L’alunissage d’Artemis III de la NASA pourrait avoir des années de retard, selon un rapport


Alors que la NASA et ses sous-traitants continuent de faire avancer le programme Artemis, un nouveau rapport du Government Accountability Office des États-Unis – un « organisme de surveillance » indépendant et non partisan du Congrès – révèle que les premiers humains sont susceptibles de revenir sur la Lune en 2027 – soit deux ans. après l’objectif déclaré de la NASA.

Le programme Artemis a été lancé en 2017 dans le but de renvoyer des astronautes sur la Lune et éventuellement sur Mars, mais a connu des retards depuis sa création.

La NASA a lancé la mission de fusée Artemis I en 2022 et a affirmé son intention d’envoyer un équipage sur Artemis II autour de la Lune fin 2024.

Les résultats de la mission de 2024 auraient un impact sur les décisions concernant la mission d’alunissage en 2025, mais certains responsables gouvernementaux ont déclaré que le calendrier de la NASA était trop ambitieux et que l’agence était probablement en passe de manquer des objectifs cruciaux.

“La complexité des vols spatiaux habités suggère qu’il n’est pas réaliste de s’attendre à ce que le programme achève son développement plus d’un an plus vite que la moyenne des grands projets de la NASA, dont la majorité ne sont pas des projets de vols spatiaux habités”, ont déclaré les auteurs du rapport du GAO. “Le GAO a découvert que si le développement prenait autant de temps que la moyenne des grands projets de la NASA, la mission Artemis III aurait probablement lieu au début de 2027.”

Le rapport met en évidence une grande partie du travail restant à faire par SpaceX et Axiom, qui sont les principaux contractants du programme Artemis.

L’équipage de la mission Artemis II, composé des astronautes de la NASA Christina Hammock Koch, Reid Wiseman (assis), Victor Glover et de l’astronaute de l’Agence spatiale canadienne Jeremy Hansen, pose pour une photo le 3 avril 2023. Images NASA/INSTAR

Une partie essentielle de la mission est considérée comme la fusée Starship de SpaceX, en cours de développement au Texas.

La société spatiale privée appartenant au PDG Elon Musk n’a pas encore réussi un test de fusée prouvant que le vaisseau spatial est capable d’atteindre l’orbite et de revenir sur Terre.

Malgré les échecs spectaculaires qui ont entraîné des explosions, les dirigeants de SpaceX et de la NASA ont salué les progrès réalisés sur la fusée Starship.

« Félicitations aux équipes qui ont progressé lors du test en vol d’aujourd’hui. » L’administrateur de la NASA, Bill Nelson, a déclaré après l’échec d’une mission de test le 18 novembre. « Le vol spatial est une aventure audacieuse qui exige un esprit positif et une innovation audacieuse. Le test d’aujourd’hui est l’occasion d’apprendre, puis de voler à nouveau. Ensemble, la NASA et SpaceX ramèneront l’humanité sur la Lune, sur Mars et au-delà. »

Un autre point de friction, selon le GAO, est la conception des combinaisons spatiales par Axiom.

La fusée Artemis I Moon de la NASA se trouve au Launch Pad Complex 39B du Kennedy Space Center avant son lancement le 15 juin 2022. AFP via Getty Images

La conception originale de la combinaison n’aurait pas fourni le niveau de survie d’urgence nécessaire à la mission Artemis III.

Cela a amené les ingénieurs à retourner à la planche à dessin pour voir s’il existe un moyen d’encapsuler plus d’oxygène, ce qui pourrait entraîner des retards dans l’ensemble de la mission.

Les dirigeants de la NASA ont déclaré en juillet qu’ils révisaient le calendrier du système d’atterrissage humain et qu’ils ajusteraient la date de lancement si nécessaire.

Si l’un des sous-traitants n’est pas en mesure de satisfaire aux exigences de la NASA, il reste difficile de savoir si l’agence spatiale est en mesure d’adopter un plan alternatif afin de mener à bien le lancement, l’atterrissage et le retour.

Les responsables de la NASA ont déclaré au GAO qu’ils appliquaient à la mission Artemis les directives et les meilleures pratiques de la NASA issues des efforts antérieurs de vols spatiaux habités afin d’obtenir une certification de vol.

Le plan de mission de la NASA sur la manière dont Artemis III sera lancé depuis la Terre et atterrira sur la Lune. NASA

Envoyer des humains dans l’espace est difficile

Artemis n’est pas le premier programme spatial américain à faire face à des difficultés et à de longs retards.

Le programme Apollo a été initialement proposé en 1960 sous l’administration Eisenhower, mais n’a permis de poser les premiers humains sur la Lune qu’en 1969.

En raison des frustrations liées aux retards dans les délais et au dépassement du budget, une étude approfondie a été lancée, critiquant les entrepreneurs et la direction du gouvernement.

Les premiers plans pour le programme de la navette spatiale, connu sous le nom de système de transport spatial, remontent aux années 1960, mais n’ont été lancés qu’en 1981.

Une enquête menée par le contrôleur général des États-Unis a révélé que des années de retards « résultaient de l’identification de nouveaux besoins, de contraintes de financement et de difficultés de développement du système ».

Stu McClung, chef de cabinet de la planification et des contrôles du programme Orion de la NASA, parcourt une maquette de formation alors qu’il parle du vaisseau spatial Orion au Johnson Space Center de la NASA le 17 mai 2022. Chronique de Houston via Getty Imag

Si l’équipe Artemis III parvient à maintenir la date de lancement de 2025, elle contrecarrerait la tendance aux longs retards.

“Nous ne lançons pas avant que tout soit parfait”, a déclaré Nelson après l’échec d’une tentative de lancement d’Artemis I. “Vous ne voulez pas allumer la bougie tant qu’elle n’est pas prête à partir.”



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