Opinion : Le fléau des petits caractères : même les nouvelles baskets de Donald Trump comportent des mises en garde.

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Comme tout le monde, j’ai commis ma part d’erreurs financières, petites et grandes. J'ai vendu une maison au bas du marché immobilier. J'ai acheté du matériel d'exercice que je n'ai pas utilisé. Et j'ai dépensé beaucoup trop d'argent en billets de loterie.

Mais rien ne me frustre autant que les 300 $ que j'ai récemment perdus parce que je n'avais pas remarqué un astérisque.

Tout cela a à voir avec une promotion bancaire à laquelle je me suis inscrit et qui comportait diverses exigences, notamment un solde minimum. Je pensais avoir tout suivi à la lettre, pour découvrir qu'en manquant cet astérisque – et les informations en petits caractères auxquelles cet astérisque m'aurait conduit – j'avais mal compris les termes.

Ce qui m'a peut-être frustré, c'est que même si je pouvais me blâmer, j'avais le sentiment que je n'étais pas entièrement en faute. La banque n'aurait-elle pas pu renoncer aux petits caractères (et à l'astérisque) et simplement énoncer les conditions de la promotion en belles grosses lettres ?

Ce n’était pas la première fois que j’étais pénalisé pour ne pas avoir prêté attention aux petits caractères. Cela s’est produit il n’y a pas si longtemps avec une offre de carte de crédit – encore une fois, les conditions pertinentes ont été perdues au pays des petits caractères. Et je suis sûr qu'il existe d'innombrables autres exemples de mon passé car, vraiment, qui lit ce genre de choses ?

Apparemment, presque personne. Une enquête Deloitte de 2020 a révélé que 80 % des consommateurs ne prennent pas au sérieux les conditions générales de certains documents, ce qui signifie qu'ils les acceptent « toujours », « presque toujours » ou « parfois » sans les lire.

Et il y a eu des expériences hilarantes pour prouver à quel point les consommateurs sont si désinvoltes – ou n’ont aucune idée – lorsqu’il s’agit de petits caractères.

« «De nos jours, nous avons la capacité d'attention des grillons. La probabilité de lire 10 pages [of fine print] est mince, voire nul.»


— Gavin Wheeldon, PDG de Purple, un fournisseur de WiFi

Mon exemple préféré : Purple, un fournisseur de Wi-Fi, a un jour inséré une clause farfelue dans ses conditions générales selon laquelle les utilisateurs de son service acceptaient de s'engager à 1 000 heures de travaux d'intérêt général. Parmi ceux-là, hum, des services : nettoyer les toilettes et ramasser les paquets de chewing-gum.

Apparemment, 22 000 personnes ont involontairement accepté l’accord en échange d’une connexion Internet. Purple ne les a pas tenus à respecter cet engagement, car le but était de sensibiliser les consommateurs à la façon dont les entreprises peuvent vous tromper et d'illustrer comment Purple visait à éviter cela.

Le PDG de Purple, Gavin Wheeldon, m'a dit qu'il sympathisait avec ceux qui sautent les longs documents contractuels puisqu'il se compte parmi les désorientés sur le plan juridique.

« De nos jours, nous avons la capacité d'attention des grillons », a-t-il déclaré. « La probabilité de lire 10 pages [of fine print] est mince, voire nul.

Le fait de ne pas lire ces informations peut être coûteux, comme l'atteste mon exemple de 300 $. Mais je ne suis guère seul.

Sur les réseaux sociaux, vous ne manquerez pas de personnes se plaignant de la façon dont elles ont été trompées par les petits caractères. Un fil de discussion Reddit de choix, avec un mot de quatre lettres dans le titre du message, propose un cas après l'autre, concernant tout, des garanties de produits aux situations d'emploi. En effet, le fil de discussion compte près de 7 000 réponses.

Les inquiétudes concernant les petits caractères s'étendent jusqu'à la dernière entreprise entrepreneuriale de Donald Trump, à savoir sa nouvelle ligne de baskets, dont le prix varie de 199 $ à 399 $. Des questions ont été soulevées quant au moment où les chaussures pourraient apparaître à la porte de n'importe qui, puisque les petits caractères sur le site Web des baskets indiquent que les dates d'expédition prévues se situent entre juin et août 2024. Mais même dans ce cas, il y a cette mise en garde : « Les dates d'expédition et de livraison sont des estimations. seulement et ne peut être garanti. Nous ne sommes pas responsables des retards dans les expéditions.

Sur X, la plateforme de médias sociaux, un commentateur a répondu ceci : « Lisez les petits caractères. Ces choses ne seront pas livrées de si tôt. Si jamais. »

Un porte-parole de Trump n'a pas répondu immédiatement à une demande de commentaire.

Ce qui ne veut pas dire que les entreprises sont nécessairement coupables de mettre tout cela en minuscules, du moins selon certains experts juridiques. Dans une société litigieuse, les entreprises doivent inévitablement couvrir leurs bases, ce qui se traduit souvent par de longs documents juridiques rédigés en caractères de 8 points (ou moins).

L'intention n'est pas nécessairement d'induire le consommateur en erreur, a déclaré Nicholas Creel, professeur adjoint de droit des affaires au George College et à l'Université d'État. Mais il a reconnu que les divulgations en petits caractères ont « le potentiel de le faire facilement ».

Pour être clair, s’il y a une ligne qui est franchie – c’est-à-dire si les petits caractères semblent se transformer en une belle tromperie – les consommateurs pourraient bénéficier d’une certaine protection juridique et d’un moyen de riposter.

Le Bureau de protection financière des consommateurs, une agence fédérale indépendante, note que les comportements abusifs des entreprises sont couverts par la loi sur la protection financière des consommateurs. Une telle conduite est définie, en partie, comme tout ce qui « interfère avec la capacité d'un consommateur à comprendre les termes ou conditions d'un produit ou service financier de consommation », selon le CFPB.

Et il existe des solutions au-delà de la voie légale. Les consommateurs peuvent toujours déposer une plainte auprès du Better Business Bureau, par exemple.

Pourtant, la meilleure défense est peut-être une bonne attaque. À savoir, devrions-nous réellement essayer de lire tous ces petits caractères ?

« « Il est important en tant que consommateur de lire les petits caractères, surtout lorsque cela peut signifier obtenir l'argent auquel vous avez droit. »»


— Erika Kullberg, avocate et experte en finances personnelles

C'est ici que j'ai obtenu des réponses différentes. Erika Kullberg, avocate et experte en finances personnelles qui a fait carrière en expliquant ce qui se cache dans tous ces termes et conditions, dit que vous devriez mettre ces lunettes de lecture.

« Il est important en tant que consommateur de lire les petits caractères, surtout lorsque cela peut signifier obtenir de l'argent auquel vous avez droit », m'a-t-elle dit.

Mais d’autres, en particulier les avocats avec lesquels j’ai parlé, ont souligné une dure réalité : nous sommes tellement bombardés de divulgations en petits caractères ces jours-ci que nous passerions des heures chaque mois, voire chaque semaine, à les parcourir toutes. Et finalement, pour quoi faire ? Vous devez peser la valeur de votre temps par rapport à la valeur de ce que vous pourriez gagner (ou perdre) financièrement.

Autre option : vous pouvez engager un avocat pour faire toutes les lectures à votre place. Cela n'a peut-être pas beaucoup de sens lorsqu'il s'agit, par exemple, de s'inscrire à un abonnement à une salle de sport de 40 $ par mois, sachant que le taux horaire d'un avocat peut atteindre des centaines de dollars. Mais lorsqu’il s’agit d’achats importants, comme une voiture ou certainement une maison, c’est une autre affaire.

« Cela se résume à une analyse coûts-avantages », a déclaré Justin Leto, avocat et entrepreneur.

Je suis presque sûr que cela n'aurait pas valu la peine d'apporter la plupart des documents en petits caractères que j'ai passés sous silence – ou, soyons honnêtes, ignorés – à un avocat. Un exemple concret : j'aurais probablement fini par payer bien plus que les 300 $ que j'ai perdus dans cette affaire de bonus bancaire.

Mais je dirais quand même que les entreprises, même si elles respectent la lettre de la loi, pourraient faire mieux en matière de divulgation. Dans de nombreux cas, il semble assez évident quelles conditions générales clés seront les plus importantes pour les consommateurs, alors pourquoi les entreprises ne peuvent-elles pas les expliquer clairement ?

Soit cela, soit ils devraient au moins fournir à tout le monde une loupe.

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