Des incendies extrêmes et de fortes pluies chassent les ornithorynques de leurs maisons

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La tendance émergente en Australie, caractérisée par de graves feux de brousse et de fortes pluies, pourrait chasser les ornithorynques de leurs maisons, a montré une nouvelle étude menée par des chercheurs de l’Université de Melbourne.

L’analyse de l’ADN d’ornithorynque dans des échantillons d’eau de rivières et de ruisseaux collectés avant et après les méga-incendies de l’été noir 2019-2020 suggère que les monotrèmes semi-aquatiques bien-aimés d’Australie pourraient abandonner les zones gravement touchées par les feux de brousse jusqu’à 18 mois après un incendie, surtout si de fortes pluies ont eu lieu. suivi le feu.

L’étude utilise la technique récente d’échantillonnage de l’ADN environnemental, où l’ADN animal est collecté dans l’eau, le sol, l’air ou la neige plutôt que directement auprès de l’animal lui-même. Cela aide les scientifiques à enregistrer indirectement des animaux difficiles à repérer comme l’ornithorynque, qui sont timides, peu nombreux et s’aventurent principalement la nuit.

L’enquête, financée par la San Diego Zoo Wildlife Alliance et publiée aujourd’hui dans la revue Conservation biologiqueest la première étude à l’échelle du paysage sur la façon dont les ornithorynques pourraient réagir à l’augmentation des feux de brousse et des précipitations causées par le changement climatique.

La chercheuse principale, le Dr Emily McColl-Gausden, de la Faculté des sciences, a déclaré que les résultats suggèrent qu’une combinaison de graves feux de brousse suivis de fortes pluies a frappé le plus durement les ornithorynques.

« Nous ne savons tout simplement pas comment les ornithorynques réagissent aux feux de brousse. Nous supposons que, parce qu’ils se trouvent à proximité de l’eau, ils ne seront relativement pas affectés. Bien qu’il y ait encore du travail à faire, nos recherches nous indiquent que de graves incendies suivis de pluies intenses sont les pires. » combinaison pour les ornithorynques », a déclaré le Dr McColl-Gausden.

« Le feu ne tue peut-être pas directement les ornithorynques parce que leurs terriers les protègent. Mais lorsqu’il pleut après un incendie, comme cela s’est produit en 2019-2020, le sol instable, les plantes mortes, les cendres et les débris peuvent se déverser dans les rivières et les ruisseaux. Cela tue les yabbies, les invertébrés aquatiques et les larves d’insectes dont dépendent les ornithorynques pour se nourrir et peuvent les forcer à abandonner le site.

« Même si les ornithorynques pourraient éventuellement revenir, nous ne connaissons pas l’effet des feux de brousse répétés, que ce soit sur leur reproduction et leur cycle de vie, la survie de leurs petits, sur leur sécurité alimentaire ou sur l’impact du déplacement forcé de leurs terriers. vers des sites plus adaptés. Nous ne savons pas si l’ornithorynque pourra un jour quitter définitivement la zone. »

Les chercheurs ont échantillonné à plusieurs reprises 118 sites à Victoria et en Nouvelle-Galles du Sud, dont 57 ont ensuite été touchés par les feux de brousse de 2019-2020. Cela a permis aux chercheurs de comparer les sites touchés par le feu et ceux qui ne l’ont pas été. Ils ont collecté des échantillons avant les incendies, dans les 6 mois après les incendies et entre 12 et 18 mois après les incendies, leur fournissant ainsi des données à trois moments précis.

Sur l’ensemble des sites touchés par l’incendie, il y avait 78 % de chances qu’un ornithorynque se trouve dans une zone avant l’incendie, et 72 % de chances un an après l’incendie, avant de remonter à 79 %.

Les bassins versants sont des zones de terre qui drainent l’eau de pluie vers les ruisseaux et ruisseaux locaux. Lorsqu’il y avait de fortes pluies sur le bassin versant d’un site et que ce bassin versant était confronté à un incendie de grande intensité sur un quart ou plus de sa superficie, la probabilité que l’ornithorynque vivait sur un site tombait à moins de 10 pour cent, ce qui indique que l’ornithorynque était mort ou avait abandonné le site. zone.

« En Australie, les incendies contribuent à façonner la répartition des animaux et des plantes. Mais il est évident qu’un nouveau modèle est en train d’émerger, dans lequel les incendies sont plus fréquents, plus importants et plus graves en raison des tendances au réchauffement et à l’assèchement », a déclaré le Dr McColl-Gausden.

L’échantillonnage de l’ADN environnemental est un complément utile aux méthodes traditionnelles qui utilisent des pièges sans cruauté pour retenir les ornithorynques jusqu’à ce qu’ils puissent être enregistrés. Alors que les pièges fournissent aux scientifiques des données utiles telles que l’âge, le sexe et l’état de santé général, l’échantillonnage de l’ADN environnemental permet aux chercheurs de surveiller rapidement de vastes zones de territoire après une catastrophe naturelle comme un feu de brousse.

« Des milliers d’espèces animales vivent dans les zones touchées par les méga-incendies de 2019-2020 », a déclaré le Dr McColl-Gausden.

« Des enquêtes systématiques nous aideront à comprendre comment l’ornithorynque et d’autres espèces indigènes pourraient être affectées par l’augmentation du nombre, de l’ampleur et de la gravité des feux de brousse, et ce que les gouvernements et la communauté peuvent faire pour réduire l’effet cumulatif de feux de brousse plus fréquents et plus graves. Nous devons inclure cette surveillance dans le cadre de notre réponse d’urgence normale.

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