Opinion : ​Les startups « Licorne » font faillite rapidement et les sociétés de capital-risque ne viennent pas à leur secours

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Convoy, une plateforme en ligne qui mettait en relation les chauffeurs de camion et les entreprises de fret, a brusquement fermé ses portes en octobre, 18 mois seulement après avoir été évaluée à 3,8 milliards de dollars.

Convoy n’est que le dernier exemple d’un long déclin dans la vie d’une entreprise mythique « licorne » – des startups évaluées à 1 milliard de dollars ou plus. Après une augmentation progressive de leur nombre au milieu des années 2010, les licornes ont explosé entre 2020 et 2022, avec plus de 100 créées chaque trimestre avant de passer sous la barre des 100 au troisième trimestre 2022. Le nombre d’introductions en bourse a également explosé, avec plus de 1 000 réalisées. aux États-Unis rien qu’en 2021.

Mais ce qui monte doit redescendre et il semble que la fête soit terminée. L’appétit des investisseurs pour les introductions en bourse et les nouvelles licornes a diminué, et le nombre de fermetures de startups s’accélère parce que ces aspirants ne parviennent pas à obtenir un financement suffisant. Certains observateurs estiment qu’une « extinction massive » est possible.

Des données provenant de plusieurs sources indiquent que l’accélération des fermetures a commencé. Carta affirme que le nombre d’arrêts pour les cycles de financement d’amorçage, de série A et B ou ultérieurs a augmenté régulièrement, passant de 51 au premier trimestre 2021 à 212 au troisième trimestre 2023. Dans la biotechnologie, par exemple, le nombre d’arrêts a augmenté. au 22 octobre contre sept dans le calendrier 2022.

L’une des raisons expliquant le nombre croissant de fermetures est que les sociétés de capital-risque n’investissent pas suffisamment d’argent pour sauver les startups naissantes. Pitchbook rapporte que le financement mondial du capital-risque est passé d’un sommet de 213 milliards de dollars au quatrième trimestre 2021 à 73 milliards de dollars au troisième trimestre 2023.

Aux États-Unis, Pitchbook rapporte que le financement est passé de 100 milliards de dollars au quatrième trimestre 2021 à 33 milliards de dollars au troisième trimestre 2023. La seule différence entre le financement américain et mondial en capital-risque réside dans une brève augmentation du financement américain au premier trimestre de cette année. année, qui provenait probablement des 10 milliards de dollars de financement accordés à OpenAI, la startup qui propose ChatGPT.

En outre, un quart des financements en capital-risque ont été consacrés aux startups de l’IA au premier semestre 2023. Néanmoins, même avec le battage médiatique autour de l’IA, le financement en capital-risque a chuté aux deuxième et troisième trimestres 2023. Sans ce financement, la baisse aurait été bien plus importante. , et les startups non IA fondées il y a de nombreuses années ressentent sans aucun doute cette douleur.

Derrière la baisse du financement du capital-risque se cachent la baisse du cours des actions des startups cotées en bourse et le nombre d’introductions en bourse. La baisse des cours des actions réduit l’incitation des investisseurs à procéder à une introduction en bourse et la diminution du nombre d’introductions en bourse réduit l’incitation des sociétés de capital-risque à financer des startups.

Qu’est-ce qui se cache derrière ces fortes baisses ? De grosses pertes. Près de 90 % des licornes cotées en bourse ont perdu de l’argent en 2022 et le pourcentage est similaire pour le premier semestre 2023. Vingt et une de ces licornes cotées en bourse ont des pertes cumulées plus importantes que celles d’Amazon.com lorsqu’il est devenu rentable pour la première fois en 2004. De plus, près de 60 % des licornes aujourd’hui cotées en bourse ont un ratio pertes cumulées/revenus annuels supérieur à 1,0.

Lire: Amazon n’a pas gagné d’argent pendant une décennie, mais ces pertes n’étaient même pas proches de celles auxquelles les startups et leurs investisseurs sont confrontés aujourd’hui.

Plus: « Les startups ne sont plus des billets de 100 $ sur le trottoir. » Le capital-risque souffre alors même que le marché boursier américain est en plein essor.

Pendant des années, Gary Smith, professeur de finance au Pomona College, et moi-même avons utilisé ces chiffres pour suggérer que les licornes négociées en privé sont pour la plupart déficitaires. L’état des licornes négociées en privé est important car leur nombre est d’environ 1 200, soit plusieurs fois plus grand que le nombre de licornes cotées en bourse (moins de 200 dans le monde), et peut-être plus précieux, environ 3 800 milliards de dollars à la fois. Si 90 % d’entre eux perdent de l’argent, bon nombre d’entre eux feront probablement faillite.

« Les startups Unicorn, même si la plupart ont plus de 10 ans, ont toujours besoin de nouveaux financements constants pour financer leurs pertes.»

Mais récemment, des données sur les licornes privées ont émergé du responsable européen de la recherche chez Morgan Stanley, qui affirme que la croissance moyenne des revenus est à peine supérieure à zéro (environ 10 %) et que l’EBITDA moyen (bénéfice avant intérêts, impôts, dépréciation et amortissement) est toujours élevé. négatif (-30%).

Les chiffres du quartile supérieur des startups licornes sont meilleurs, mais pas de beaucoup. La croissance des revenus est d’environ 40 % pour les 25 % les plus riches, mais elle est loin du taux de croissance moyen supérieur à 50 % qui existait en 2021. L’EBITDA des 25 % les plus riches est également supérieur à la moyenne des 30 % négatifs, mais il est toujours négatif. Cela signifie que même le quartile supérieur des startups n’est pour la plupart pas rentable, et rappelez-vous qu’il s’agit de l’EBITDA et non de bénéfices réels. Les pratiques comptables acceptées incluent de nombreuses dépenses qui sont ignorées dans le calcul de l’EBITDA.

Ces pertes importantes nous rappellent que ces startups licornes, même si la plupart ont plus de 10 ans, ont toujours besoin de nouveaux financements constants pour financer leurs pertes. Si les pertes se poursuivent, ce qui sera probablement le cas, et que le financement du capital-risque continue de diminuer, ce qui sera probablement le cas, le nombre de fermetures continuera probablement d’augmenter.

Ce ralentissement va-t-il s’accélérer et se transformer en un événement d’extinction massive ? C’est dur à dire. Il n’existe pas suffisamment de données, mais la hausse des taux d’intérêt ajoute encore davantage de problèmes. Certains prédisent une « prochaine vague de fusions et acquisitions de startups », tandis que certains entrepreneurs créent des startups qui automatisent les fermetures. Oui, vous avez bien entendu. Réduisez le coût d’un arrêt, mais ne vous demandez pas pourquoi la fréquence des arrêts et des pertes est plus élevée qu’il y a 20 ans.

Jeffrey Funk est un professeur à la retraite, membre du Discovery Institute et récipiendaire du prix scientifique mobile NTT DoCoMo. Son prochain livre publié par Harriman House s’intitule « Competing in the Age of Bubbles ».

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