmentation de 80 % de l’exposition aux oxydes d’azote, à une augmentation de 40 % de l’exposition au dioxyde de soufre et à une augmentation de 60 % de l’exposition particulière par rapport aux quartiers classés dans une seule catégorie supérieure.

Il est également clair que cette différence est persistante. Alors que l’ampleur a diminué au cours de la période la plus récente, les différences entre les quartiers affichent les mêmes tendances, même si la Home Owners’ Loan Corporation a fermé ses portes dans les années 1950. L’effet a persisté même en contrôlant les facteurs socio-économiques.

Bien que le racisme ait clairement joué un rôle dans les désignations soulignées, cela ne signifie pas que le racisme direct a joué un rôle dans les sites des centrales électriques. Une petite différence existait dans l’exposition des centrales électriques dans la période d’avant-guerre qui affiche exactement la même tendance qui était visible une fois que la construction des centrales électriques a explosé. Et il y a des indications que la présence de sites industriels comme des centrales électriques peut avoir influencé les cotes. Enfin, les communautés à faible revenu ont généralement moins de pouvoir politique et ont donc probablement moins d’influence sur l’emplacement des centrales électriques.

Néanmoins, le système de redlining a contribué à maintenir les minorités dans les quartiers redlined et les a ainsi exposés à des niveaux de pollution plus élevés. Ainsi, quelle que soit la source de la disparité, sa persistance est susceptible d’être le résultat du processus de redlining. Et l’impact peut être dramatique, car on estime que la pollution de l’air cause jusqu’à 100 000 décès prématurés aux États-Unis.

Du côté positif, les États-Unis ont connu une transition énergétique spectaculaire, déplaçant leur dépendance au gaz naturel, qui pollue moins que le charbon et le pétrole, et la production renouvelable propre. Mais les chercheurs citent des preuves que les centrales au charbon qui ont été fermées jusqu’à présent sont principalement situées à proximité de quartiers à faible population minoritaire.

Énergie naturelle2022. DOI: 10.1038/s41560-022-01162-y  (About DOIs).

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