Une « étoile voyou » pourrait-elle faire sortir la Terre de son orbite ? Oui – et voici pourquoi cela pourrait être une bonne chose.


Dans environ un milliard d’années, le soleil sera devenu beaucoup plus gros, plus brillant et plus chaud, rendant probablement la Terre inhabitable. Cependant, une rencontre fortuite avec une étoile qui passe pourrait sauver notre planète en la jetant sur une orbite plus froide ou en l’aidant à se libérer complètement du système solaire, suggère une nouvelle étude théorique. (Pourtant, les chances que cela se produise sont extrêmement minces.)

Aujourd’hui, la Terre se trouve dans la zone du Soleil zone habitable, une région en forme d’anneau dans laquelle les planètes peuvent abriter de l’eau liquide. Mais la situation de notre planète va s’aggraver à mesure que le soleil grandira au cours du prochain milliard d’années, poussant cette zone vers l’extérieur et l’éloignant de la Terre. Cela signifie que l’eau liquide – et, par conséquent, la vie – pourrait devenir une histoire ancienne bien avant que le soleil ne se transforme en géante rouge et n’engloutisse entièrement la Terre dans 5 milliards d’années.

Mais que se passerait-il si la Terre était éjectée de son orbite pour devenir une planète « voyou » flottant librement ? Pour étudier cette possibilité, une équipe d’astronomes a simulé le comportement de notre système solaire si une étoile le dépassait à un moment donné au cours du prochain milliard d’années – un événement dont ils savaient qu’il pourrait faire sortir les planètes de leur orbite. Leur étude a été acceptée pour publication dans la revue Monthly Notices of the Royal Astronomical Society et est disponible dans la base de données préimprimée. arXiv.

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Des survols stellaires de ce type se sont produits dans le passé.

“Actuellement, l’approche la plus proche d’une étoile est d’environ 10 000 ua [astronomical units] (et cela s’est produit il y a quelques millions d’années)”, auteur principal de l’étude Sean Raymond, astronome à l’Université de Bordeaux en France, a déclaré à Crumpe par e-mail. Cela représente 10 000 fois la distance entre la Terre et le Soleil. Mais juste pour voir ce qui se passerait, l’équipe a calculé les mouvements planétaires lorsque des étoiles de différentes tailles se rapprochaient à différentes distances, même aussi proches que 1 ua.

Les chercheurs ont réalisé 12 000 simulations. Dans certains d’entre eux, le passage de l’étoile a poussé la Terre sur une orbite plus éloignée et plus froide. Dans d’autres, notre planète (avec tout ou partie des autres planètes) a atterri dans le nuage d’Oort, la coquille sphérique d’objets glacés censée se trouver à l’extrémité du système solaire.

Plus intriguant encore, dans une poignée de simulations, l’étoile errante a réussi à attirer gravitationnellement la Terre avec elle, capturant notre planète sur son orbite libre à travers le cosmos. Selon Raymond, la Terre, dans ce cas, “pourrait en principe se retrouver sur une orbite recevant suffisamment d’énergie pour produire de l’eau liquide” de notre nouvelle étoile natale.

Pourtant, il est préférable de ne pas miser sur un sauveur stellaire. Toutes ces possibilités réunies ne représentent qu’une chance sur 35 000 que la vie sur Terre survive après le passage de l’étoile, ont découvert les chercheurs. Comme Raymond l’a noté dans son blog PlanètePlanètec’est à peu près les chances de “tirer au hasard l’as de pique de deux jeux de cartes distincts tout en lançant un 10 combiné avec deux dés. Ce n’est pas la meilleure chance.”

Plutôt que d’espérer qu’une étoile sauverait la Terre de son destin inévitable, Raymond a suggéré de “trouver nous-mêmes une solution, soit en modifiant l’orbite terrestre, soit en bloquant une fraction de l’énergie solaire entrante”.

Certaines des autres simulations ont donné des résultats encore pires pour notre système solaire, avec des planètes, dont la nôtre, entrant en collision les unes avec les autres ou avec le soleil. Par exemple, Mercure a souvent connu une fin ardente.

Pourtant, même ces résultats sont peu probables. Plus de 90 % des simulations n’ont montré aucun changement dans les orbites des planètes du système solaire. Dans l’ensemble, l’étoile passagère aurait donc peu d’impact sur notre quartier – pour le meilleur ou pour le pire.

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