Des récipients vieux de 1 000 ans découverts au Guatemala contenaient du tabac probablement utilisé comme « stupéfiants pour provoquer un sommeil profond, des visions et des transes divinatoires ».

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Des résidus sur des vases en céramique préhispaniques découverts au Guatemala contiennent des traces de nicotine, révèle une nouvelle analyse chimique.

Selon une étude publiée lundi 4 mars dans la revue Antiquité.

Alors que les premiers récits coloniaux et les études antérieures ont confirmé que la consommation de tabac était présente en Méso-Amérique, il y avait jusqu'à présent peu de preuves matérielles de cette pratique, selon un communiqué.

“Nous savions que le tabac était une substance très importante utilisée à diverses fins rituelles et thérapeutiques dans l'ancienne Mésoamérique et dans le Nouveau Monde”, co-auteur de l'étude. Oswaldo Chinchilla Mazariegos, professeur agrégé d'anthropologie et directeur des études de premier cycle en archéologie à l'Université de Yale, a déclaré dans le communiqué. “Cependant, les preuves archéologiques sont rares car les restes de tabac se conservent rarement bien.”

Un portrait royal de Cotzumalhuapa qui présente trois feuilles comparables aux feuilles de tabac.

Pour cette étude, les archéologues ont analysé des vases trouvés près de l'acropole d'El Baúl à Cotzumalhuapa en 2006 et 2007. Ils ont testé chimiquement des échantillons prélevés à l'intérieur de sept vases, et trois se sont révélés positifs pour des traces de tabac. Les chercheurs ont été surpris par les résultats, car la forme haute et étroite des récipients était similaire à celle généralement utilisée pour contenir des liquides. Cela pourrait signifier qu'au lieu d'être “fumé sous forme de feuille séchée ou reniflé sous forme de poudre”, le tabac “aurait également pu être consommé sous forme d'infusion liquide”, selon le communiqué.

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Il est également possible que des personnes de cette culture anonyme aient bu l'infusion liquide en fumant ou en reniflant du tabac, ont conclu les chercheurs.

L'ingestion de fortes concentrations de nicotine peut être toxique et même mortelle, c'est pourquoi un mélange de boisson laisse entendre que le tabac était utilisé lors de rituels comme “narcotiques pour provoquer un sommeil profond, des visions et des transes divinatoires”, ont écrit les chercheurs dans l'étude. Il existe des preuves antérieures que les Aztèques et les peuples autochtones des îles des Caraïbes participaient également à des rituels utilisant la nicotine.

“Nous espérions que l'analyse des résidus à l'intérieur de ces récipients bien conservés révélerait des détails sur l'utilisation de plantes dans des activités rituelles”, a déclaré Chinchilla Mazariegos dans le communiqué.

Les récipients en céramique ont été trouvés près des restes de bains de sudation à Cotzumalhuapa, ce qui constitue une preuve supplémentaire que les infusions de tabac pourraient avoir été utilisées dans des rituels de purification, ont noté les auteurs dans l'étude.

Cette découverte prouve également clairement que la consommation de tabac dans les Amériques a commencé plus tôt que ne le pensaient les experts. Cependant, il ne s’agit pas du premier exemple connu de tabagisme ; une étude de 2021 basée sur graines carbonisées trouvées dans le désert de l'Utah a déterminé que les gens fumaient du tabac il y a au moins 12 000 ans.

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