L'équipe israélienne de bobsleigh en quête de gloire olympique en pleine guerre à Gaza


Lorsque les cinq membres de l'équipe de bobsleigh d'AJ Edelman ont été appelés pour combattre à Gaza après le 7 octobre, beaucoup s'attendaient à ce qu'il annule la saison et attende et s'entraîne pour l'année prochaine.

Cependant, en tant que pilote de l'équipe israélienne de bobsleigh, Edelman a estimé qu'il était essentiel que son pays soit représenté sur la scène internationale.

“La réponse naturelle à tout cela a été de s'en aller”, a déclaré Edelman au Post. « Pour moi, c’était inacceptable. C'est vraiment important cette année que l'équipe continue de représenter Israël.

AJ Edelman (à droite) et son coéquipier Ward Fawarsy se tiennent avec leur bobsleigh et Lulu le Shiba Inu, la mascotte de l'équipe. Éric Schramm

Sans aucun de ses coéquipiers Les compétitions de bobsleigh sont des épreuves à deux et à quatre – et la saison commençant moins d'un mois après le début de la guerre, Edelman a commencé le processus de recherche de recrues pour les courses individuelles, car chaque compétition peut être espacée de plusieurs semaines.

Aucune des recrues n’avait jamais fait de bobsleigh auparavant – certaines n’avaient même jamais entendu parler de ce sport. Cependant, ils voulaient tous apporter la gloire à leur pays et s’assurer qu’Israël aurait toujours une équipe.

Daniel Jackson, un agent immobilier basé au New Jersey qui joue dans l'équipe nationale de football d'Israël, s'est présenté avec un préavis de deux semaines pour concourir lorsqu'une autre recrue a été blessée.

« Si je ne pouvais pas venir là-bas, l'équipe d'Israël ne pourrait pas participer. J’ai eu cette opportunité et j’ai pensé que ce serait une excellente façon de représenter Israël », a déclaré Jackson au Post.

Contre toute attente, le groupe d'athlètes d'Edelman a triomphé. L'équipe israélienne se classe désormais troisième sur le circuit nord-américain, composé des meilleures équipes mondiales qui s'affrontent sur les pistes américaines et canadiennes.

Jusqu'à présent cette saison, Israël a remporté cinq médailles et le premier podium du pays.

« C'est vraiment représentatif de ce qui peut être accompli lorsque les gens s'efforcent réellement de représenter leur pays », a déclaré Edelman.

Comme ses nouveaux coéquipiers, le parcours d'Edelman vers le bobsleigh n'a pas été traditionnel.

Le joueur de 32 ans a été recruté par Israël pour jouer dans son équipe nationale de hockey après avoir concouru au MIT, mais a plutôt choisi de poursuivre un emploi dans la technologie.

Après avoir déménagé en Israël en 2016, il a choisi de se lancer dans le skeleton, un sport de glisse individuel.

Edelman a reçu « le pire rapport de dépistage de tous les athlètes olympiques de skeleton de l'histoire » de l'école de skeleton de Lake Placid, qui a déterminé qu'il ne soyez jamais compétitif.

Pour de nombreux athlètes, les rapports de dépistage peuvent être cruciaux pour trouver des sponsors. Cependant, à la manière de Tom Brady, Edelman a déchiré le sien et a rédigé son propre rapport de reconnaissance, s'entraînant en regardant quotidiennement 12 heures de vidéos YouTube. Finalement, Edelman s'est qualifié et a participé aux Jeux olympiques de 2018 où il a terminé 28e.

Pendant la pandémie, Edelman a pris sa retraite du skeleton et s’est concentré sur le bobsleigh.

Dans un pays où une grande partie de la population n'a jamais vu de neige, il était difficile de constituer une équipe prête à consacrer des années de sa vie au bobsleigh.

Cependant, Edelman a recruté un mélange d’Israéliens juifs et arabes et, ensemble, ils ont raté les qualifications olympiques de 0,1 seconde en 2022.

Jusqu’à présent cette saison, l’équipe israélienne de bobsleigh a obtenu plusieurs classements parmi les six premiers et une médaille de bronze. Éric Schramm

Désormais, il se concentre sur les Jeux olympiques de Milan en 2026, même si les défis liés à la compétition de bobsleigh pour Israël sont nombreux.

Le traîneau d'Edelman est l'équipe la moins financée du circuit de compétition et contrairement à la plupart des équipes, les Israéliens ne reçoivent ni financement ni subventions du gouvernement.

Chaque course d'entraînement coûte 70 $ et l'équipe en réalise jusqu'à 250 par an. L'entraînement coûte 50 000 $ en plus des frais de déplacement et d'hébergement – ​​des éléments qui sont subventionnés pour des équipes comme les États-Unis grâce à un financement national.

Depuis le début de la guerre en Israël le 7 octobre, l’équipe a également perdu trois sponsors qui craignaient des représailles à l’idée de travailler avec une équipe sportive israélienne.

« Il y a bien plus d’inconvénients à un glissement pour Israël qu’à un glissement pour n’importe quel autre pays », a déclaré Edelman. « Mais Israël est la raison pour laquelle je dois continuer et Israël est la seule raison pour laquelle je ferais cela. Je suis né juif, mais j'ai choisi Israël. Je ne concourrais que pour Israël.

Le bobsleigh est un travail à temps plein pour Edelman entre les heures de pratique, le recrutement et, surtout, la collecte de fonds. Il passe la majeure partie de l'année à collecter des fonds dans l'appartement de Manhattan de son frère, le comédien de Broadway Alex Edelman, effectuant souvent des petits boulots comme conduire pour Uber pour obtenir des fonds.

Il est aidé par le champion israélien de skeleton Jared Firestone. Ils recherchent des sponsors d'entreprises et des dons privés pour aider à couvrir une partie des coûts de la compétition.

Ancien athlète d'athlétisme à Tulane, Firestone a pris sa retraite des sports de compétition en 2012. Un an plus tard, il a eu un mini-accident vasculaire cérébral, ce qui l'a incité à revenir aux sports de compétition.

“La vie est courte. Après l'AVC, j'ai décidé de poursuivre mon rêve initial de devenir un athlète professionnel », a déclaré Firestone.

À Park City, Israël a remporté son premier podium. Éric Schramm

Après avoir regardé les Jeux olympiques de 2014, Firestone a décidé d'apprendre le skeleton et a été rapidement recruté par l'équipe de développement américaine. Firestone a rapidement décidé de concourir pour Israël, devenant ainsi le successeur d'Edelman après sa course aux Jeux olympiques de 2018.

Les nombreux emplois de Firestone en tant qu'athlète de skeleton sont loin de son expérience avec l'équipe américaine.

« On passe d'avoir presque tout ce qu'on peut souhaiter – un logement gratuit, un encadrement, un accès à l'équipement d'entraînement – ​​à n'avoir rien. Je ne suis pas seulement un athlète. Je suis également physiothérapeute, entraîneur, agent de voyages et mécanicien de traîneaux », a-t-il déclaré.

Toutes les personnes impliquées dans le programme ont réitéré combien il était important pour elles de voir Israël réussir et d’être les ambassadeurs de leur patrie.

« Chaque année, je rencontre de nombreuses personnes qui n'ont jamais rencontré de Juifs auparavant et qui ont des idées fausses. Le sport réussit mieux que presque toute autre chose à éliminer les idées fausses simplement grâce à l’unité entre les athlètes. Ce sont mes rivaux, nous concourons pour les mêmes places olympiques, mais en fin de compte, nous avons plus de relations les uns avec les autres que quiconque », a-t-il déclaré.

Cette année, au lieu de publicités, Firestone a apposé des autocollants représentant les otages du 7 octobre sur son traîneau. Firestone a ressenti un sentiment de fierté que les athlètes et les spectateurs soient venus le voir et lui ont posé des questions sur la situation des otages et qu'il a pu les informer de l'évolution de la situation.

Pour Ori Magnezi, son désir de réussir était motivé par son proche resté au pays.

Magnezi, un athlète CrossFit et réserviste de la marine israélienne, a été contacté par Edelman pour le remplacer lors d'une course à Calgary. Deux jours plus tard, il s'envolait pour le Canada pour apprendre le bobsleigh. Alors que Magnezi s'est déchiré le ménisque peu de temps après le début de l'entraînement, il a soigné sa blessure pour ce qui est devenu la course médaillée de l'équipe israélienne à Park City.

« Beaucoup de mes amis proches ont été tués – certains au festival de Nova et d’autres pendant la guerre elle-même. Ce n’était pas facile du tout de laisser ma famille et mes amis derrière moi pour faire quelque chose comme ça. Mais je me suis promis que je ferais tout pour apporter une médaille à Israël et à mes amis qui ont été tués, et c’est arrivé », a déclaré Magnezi.

Edelman est certain que l’équipe se qualifiera pour les Jeux olympiques de 2026. Raffi Novais

En 2026, Edelman n’a aucun doute que son équipe se rendra aux Jeux olympiques d’hiver grâce à ses incroyables performances des dernières années.

David Greaves, l'actuel président de Bobsleigh Skeleton Israel et fondateur de la première équipe israélienne de bobsleigh avec l'ancien champion du Super Bowl des 49ers John Frank, remercie le Bostonien devenu Israélien d'avoir apporté de meilleurs talents au programme.

« De jeunes athlètes juifs ont vu AJ avec un drapeau israélien sur le dos aux Jeux olympiques de 2018 et se sont dit : « Moi aussi, je peux le faire ». Une grande partie de l'évolution de notre programme au cours des six dernières années est due en partie au fait que nous avons participé aux Jeux olympiques », a déclaré Greaves.

Les tournois de qualification pour les Jeux olympiques commencent en octobre 2025, laissant l'année suivante aux compétitions d'entraînement. Pour l’instant, Edelman continue d’inspirer un sentiment de fierté pour ce que son équipe a accompli.

“Quand nous ferons les jeux en 2026, ce que je crois, nous le ferons”, a-t-il déclaré. “Nous allons revenir sur cette saison et dire que nous pouvons être vraiment très fiers de ce que nous avons accompli.”

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