L’illusion d’optique donne à la rare comète verte une “anti-queue” qui défie apparemment la physique


Comète C/2022 E3 (ZTF) avec une troisième queue courte (à gauche de la comète) et des queues de gaz et de poussière plus longues (à droite de la comète) le 21 janvier.

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Une comète verte rare, qui a traversé le ciel nocturne alors qu’elle s’approchait de la Terre pour la première fois depuis l’âge de pierre, a brièvement développé une troisième queue bizarre. Cet “anti-queue” a semblé filer dans la mauvaise direction, enfreignant apparemment les règles de la physique.

La comète – nommée C/2022 E3 (ZTF) mais plus communément appelée “comète verte” grâce à une réaction chimique qui émet une lueur verdâtre autour du boulet de canon cosmique – a été découvert pour la première fois en mars 2022 en direction de Terre du nuage d’Oort, une collection d’objets glacés à l’extérieur système solaire.

En temps normal, comètes comme celle-ci ont deux queues : une faite de poussière, qui est soufflée de la comète par le vent solaire ; et un composé de gaz provenant de l’intérieur de la comète qui se sublime ou passe directement du solide au gaz. Mais le 21 janvier, plusieurs astrophotographes, dont Rouslan Merzliakov (s’ouvre dans un nouvel onglet) au Danemark et Alessandro Carrozzi (s’ouvre dans un nouvel onglet) en Italie, a pris des photos de la comète verte avec une troisième queue pointée vers le soleil au lieu de s’en éloigner.

Cette troisième queue bizarre est connue sous le nom d'”anti-queue”, et bien qu’elle soit constituée de la même matière que les autres queues de la comète, elle ne fait pas réellement partie de la comète. Au lieu de cela, il s’agit d’une illusion d’optique causée par le déplacement de la Terre dans le plan orbital de la comète, selon Spaceweather.com (s’ouvre dans un nouvel onglet).

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Les queues jumelles d’une comète sont souvent clairement visibles – la queue de poussière reflète la lumière du soleil, tandis que le gaz à l’intérieur de l’autre queue devient ionisé, lui donnant une faible lueur.

Le gaz libéré finit par se refroidir et devient invisible, mais la poussière restante dérive dans le sillage de la trajectoire de la comète autour du soleil, ou plan orbital. Lorsque la Terre traverse le plan orbital d’une comète, une partie de cette poussière est rééclairée par le soleil et apparaît comme une traînée lumineuse, qui peut sembler jaillir de la comète dans la direction opposée à ses autres queues, selon la trajectoire et l’orientation de la comète. . Mais en réalité, ce n’est qu’une illusion d’optique, et il n’y a pas de queue supplémentaire.

Cette illusion est similaire à la façon dont le voie Lactée apparaît comme une bande brillante dans le ciel nocturne parce que nous regardons le plan de la galaxie de côté. Mais au lieu de regarder à travers le plan de notre galaxie, nous regardons à travers le plan de la comète autour du soleil, selon Univers aujourd’hui (s’ouvre dans un nouvel onglet).

Parmi les autres comètes notables qui ont été observées avec un anti-queue, citons la comète Kohoutek en 1973, la comète Hale-Bopp en 1997 et la comète PanSTARRS en 2013.

Ce n’est pas la première fois que les queues de la comète verte font la une des journaux. Le 12 janvier, la comète verte était clairement visible dans le ciel nocturne lorsqu’il a atteint son périhélie, ou le point le plus proche du Soleil, ce qui a rendu sa petite atmosphère, ou coma, plus brillante que la normale. Le 17 janvier, l’une des queues de la comète s’est brièvement séparée à mi-chemin alors qu’elle était soufflé par des vents solaires extrêmes de éjection de masse coronale.

Si vous avez manqué la comète jusqu’à présent, ne vous inquiétez pas ; elle redeviendra visible à l’œil nu fin janvier à l’approche de son point le plus proche de la Terre le 1er février. Les experts calculent que la dernière fois que la comète a volé aussi près de la Terre, c’était il y a environ 50 000 ans, lorsque Un homme sage partageaient encore la planète avec les Néandertaliens.



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