Le télescope Webb vient d’offrir une vue révélatrice du passé lointain de l’humanité

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Pour commémorer la première année d’opérations scientifiques du télescope spatial James Webb, la NASA a publié une nouvelle image époustouflante d’une pépinière stellaire.

La photo est magnifique. Il pourrait facilement être accroché dans un musée, comme s’il s’agissait d’une grande toile réalisée par une collaboration d’artistes impressionnistes et modernes. Mais c’est très réel, montrant le processus de naissance des étoiles à seulement 390 années-lumière de la Terre. Il s’agit du complexe nuageux de Rho Ophiuchi, la région de formation d’étoiles la plus proche de la Terre.

Compte tenu de la proximité de la pépinière et des instruments scientifiques inégalés de Webb, nous n’avons jamais eu ce genre de vision cristalline de ces processus auparavant. Le détail révélé dans cette image d’environ 50 étoiles est vraiment remarquable, un condensé de tout ce que Webb a livré au cours des 12 derniers mois et de tout ce qu’il promet de faire au cours des 10 ou 20 prochaines années.

C’est une vision révélatrice de notre propre passé lointain. Notre propre étoile et notre système solaire se sont formés il y a un peu plus de 4,5 milliards d’années, lorsqu’un nuage moléculaire s’est effondré dans ce qui est devenu notre Soleil. Lorsque le Soleil s’est formé, il l’a fait avec un grand disque de matériau restant autour de lui, tournant. Au fil du temps, le matériau de ce disque a fusionné dans les planètes, de grandes géantes gazeuses comme Jupiter et des mondes rocheux plus petits comme notre propre Terre. Cela a mis en jeu l’échiquier de l’émergence de la vie sur notre monde quelques centaines de millions d’années plus tard.

Maintenant, des milliards d’années plus tard, l’humanité a développé la civilisation, la science et la technologie pour enfin regarder vers l’extérieur avec suffisamment de précision pour voir ce processus même se produire à travers les vastes distances des cieux. Avec le télescope spatial James Webb, nous observons à nouveau la formation même d’étoiles toutes neuves et les disques protoplanétaires.

Parlez du cercle de la vie. C’est ici. C’est là. C’est partout.

Il y a des détails fascinants dans les couleurs de cette photographie. La plupart des étoiles de cette image ont la même taille que le Soleil. Cependant, le centre de l’image est dominé par une étoile plus grande, S1, entourée de nuages ​​de gaz plus légers. C’est une étoile qui a creusé une bulle dans ces nuages ​​en émettant des photons ultraviolets énergétiques, une bougie figurative dans l’obscurité.

Plus loin de cette étoile et de sa cavité, il y a des nuages ​​orangés. Selon les astronomes du télescope Webb, il s’agit de composés organiques connus sous le nom d’hydrocarbures aromatiques polycycliques. Ces composés riches en carbone sont peut-être une partie essentielle de la genèse de la vie, bien que les scientifiques n’en soient pas sûrs. Mais nous observons probablement non seulement de nouveaux systèmes stellaires, mais aussi les éléments constitutifs de la vie.

Une autre caractéristique frappante de la photo montre de grandes bandes rouges de matériau courant presque verticalement sur le côté droit et sur son sommet. Il s’agit d’un écoulement proto-stellaire et apparaît rouge foncé en raison de la présence d’hydrogène moléculaire entrant en collision avec le gaz interstellaire.

« L’image de Webb de Rho Ophiuchi nous permet d’assister à une très brève période du cycle de vie stellaire avec une nouvelle clarté », a déclaré Klaus Pontoppidan, qui a été scientifique du projet Webb au Space Telescope Science Institute de Baltimore, Maryland. « Notre propre Soleil a connu une phase comme celle-ci, il y a longtemps, et maintenant nous avons la technologie pour voir le début de l’histoire d’une autre étoile. »

C’est une belle histoire à voir.

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