La protection des « pépinières » de coraux est aussi importante que la sauvegarde des récifs coralliens établis

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Lorsqu’on imagine des coraux, l’image qui vient à l’esprit est généralement stationnaire : un jardin de structures rocheuses recouvrant des sections du fond océanique.

Les efforts de conservation des récifs se concentrent généralement sur la préservation des coraux établis et sur leur protection contre les facteurs de stress connus tels que la pollution, la surpêche et le ruissellement des populations côtières.

Cependant, de nouvelles recherches près de Miloli'i, dans la partie sud-ouest de l'île d'Hawaï, montrent qu'il est crucial d'identifier et de protéger les écosystèmes marins en aval et en amont des récifs coralliens, en particulier les zones où les larves de corail ont plus de chances de survivre et de prospérer. aux futurs efforts de conservation et de restauration des coraux – d'autant plus que les récifs sont confrontés à une pression croissante due aux effets dévastateurs du changement climatique.

La recherche, réalisée par des scientifiques de l'Arizona State University et leurs collaborateurs, apparaît dans le numéro actuel de Proceedings of the National Academy of Sciences.

Rachel Carlson, scientifique affiliée à l'ASU et premier auteur de l'étude, aux côtés de Greg Asner, directeur du Center for Global Discovery and Conservation Science de l'ASU, Larry Crowder, professeur d'océans à l'Université de Stanford, et Robin Martin, professeur agrégé à l'ASU School of Ocean Futures du Julie Ann Wrigley Global Futures Laboratory a collaboré au projet.

De plus, le programme de restauration du récif 'Āko'ako'a, un effort régional qui allie leadership culturel, éducation multimodale, science avancée et engagement gouvernemental, a soutenu la recherche.

Carlson affirme que ce type de travail collaboratif – des partenariats combinant les connaissances locales, autochtones et la science occidentale – est crucial pour tracer un avenir garantissant la survie des populations de coraux.

« Il existe de nombreuses connaissances autochtones sur le frai des coraux et les populations de poissons dans l'ouest d'Hawaï. Dans cette étude, nous avons abordé une question ouverte : dans quelle mesure les populations de coraux sont-elles connectées entre les baies le long de ce littoral ? » dit Carlson. “Ce que nous avons essentiellement découvert, c'est que les principaux facteurs qui aident les keiki de corail, appelés larves, à s'installer et à survivre sont le courant côtier et la structure du récif.”

L'étude montre que les larves s'installent et habitent plus souvent dans des zones comportant de gros rochers et des surfaces inégales, ou “éléments volumineux”, a déclaré Carlson, qui est également chercheur postdoctoral du chancelier au laboratoire marin UC Davis Bodega. Les coraux adultes engendreront des millions de larves dans la colonne d’eau et ces larves préfèrent s’installer dans des endroits comportant de grandes buttes et rochers.

Cette découverte est une bonne nouvelle : ces types de caractéristiques du fond marin ont été cartographiés via le Global Airborne Observatory de l'ASU, un avion hautement spécialisé qui utilise plusieurs types de technologies de télédétection pour suivre les habitats sous-marins et terrestres. Cela signifie que les chercheurs ont la capacité d’aider à trouver et à cartographier les récifs prioritaires pour la conservation et la restauration.

“Il s'agit d'une recherche fondamentale à plusieurs égards”, a déclaré Asner, l'auteur principal de l'étude. “Premièrement, cela nous permet de comprendre la connectivité des différentes parties des récifs le long de notre littoral et nous indique le niveau de connectivité dans le contexte de la naissance, de l'installation et de la croissance des coraux à des kilomètres les uns des autres. Deuxièmement, nos capacités uniques de télédétection peuvent identifier sites de récifs où la restauration des coraux pourrait être la plus viable à l'avenir. Enfin, ces résultats constituent un élément essentiel pour les futurs efforts de restauration de notre équipe 'Āko'ako'a et de nos collaborateurs.

L'objectif du groupe est de préserver et de restaurer la vitalité des récifs coralliens et de la santé du littoral d'Hawaï.

“En tant que descendants directs de la région de Miloli'i, nous avons toujours compté sur le récif pour nos 'Ohana (familles). Notre récif est notre subsistance et a une énorme valeur culturelle pour nous”, a déclaré Ka'imi Kaupiko, président de l'organisation à but non lucratif Kalanihale, qui gère la zone de pêche de subsistance communautaire de Miloliʻi où l'étude a eu lieu.

Asner a déclaré que la nature imbriquée des récifs le long des côtes d'Hawaï est cruciale à prendre en compte dans les stratégies de protection des récifs. Se limiter à une seule zone sans tenir compte des corridors de reproduction des coraux, dit-il, reviendrait à s'inquiéter de planter des arbres à un certain endroit et à ne pas penser à la forêt dans son ensemble. Ce sentiment est partagé par Martin, qui a déclaré que la connectivité des récifs est un outil sous-utilisé dans les efforts de restauration des récifs à l’échelle mondiale.

“A Hawaï et dans le monde entier, nous essayons de déterminer où placer des protections et restaurer des zones pour aider les récifs”, a déclaré Martin. “Cette étude est très technique, mais elle doit faire partie de cette conversation et de ce travail, car si vous ne protégez pas les récifs amont, vous coupez d'importantes zones de reproduction.”

Martin a déclaré que la restauration des récifs pourrait, par exemple, étendre une zone protégée de récifs au-delà des endroits qui ont une couverture corallienne plus dense au fond de l'océan ; des efforts de protection seraient également nécessaires dans le chemin ascendant emprunté par les larves de corail avant de s’installer dans un nouvel emplacement.

Asner ajoute que cette recherche pourrait très bien aider les efforts de conservation à s'étendre à des distances beaucoup plus grandes que celles réalisées auparavant.

“Ce type d'études sur la connectivité, les flux et les mouvements est nécessaire car le littoral ouest de l'île d'Hawaï est plus long que toute la circonférence de n'importe quelle autre île”, a déclaré Asner. “Nous avons beaucoup de récifs dégradés le long de notre littoral, donc savoir où et comment aider les bébés coraux à prospérer est fondamental pour l'effort de restauration d'Ākoʻakoʻa.”

“Nos étudiants ont participé à l'étude des coraux, et cela nous a également aidé à faire le lien entre les connaissances culturelles et la science occidentale”, a déclaré Kaupiko. “L'étude soutient notre (zone de pêche de subsistance communautaire) en montrant que notre zone est écologiquement connectée et qu'elle doit donc être gérée et protégée comme un récif et un littoral connectés.

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