Le télescope James Webb détecte des signes potentiels de vie extraterrestre dans l’atmosphère d’un monde aquatique lointain « Boucle d’or ».

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Interprétation artistique de l’exoplanète K2-18 b, potentiellement recouverte d’océan, située à environ 120 années-lumière de la Terre.

Plus tôt cette semaine, Crumpe a rapporté que la NASA Télescope spatial James Webb (JWST) pourrait probablement détecter des signes de vie extraterrestre sur une planète semblable à la Terre jusqu’à 50 années-lumière. Aujourd’hui, une nouvelle étude révèle que le vaisseau spatial de pointe a peut-être déjà repéré un de ces indices de vie – des « pets extraterrestres » – dans l’atmosphère d’un monde « Boucle d’or » potentiellement recouvert d’océan, à plus de deux fois plus loin. .

L’exoplanète en question, K2-18 b, est une planète sub-Neptune (entre la taille de la Terre et Neptune) qui orbite dans la zone habitable autour d’une étoile naine rouge à environ 120 années-lumière de l’étoile naine rouge. soleil. K2-18 b, qui est environ 8,6 fois plus massif que notre planète et environ 2,6 fois plus large, a été découvert pour la première fois par le télescope Kepler de la NASA en 2015. Et en 2018, le télescope Hubble de la NASA découvert de l’eau dans l’atmosphère de l’exoplanète.

Dans la nouvelle étude, qui a été téléchargée sur le serveur de pré-impression arXiv Le 11 septembre (et sera publié dans un prochain numéro de The Astrophysical Journal Letters), les chercheurs ont utilisé JWST pour analyser plus en détail la lumière qui avait traversé l’atmosphère de K2-18 b.

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Le spectre atmosphérique qui en résulte, qui est le plus détaillé de ce type jamais capturé sur une planète habitable sous Neptune, montre que l’atmosphère de l’exoplanète contient de grandes quantités de hydrogène, méthane et dioxyde de carbone, et de faibles niveaux d’ammoniac. Ces marqueurs chimiques suggèrent que K2-18 b pourrait être un monde hycéen – une exoplanète avec une atmosphère riche en hydrogène et un océan d’eau recouvrant un manteau glacé.

L’interprétation d’un artiste de ce à quoi pourrait ressembler une planète hycéenne.

Mondes hycéens sont un candidat idéal pour abriter la vie extraterrestre. Cependant, même si K2-18 b possède un océan, rien ne garantit qu’il soit propice à la vie : il peut être trop chaud pour supporter la vie ou manquer des nutriments et des produits chimiques nécessaires pour déclencher la vie.

Les chercheurs ont également détecté ce qu’ils pensent être des traces de sulfure de diméthyle (DMS), un produit chimique nauséabond dont on sait qu’il n’est produit que par la vie microscopique dans les océans de la Terre.

Le DMS est principalement émis par le phytoplancton, ou algues photosynthétiques, dans les océans de la Terre. Il est composé de soufre, de carbone et d’hydrogène et constitue la forme organique de soufre la plus abondante dans l’atmosphère terrestre, ce qui en fait l’une des principales biosignatures, ou signes de vie biologique, sur notre planète.

Cependant, les preuves de l’existence du DMS « nécessitent une validation plus approfondie », écrivent les chercheurs dans un communiqué. déclaration. Il est également possible qu’un processus géologique inconnu puisse produire la vie chimique au lieu de la vie biologique, ont-ils ajouté.

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Que K2-18 b abrite ou non des formes de vie extraterrestres, les résultats de la nouvelle étude soulignent en outre que les mondes hycéens pourraient être des endroits idéaux pour rechercher une vie extraterrestre.

Une prolifération massive de phytoplancton au large des côtes islandaises en 2010. Ces mini-créatures sont la principale source de DMS sur Terre.

« Traditionnellement, la recherche de vie sur les exoplanètes s’est concentrée principalement sur les petites planètes rocheuses, mais les mondes hycéens plus grands sont nettement plus propices aux observations atmosphériques », a déclaré l’auteur principal de l’étude. Nikku Madhusudhanastrophysicien et scientifique exoplanétaire de l’Université de Cambridge en Angleterre, a déclaré dans le communiqué.

On ne sait pas exactement combien il existe de mondes hycéens, mais « les planètes sub-Neptunes sont le type de planète le plus courant connu jusqu’à présent dans la galaxie », co-auteur de l’étude Subhajit Sarkarastrophysicien à l’Université de Cardiff au Pays de Galles, a déclaré dans le communiqué.

L’étude met également en évidence l’incroyable puissance de JWST par rapport à ses prédécesseurs comme Hubble et Kepler, ont ajouté les chercheurs.

« Ce résultat n’a été possible que grâce à la gamme de longueurs d’onde étendue et à la sensibilité sans précédent du JWST », a déclaré Madhusudhan. Le télescope Hubble aurait nécessité au moins huit fois plus d’observations de K2-18b pour acquérir le même niveau de détail, a-t-il ajouté.

Les chercheurs prévoient d’utiliser JWST pour réexaminer K2-18b à l’avenir afin de voir si le télescope peut trouver d’autres preuves de vie extraterrestre sur l’exoplanète. Si tel était le cas, cela « transformerait notre compréhension de notre place dans l’univers », a déclaré Madhusudhan.

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