Pourquoi les gens se dissocient-ils lors d’événements traumatisants ?


Lors de situations traumatisantes, les personnes peuvent ressentir une vague inattendue d'engourdissement émotionnel ou avoir l'impression de se détacher de la réalité et de vivre une expérience hors du corps. Ces symptômes de déconnexion décrivent une dissociation, un mécanisme de défense qui sépare les sentiments et les idées menaçants du reste de la psyché de quelqu'un. Mais pourquoi nos esprits se dissocient-ils parfois lorsque nous vivons des événements pénibles ?

En bref, la dissociation peut être utile dans les situations dans lesquelles une personne ne peut pas physiquement échapper au stress ou au danger, comme par exemple être victime d'un crime violent ou d'un abus, a déclaré Steven Dubovskyprofesseur émérite de psychiatrie à l'Université de Buffalo à New York.

Généralement, le Système nerveux sympathique — qui est responsable de notre réponse « combat ou fuite » — s'active lorsqu'une personne se trouve en danger physique imminent. Les mammifères, y compris les humains, ont évolué pour avoir cette réponse, car elle les pousse à survivre en combattant ou en fuyant le danger. La dissociation est une autre façon dont le système nerveux est préparé à réagir à un traumatisme lorsque le combat ou la fuite semble trop dangereux ou impossible. Dubovsky a décrit un scénario dans lequel quelqu'un pourrait être suivi et attaqué par un groupe de personnes dans une rue sombre. Si une personne ne parvient pas à trouver un moyen de s'échapper ou de riposter, elle risque de se retrouver coincée dans la situation.

“Lorsque le stress est quelque chose auquel vous ne pouvez pas échapper, vous aurez du mal à fonctionner à moins que vous ne parveniez à vous détourner. [the fear] vers le bas”, a-t-il déclaré à Crumpe.

La dissociation peut protéger quelqu'un sur le moment afin qu'il soit mentalement séparé d'une situation provoquant une douleur physique, une douleur émotionnelle ou les deux. Cette stratégie d'adaptation peut également être associée au gel et à la séparation de la personne du souvenir de l'événement traumatisant, selon une étude de 2017 dans la revue Rapports actuels de psychiatrie. Souvent, les victimes d'abus ou d'agression sexuelle signalent une dissociation lors de l'événement, une étude de 2015 dans la revue Médecine décrit. Certaines personnes rapportent avoir souvenirs brumeux d'un événement après coup en raison d'une dissociation. Même si le manque de mémoire claire ou le manque de sentiment d'attachement peuvent être choquants après coup, la dissociation peut empêcher quelqu'un d'avoir à soulager des souvenirs douloureux, a déclaré Dubovsky.

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Ruth Ellingsen, professeur clinicien agrégé de psychologie à l'Université de l'Oregon, a réitéré que pour certaines personnes, la dissociation peut être le seul moyen de rester en sécurité lorsqu'elles sont victimes de violence. “Il y a aussi des moments où tenter de fuir une situation peut entraîner davantage de blessures”, a déclaré Ellingsen à Crumpe. “Par exemple, si vous êtes un enfant victime de maltraitance, [flight] pourrait potentiellement aggraver les abus.

Dans des scénarios comme celui-ci, le gel et la déconnexion font plus que séparer émotionnellement quelqu'un du stress ; cette réponse peut être la meilleure décision pour la survie.

Des problèmes peuvent survenir si les gens continuent à se dissocier même une fois séparés du traumatisme intense, au lieu de s'appuyer sur d'autres mécanismes d'adaptation, tels que la pleine conscience, la méditation ou l'aide d'un professionnel, a déclaré Ellingsen.

Dubovsky et Ellingsen ont expliqué que les personnes qui continuent de se dissocier sont souvent aux prises avec le stress quotidien, comme respecter les délais de travail ou parler avec leurs pairs. Beaucoup se sentent détachés dans leurs relations et peuvent se retrouver distraits lors de ce qui était autrefois des interactions ou des tâches habituelles. Il est possible que, parce que la déconnexion de l'événement traumatisant les a gardés « en sécurité » ou du moins détachés des mauvais souvenirs, ce mécanisme d'adaptation devienne la valeur par défaut pour d'autres formes de stress, a déclaré Ellingsen.

“Nous avons tendance à voir cela [overreliance on dissociation] lorsque les ressources d'adaptation habituelles sont épuisées”, a-t-elle déclaré. “Si vous vous dissociez beaucoup lorsque vous êtes confronté au stress, cela indique que vous n'avez peut-être pas de stratégies d'adaptation plus saines qui fonctionnent pour vous.”

Mais l’objectif de la lutte contre la dissociation chronique n’est pas de l’éliminer. Après tout, cela peut être une tactique utile pour survivre à une situation dangereuse. Mais les souvenirs de l'événement traumatisant sont souvent perturbateurs et douloureux, donc s'en éloigner pourrait signifier une meilleure qualité de vie après le traumatisme, a déclaré Dubovsky.

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