Kristaps Porzingis n’a pas été la même blessure à la licorne des Knicks

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En un éclair, en un clin d’œil, cinq années se sont écoulées et il est presque impossible de se rappeler comment c’était ces jours et ces nuits au Madison Square Garden lorsque Kristaps Porzingis apprenait à la volée comment être une véritable pierre angulaire pour les Knicks. .

Kevin Durant avait, de manière assez célèbre, déjà pesé.

« Il peut tirer, il peut faire les bons jeux, il peut défendre, c’est un joueur de 7 pieds qui peut tirer jusqu’à la ligne des 3 points », avait déclaré Durant, toujours à Oklahoma City, à propos de Porzingis lors de Porzingis. année recrue. « C’est rare. Et bloquer les tirs – c’est comme une licorne dans cette ligue.

Licorne.

C’était un compliment élevé qui est devenu un fardeau pour Porzingis, d’autant plus que sa carrière avec les Knicks s’est développée. À sa troisième saison, à 22 ans, il vivait sa meilleure année – 22,7 points par match, 2,4 contres, 40 % de tirs sur 3 – et avait été sélectionné pour son premier NBA All-Star Game.

Le Jardin, qui pendant deux ans avait rougi et s’était évanoui à chaque pas qu’il faisait, avait alors commencé à considérer Porzingis d’un œil plus critique. Certaines nuits, il a même entendu des huées en cascade depuis les sièges. C’est assez difficile d’essayer de répondre aux attentes; c’est presque impossible quand votre plafond a été établi comme « licorne ».

Kristaps Porzingis (d.) des Knicks tire contre Giannis Antetokounmpo des Bucks le 6 février 2018.
Paul J. Bereswill

Pourtant, dans la nuit du 6 février 2018, le Jardin a de nouveau été frappé. Le match des étoiles était dans 12 jours. Les Bucks étaient en ville ce soir-là, avec leur propre licorne, Giannis Antetokounmpo. Et Porzingis était pleinement engagé. Il a réussi quatre de ses cinq premiers tirs. Il a bloqué trois tirs.

À 8 minutes et 50 secondes de la fin du deuxième quart-temps, il a planté son pied droit près de la ligne de faute, a sprinté par la porte arrière, a pris une alimentation de Kyle O’Quinn. Et a lancé un vicieux dunk à une main, postérisant Antetokounmpo dans le processus. Le Jardin, une salle pleine cette nuit-là, a explosé dans un spasme spontané de joie.

Et, tout aussi rapidement, la foule s’est tue.

Porzigis avait mal atterri, et il attrapait son genou gauche avec sa main gauche, martelant le sol du jardin avec sa main droite.

Kristaps Porzingis agrippe son genou après s'être blessé avec les Knicks le 6 février 2018.
Kristaps Porzingis agrippe son genou après s’être blessé avec les Knicks le 6 février 2018.
PA

Immédiatement, il était clair que c’était mauvais.

Ce qui n’est apparu que bien plus tard, c’est à quel point les destins de Porzingis et des Knicks étaient sur le point d’être bouleversés. Il aurait été inimaginable le 6 février 2018 de croire que le dunk finirait par être la dernière chose que Porzingis ait jamais faite en tant que Knick.

Mais c’est comme ça que ça a marché. Moins d’un an plus tard, Porzingis a été expédié aux Mavericks. Ce qui semblait être un couple de rêve avec Luka Doncic ne s’en est jamais approché. Il est maintenant un sorcier, dans une équipe qui se sent sur le point d’être explosée, et visite le jardin mercredi soir. Ses premières apparitions au Jardin ont été accueillies avec du vitriol et du venin; beaucoup de fans des Knicks n’ont pas aimé la façon dont Porzingis et son frère, Janis, ont organisé sa sortie de New York.

Toutes ces années plus tard, il semble que les fans des Knicks ne soient pas les seuls à avoir des regrets.

« Pourrais-je revenir en arrière et faire les choses différemment ? Bien sûr, de notre côté », a déclaré Porzingis à NBA.com la semaine dernière. « J’ai été blessé. Si j’avais continué à jouer, ça aurait été complètement différent. Je suis jeune et j’écoute les gens et ce qu’ils me disent sur ce que je devrais faire de ma carrière. Vous ne savez pas mieux. C’est ainsi que les choses se passaient à l’époque.

« Je ne peux que dire de très bonnes choses à propos de [the Knicks] parce que j’ai tellement aimé jouer là-bas à New York et jouer devant ces fans. C’était un rêve devenu réalité. Sur le moment, je n’avais pas réalisé que ce n’était pas comme ça partout. New York est un endroit spécial. Le Madison Square Garden est l’endroit le plus spécial dans lequel j’aie jamais joué. Mais à ce moment-là, je pensais que c’était comme ça dans toutes les équipes. J’ai eu le plus de plaisir à jouer dans le jardin.

Kristaps Porzingis joue pour les Wizards le 13 janvier 2023.
Kristaps Porzingis joue pour les Wizards le 13 janvier 2023.
PA

Porzingis est devenu un bon joueur de la NBA, et il a une moyenne de 22,2 points pour les Wizards, mais il a 27 ans maintenant, et personne ne le regarde plus et ne voit plus de licornes. Dans la bonne équipe, dans la bonne situation, il pourrait être d’une grande aide. Le navire des Knicks est passé; ils ont maintenant un leadership différent et un plan entièrement différent pour revenir à la pertinence. Il est difficile d’imaginer qu’il soit bon d’être ici.

Il était une fois, il aurait été impossible de croire qu’il y aurait un meilleur ajustement ailleurs. Cinq ans se sont écoulés en un éclair, en un clin d’œil. Un joueur monte pour un dunk signature en tant que licorne et redescend comme un autre joueur avec des compétences. Une équipe avance. Et une ville aussi.

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