Un oiseau marin en voie de disparition fait preuve d’une surprenante flexibilité individuelle pour s’adapter au changement climatique

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La façon dont les animaux réagissent au changement climatique est essentielle pour déterminer si les populations persisteront ou disparaîtront. De nombreuses espèces modifient leur aire de répartition à mesure que l'environnement se réchauffe, mais jusqu'à présent, les mécanismes sous-jacents à ce phénomène restent flous. Pour l'oiseau marin le plus menacé d'Europe, le puffin des Baléares (Macareux mauretanicus), de nouvelles recherches ont révélé que la flexibilité comportementale individuelle et non la sélection évolutive est à l'origine du changement rapide de l'aire de migration de cette espèce. L'étude, dirigée par des biologistes de l'Université d'Oxford, a été publiée aujourd'hui dans la revue Actes de l'Académie nationale des sciences.

Les résultats pourraient aider à éclairer les stratégies de conservation des espèces d’oiseaux migrateurs vulnérables. Les résultats suggèrent également que les animaux individuels pourraient avoir une plus grande flexibilité comportementale pour répondre aux impacts du changement climatique qu’on ne le pensait auparavant, bien que cette adaptation comportementale puisse avoir des coûts cachés, rendant flou l’impact à long terme sur cette espèce.

Les puffins des Baléares ont une longue durée de vie, mais sont en danger critique d'extinction, principalement en raison du déclin des prises accessoires de la pêche, car ils peuvent être capturés par des hameçons de palangre et des filets maillants appâtés. Ils se reproduisent dans les coins reculés des îles Baléares de la Méditerranée, puis migrent pour passer l'été au large des côtes atlantiques de l'Espagne, de la France et, de plus en plus, du Royaume-Uni.

Depuis 2010, des chercheurs du département de biologie de l'université d'Oxford et de l'université de Liverpool, ainsi que des collaborateurs travaillant à Ibiza, suivent les colonies de Majorque à l'aide de dispositifs miniatures de géolocalisation embarqués. Cela a révélé que les oiseaux migrent de plus en plus vers le nord une fois qu'ils quittent la Méditerranée.

On ne savait cependant pas si ce changement était dû à des oiseaux individuels modifiant leur comportement ou à une sélection naturelle favorisant les oiseaux qui voyagent plus loin.

Pour répondre à cette question, les chercheurs ont comparé les traces de migration des mêmes individus marqués sur plusieurs années. Cela a révélé que les oiseaux individuels déplaçaient leur aire de répartition vers le nord de 25 km en moyenne par an.

Le co-auteur principal Joe Wynn (Département de biologie, Université d'Oxford et Institut de recherche aviaire « Vogelwarte Helgoland ») a déclaré : « Nous avons constaté que le meilleur indicateur de ce changement de comportement migratoire était la température moyenne de la surface de la mer pendant l'été. terrains, ce qui suggère que les oiseaux pourraient bien suivre les changements dans les ressources marines sous-jacentes. Le fait que les individus puissent faire preuve d'une telle flexibilité face au changement climatique rapide est encourageant.

Mais malgré cette flexibilité quant à leur destination estivale, les puffins des Baléares sont beaucoup plus contraints quant à l'endroit où ils se reproduisent, de sorte que migrer plus au nord signifie qu'ils doivent revenir plus loin en automne.

Le professeur Tim Guilford (Département de biologie, Université d'Oxford), co-auteur, a ajouté: «Nous avons constaté que les individus accélèrent leur migration de retour à mesure qu'ils se dirigent vers le nord, mais cela ne compense que partiellement la distance supplémentaire et ils reviennent quand même dans le nord.» Méditerranéen tardif. Nous ne savons pas encore comment de tels retards peuvent affecter leur succès de reproduction ou leur survie.

Cela soulève la question intrigante de savoir comment les oiseaux savent à quelle distance ils se trouvent de chez eux lorsqu'ils repartent vers la colonie. Pour étudier cela, les chercheurs ont comparé les estimations de distance des différents types de cartes que les puffins pourraient utiliser pour guider leurs décisions de migration.

Le co-auteur principal Patrick Lewin (Département de biologie, Université d'Oxford) a déclaré: «Nous avons constaté que l'itinéraire emprunté par chaque oiseau lors de voyages migratoires précédents était un bien meilleur indicateur de la vitesse de retour qu'une estimation de la distance en ligne droite jusqu'au point de départ.» colonie. Cela suggère que les oiseaux ne s'appuient pas sur une carte de navigation à grande échelle lors de leur migration, mais qu'ils ont plutôt une certaine mémoire de l'itinéraire qu'ils ont emprunté dans le passé.

« Il est possible que la mémoire des itinéraires individuels joue un rôle important dans la migration de nombreux autres oiseaux marins à longue durée de vie, mais des recherches supplémentaires sont nécessaires pour clarifier ce point », a-t-il ajouté.

Les puffins des Baléares appartiennent à l’un des groupes d’oiseaux les plus menacés au monde et sont eux-mêmes menacés d’extinction en tant qu’espèce. Cela inclut à la fois les menaces terrestres, telles que la prédation par les espèces envahissantes et la dégradation de l'habitat, et les menaces en mer, telles que les prises accessoires des pêcheries, la surpêche, la pollution et le développement de parcs éoliens.

Le collaborateur Pep Arcos de SEO/Birdlife a déclaré : « En plus des menaces directes sur terre et en mer, la menace croissante du changement climatique constitue un défi pour une espèce qui se reproduit dans un habitat aussi restreint. Les résultats de cette étude suggèrent que la flexibilité individuelle pourrait contribuer aux changements de répartition provoqués par le changement climatique en dehors de la saison de reproduction, mais la question reste ouverte de savoir quelles pourraient être les conséquences du changement climatique pour les oiseaux pendant la reproduction, lorsque leurs mouvements sont limités par les conditions climatiques. localisation de la colonie.

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