La tempête solaire de 1977 révèle à quel point nous ne sommes pas préparés à affronter la prochaine « grande tempête »

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La force des tempêtes solaires frappant la Terre peut varier considérablement sur de courtes distances, avec des endroits distants de quelques dizaines de kilomètres seulement subissant des perturbations magnétiques très différentes, selon de nouvelles recherches.

Cela pourrait signifier que certaines zones sont plus vulnérables aux grandes tempêtes solaires qu’on ne le pensait auparavant, co-auteur de l’étude Eija Tanskanendirecteur de l’Observatoire géophysique de Sodankylä (SGO) en Finlande a déclaré dans un communiqué. Aujourd’hui, la plupart des réseaux de surveillance des tempêtes solaires disposent de capteurs espacés en moyenne d’environ 400 kilomètres. Mais Tanskanen et ses collègues ont découvert que la force des tempêtes solaires varie sur des plages beaucoup plus petites, d’environ 100 km.

« Quand une telle tempête solaire frappe, [a] Un réseau de magnétomètres trop clairsemé pourrait conduire à une sous-estimation des perturbations magnétiques locales », a déclaré Tanskanen.

Les tempêtes solaires se produisent lorsque de fortes explosions de particules chargées provenant de le soleil a frappé l’atmosphère terrestre. L’atmosphère protège la surface de la planète de la plupart de ces particules chargées, même si les satellites en orbite terrestre basse risquent de subir des surtensions électriques et des dommages. Lorsque les tempêtes sont suffisamment importantes, elles peuvent provoquer l’apparition d’aurores à des latitudes plus basses que d’habitude. Dans le pire des cas, les tempêtes solaires peuvent perturber les réseaux électriques.

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Pour étudier les moindres détails de ces impacts, des chercheurs du SGO et de l’Université finlandaise d’Oulu se sont penchés sur l’année 1977. En décembre de la même année, une forte tempête solaire a frappé la Terre et a été enregistrée par 32 stations du réseau de magnétomètres scandinaves (SMA). . Cet ensemble de capteurs de champ magnétique était plus dense que les réseaux de surveillance qui fonctionnent aujourd’hui dans les pays nordiques, mais il n’a jamais été numérisé. Toutes les données se trouvaient donc sur des bandes de film.

Pour la nouvelle étude, les chercheurs ont photographié et numérisé ces enregistrements et ont découvert que les variations d’une station à l’autre étaient extrêmes. Lors d’une forte tempête solaire, comme celle Événement Carrington de 1859 qui a interrompu les communications télégraphiques, il pourrait y avoir jusqu’à 150 nanotesla de variation de perturbation magnétique sur environ 6 miles (10 km). (Un nanotesla est une mesure de champs magnétiques puissants.) En d’autres termes, une zone peut passer sans pratiquement aucune perturbation magnétique, tandis qu’un endroit situé à une courte distance en voiture peut subir plusieurs centaines de fois cette force.

Sur la photo, l’état du champ magnétique au-dessus d’Oulu le 11.12.1977. Les vibrations du champ magnétique terrestre ont été filmées il y a près de 50 ans.

Cette découverte constitue un argument en faveur de l’ajout de capteurs supplémentaires au réseau qui mesurent les changements dans le champ magnétique terrestre, a déclaré Tanskanen.

« Un réseau de magnétomètres plus dense aiderait [us] pour comprendre la structure complexe du champ magnétique lors des tempêtes solaires », a-t-elle déclaré. « Nous pourrions fournir une alerte locale des mouvements des tempêtes solaires et mieux protéger les infrastructures vulnérables aux perturbations magnétiques. »

Les résultats sont parus le 2 novembre dans la revue Rapports scientifiques.

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