La crise imminente du plafond de la dette est trop importante pour que la Fed l’ignore


Les faits économiques ont nettement changé depuis la dernière réunion de la Réserve fédérale, à la mi-décembre. Non seulement l’inflation ralentit dans le contexte d’une économie en ralentissement, mais le risque d’une crise du plafond de la dette publique dès cet été a considérablement augmenté.

Il faut espérer que lors de sa prochaine réunion, du 31 janvier au 1er février, la Fed prendra note de ces changements. Peut-être changera-t-il alors d’avis sur la nécessité de nouvelles hausses des taux d’intérêt et de nouvelles réductions importantes de la liquidité du marché par le biais d’un resserrement quantitatif.

Sinon, nous devrions nous préparer à une récession économique inutile et à une turbulence accrue des marchés financiers.

Le rapport favorable sur les prix à la consommation de la semaine dernière a fourni une indication que l’inflation diminue rapidement. Il a montré que l’inflation globale était descendue à 6,5% par rapport à son pic de juin de plus de 9%. Il a également enregistré qu’au cours des trois derniers mois, le taux d’inflation sous-jacente, hors prix volatils de l’énergie et de l’alimentation, était descendu à 3,25 %.

Les indicateurs prospectifs, quant à eux, suggèrent que de nouveaux progrès substantiels seront réalisés dans la réduction de l’inflation cette année. En réponse à un plus que doublement des taux hypothécaires, les coûts du logement, qui représentent 40 % de l’indice des prix à la consommation, sont maintenant en baisse alors que le marché du logement est déjà en récession.

Dans le même temps, l’inflation des salaires a ralenti à 4,5 %, tandis que les indices des directeurs d’achat pour les biens et les services suggèrent que l’économie est à l’aube d’une récession.

Un changement encore plus important depuis la dernière réunion politique de la Fed est le risque croissant d’une crise de la dette cet été. Comme pour souligner ce point, dans une lettre la semaine dernière au président Kevin McCarthy, la secrétaire au Trésor Janet Yellen a indiqué que le plafond de la dette sera atteint cette semaine. Elle a également déclaré que les liquidités et les mesures extraordinaires que le Trésor prendrait pour éviter un défaut de paiement de la dette publique pourraient être épuisées début juin.

Le grand écart entre la majorité de la Chambre républicaine et le président Joe Biden rend d’autant plus probable une bataille prolongée et meurtrière sur le relèvement du plafond de la dette.

Il faut particulièrement s’inquiéter du fait que l’un des prix que McCarthy a dû payer pour sa présidence était un engagement envers le Freedom Caucus de ne pas accepter une augmentation du plafond de la dette sans d’importantes réductions des dépenses publiques, notamment en matière de sécurité sociale et d’assurance-maladie. Il l’a fait en sachant parfaitement que de telles réductions sont un anathème pour Biden, qui estime que le relèvement du plafond de la dette ne devrait pas faire l’objet de négociations.

Dans la perspective de la dernière âpre bataille du plafond de la dette, en 2011, les marchés financiers américains et mondiaux ont été secoués et le marché boursier américain a chuté de près de 20 %. Le fait que l’Amérique ait failli faire défaut a également incité l’agence de notation Standard and Poor’s à retirer au gouvernement américain sa très convoitée triple AAA. Cela a augmenté le coût d’emprunt du gouvernement américain – à un coût considérable pour le contribuable.

Le président de la Chambre, Kevin McCarthy, a promis au Freedom Caucus de ne pas envisager d’augmenter le plafond de la dette sans réduire les dépenses publiques.
REUTERS/Elizabeth Frantz/photo d’archives

Inutile d’ajouter que si l’Amérique avait effectivement fait défaut sur sa dette en 2011, l’enfer se serait déchaîné sur les marchés financiers américains et mondiaux. Les rendements des bons du Trésor auraient grimpé en flèche et le dollar aurait chuté, car la confiance aurait été sérieusement ébranlée dans le plus grand marché mondial des obligations d’État.

Tout cela suggère que les dernières choses dont nous avons maintenant besoin de la part de la Fed sont davantage de hausses des taux d’intérêt et de nouveaux retraits importants de liquidités du marché par le biais d’un resserrement quantitatif. L’économie ralentit déjà et l’inflation recule avant même que les effets économiques du resserrement rapide de la politique monétaire de l’an dernier ne se soient pleinement fait sentir. Dans le même temps, les marchés financiers américains et mondiaux sont déjà sur la défensive avant d’être soumis à une incertitude accrue sur la question du plafond de la dette.

Dans ces circonstances, la Fed nous serait très utile lors de sa prochaine réunion en rappelant son resserrement monétaire et en signalant qu’elle est prête à ajuster sa politique si nécessaire. Étant donné à quel point la Fed a été rétrograde dans la prise de ses décisions politiques récentes, je ne recommanderais pas de retenir votre souffle pour que cela se produise.

Desmond Lachman, chercheur principal à l’American Enterprise Institute, était directeur adjoint du département d’élaboration et d’examen des politiques du Fonds monétaire international et stratège économique en chef des marchés émergents chez Salomon Smith Barney.

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