Certains dommages aux récifs coralliens peuvent être réparés

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Les récifs coralliens, qui comptent parmi les écosystèmes marins les plus beaux de la planète, sont en train de mourir. Quatre-vingt-dix pour cent d’entre eux auront probablement disparu d’ici 2050 en raison de la hausse des températures des océans et de la pollution. « Mais ce n’est pas que lorsqu’ils disparaissent, ils disparaissent pour toujours. Nous pouvons les reconstruire », a déclaré le Dr Timothy Lamont, biologiste marin travaillant à l'Université de Lancaster.

L'équipe de Lamont a évalué les efforts de restauration des récifs coralliens réalisés dans le cadre du programme de restauration des récifs coralliens MARS sur la côte indonésienne et a découvert que la plantation de coraux sur un réseau de cadres en acier recouverts de sable a ramené à la vie un récif complètement mort en seulement quatre ans. Il semble que nous puissions réparer quelque chose pour une fois.

Grandir dans les décombres

Le récif restauré examiné par l'équipe de Lamont a été endommagé par la pêche à l'explosif pratiquée il y a 30 à 40 ans. « Les gens utilisaient de la dynamite pour faire sauter le récif. Cela tue tous les poissons, les poissons flottent à la surface et vous pouvez tous les ramasser. Évidemment, cela est très dommageable pour l’habitat et laisse derrière lui des champs de décombres avec de nombreux squelettes de coraux », a déclaré Lamont.

Parce que ce rouble est en mouvement constant, culbutant et roulant, les larves de corail n'ont pas assez de temps pour grandir avant d'être écrasées. La première étape pour redonner vie aux récifs endommagés a donc été de stabiliser les décombres. Pour ce faire, les responsables du programme MARS ont utilisé des Reef Stars, des structures hexagonales en acier recouvertes de sable. “Ces structures sont reliées en réseaux et épinglées au fond marin pour réduire le mouvement des décombres”, a expliqué Lamont.

Avant que les étoiles de récif ne soient placées sur le fond marin, l’équipe MARS a attaché manuellement de petits coraux autour d’elles. Cela visait à accélérer la récupération par rapport au fait de laisser les larves de corail s'installer naturellement sur les structures en acier. Grâce à certaines mesures clés, cela a fonctionné. Mais on peut se demander si ces mesures reflètent tout ce que nous devons savoir.

Récifs coralliens artificiels

La mesure utilisée par l'équipe de Lamont pour mesurer le succès de la restauration du programme MARS était le bilan carbonaté, qui décrit une croissance globale de l'ensemble de la structure du récif. Selon Lamont, un récif corallien en bonne santé a un bilan carboné positif et produit environ 20 kilogrammes de calcaire par mètre carré et par an. C’est exactement ce que son équipe a mesuré sur des sites restaurés du récif indonésien. Mais même si le récif récupéré avait le même budget carboné qu’un récif sain, les organismes contribuant à ce budget étaient différents.

Un récif naturel intact est un mélange diversifié comprenant des espèces de coraux massifs, incrustants et plaqués comme polystyrène ou Porites, qui contribuent à environ un tiers du budget carbonaté. Les récifs restaurés étaient presque entièrement dominés par des coraux plus petits et ramifiés comme Stylophore, Acroporaet Pocillopore, qui sont toutes des espèces à croissance rapide initialement liées aux étoiles des récifs. La question était de savoir si le programme MARS avait atteint son incroyable temps de récupération des récifs de quatre ans en sacrifiant la biodiversité et en choisissant spécifiquement des coraux qui croissent plus rapidement.

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