Les arguments contre l’heure d’été, présentés par un neurologue et expert du sommeil

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Alors que les Américains se préparent à avancer leur horloge d’une heure le dimanche 10 mars 2024, je me prépare au rituel annuel des reportages médiatiques sur les perturbations des routines quotidiennes causées par le passage de l’heure d’hiver à l’heure d’été.

Environ un tiers des Américains déclarent qu'ils n'attendent pas avec impatience ces changements d'heure semestriels. Et près des deux tiers souhaiteraient les éliminer complètement, contre 17 % qui n'en sont pas sûrs et 21 % qui souhaiteraient continuer à faire avancer et reculer leur horloge.

Mais les effets vont au-delà du simple inconvénient. Les chercheurs découvrent que « avancer » chaque mois de mars est lié à de graves effets négatifs sur la santé, notamment une augmentation des crises cardiaques et du manque de sommeil chez les adolescents. En revanche, le retour à l’heure standard à l’automne n’est pas associé à ces effets sur la santé, comme mes co-auteurs et moi l’avons expliqué dans un commentaire de 2020.

J'ai étudié les avantages et les inconvénients de ces rituels semestriels pendant plus de cinq ans en tant que professeur de neurologie et de pédiatrie et directeur de la division du sommeil du centre médical de l'université Vanderbilt. Il est devenu clair pour moi et pour beaucoup de mes collègues que le passage à l'heure d'été chaque printemps affecte la santé immédiatement après le changement d'heure et également pendant les près de huit mois pendant lesquels les Américains restent à l'heure d'été.

Pourquoi nos corps sont ébranlés par l'heure d'été

Les Américains sont partagés quant à savoir s’ils préfèrent l’heure d’été permanente ou l’heure standard permanente. Mais un nombre croissant d’États soutiennent l’heure standard permanente.

Cependant, les deux décalages temporels, aussi brusques soient-ils, ne sont pas égaux. L’heure normale se rapproche le plus de la lumière naturelle, avec le soleil directement au-dessus de midi ou vers midi. En revanche, pendant l'heure d'été de mars à novembre, le changement d'heure fait apparaître la lumière naturelle une heure plus tard le matin et une heure plus tard le soir, selon l'heure de l'horloge.

La lumière du matin est essentielle pour aider à définir les rythmes naturels du corps : elle nous réveille et améliore notre vigilance. La lumière du matin améliore également l'humeur : des boîtes lumineuses simulant la lumière naturelle sont prescrites pour une utilisation matinale pour traiter les troubles affectifs saisonniers.

Bien que les raisons exactes pour lesquelles la lumière nous active et améliore notre humeur ne soient pas encore connues, cela peut être dû aux effets de la lumière sur l'augmentation des niveaux de cortisol, une hormone qui module la réponse au stress, ou à l'effet de la lumière sur l'amygdale, une partie de le cerveau impliqué dans les émotions.

Les adolescents peuvent également souffrir d’un manque chronique de sommeil en raison des activités scolaires, sportives et sociales. Par exemple, de nombreux enfants commencent l’école vers 8 heures du matin ou plus tôt, ce qui signifie qu’à l’heure d’été, ils se lèvent et se rendent à l’école dans l’obscurité totale.

L’ensemble des preuves plaide en faveur de l’adoption d’une heure standard permanente à l’échelle nationale, comme j’en ai témoigné lors d’une audience du Congrès en mars 2022 et l’ai soutenu dans une récente déclaration de position pour la Sleep Research Society. L’American Medical Association a récemment demandé l’instauration d’une heure standard permanente. Et fin 2022, le Mexique a adopté l’heure standard permanente, citant les avantages en termes de santé, de productivité et d’économies d’énergie.

En 2024, les horloges avancent d’une heure à 2 heures du matin le dimanche 10 mars. Elles reculent à 2 heures du matin le dimanche 3 novembre.

Le plus grand avantage de l’heure d’été est qu’elle offre une heure de lumière supplémentaire en fin d’après-midi ou en soirée, selon la période de l’année, pour faire du sport, faire du shopping ou manger à l’extérieur. Cependant, l’exposition à la lumière plus tard dans la soirée pendant près de huit mois à l’heure d’été a un prix. Cette lumière prolongée du soir retarde la libération de mélatonine par le cerveau, l'hormone qui favorise la somnolence, ce qui à son tour interfère avec le sommeil et nous fait globalement moins dormir.

Étant donné que la puberté entraîne également une libération de mélatonine plus tard dans la nuit, ce qui signifie que les adolescents ont un retard dans le signal naturel qui les aide à s'endormir, les adolescents sont particulièrement sensibles aux problèmes de sommeil dus à la lumière prolongée du soir. Ce changement de mélatonine pendant la puberté dure jusqu’à la vingtaine.

L'effet « bordure ouest »

La géographie peut également faire une différence dans la façon dont l’heure d’été affecte les gens. Une étude a montré que les personnes vivant à l’ouest d’un fuseau horaire, qui ont la lumière plus tard le matin et plus tard le soir, dormaient moins que leurs homologues à l’est d’un fuseau horaire.

Cette étude a révélé que les résidents de la périphérie ouest présentaient des taux plus élevés d’obésité, de diabète, de maladies cardiaques et de cancer du sein, ainsi qu’un revenu par habitant inférieur et des coûts de soins de santé plus élevés. D’autres recherches ont montré que les taux de certains autres cancers sont plus élevés à l’ouest d’un fuseau horaire.

Les scientifiques pensent que ces problèmes de santé pourraient résulter d’une combinaison de privation chronique de sommeil et de « désalignement circadien ». Le désalignement circadien fait référence à un décalage temporel entre nos rythmes biologiques et le monde extérieur. En d’autres termes, le calendrier des activités quotidiennes de travail, d’école ou de sommeil est basé sur l’horloge plutôt que sur le lever et le coucher du soleil.

Une brève histoire de l’heure d’été

Le Congrès a institué l’heure d’été toute l’année pendant la Première et la Seconde Guerre mondiale, et encore une fois pendant la crise énergétique du début des années 1970. Mais la popularité de l’heure d’été toute l’année est tombée de 79 % à 42 % après son entrée en vigueur en janvier 1974, en grande partie à cause de problèmes de sécurité concernant les enfants qui vont à l’école dans l’obscurité.

L’idée à l’époque était qu’avoir plus de lumière plus tard dans l’après-midi permettrait d’économiser de l’énergie en réduisant le besoin d’éclairage électrique. Cette idée s'est depuis révélée largement inexacte, car les besoins en chauffage peuvent augmenter le matin en hiver, tandis que les besoins en climatisation peuvent également augmenter en fin d'après-midi en été.

Après la Seconde Guerre mondiale, il incombait aux gouvernements des États de désigner les dates de début et de fin de l’heure d’été. Cependant, parce que cela a créé de nombreux problèmes de planification et de sécurité des chemins de fer, le Congrès a adopté la Loi uniforme sur l'heure en 1966. Cette loi fixait les dates d'heure d'été à l'échelle nationale du dernier dimanche d'avril au dernier dimanche d'octobre. En 2007, le Congrès a modifié la loi pour étendre la période pendant laquelle l'heure d'été est en vigueur du deuxième dimanche de mars au premier dimanche de novembre – dates qui restent en vigueur aujourd'hui.

Mais l’Uniform Time Act permet aux États et territoires de désactiver l’heure d’été. L'Arizona et Hawaï sont à l'heure standard permanente, tout comme Porto Rico, les îles Vierges américaines, les îles Mariannes du Nord, Guam et les Samoa américaines.

Un paysage changeant

En mars 2024, 17 États avaient adopté des lois pour adopter l’heure d’été toute l’année. Mais la loi fédérale exige qu’ils attendent que le Congrès, et dans certains cas aussi les États voisins, agissent. Plus de deux douzaines d’États ont introduit une législation relative au changement d’heure en 2023, mais aucune loi n’a été adoptée.

Pendant ce temps, les propositions de lois et de résolutions en faveur de l’heure normale permanente sont passées de 15 % en 2021 à 37 % en 2024.

En mars 2022, le Sénat américain a adopté la Sunshine Protection Act dans le but de rendre l’heure d’été permanente. Mais la Chambre n’a pas fait avancer ce projet de loi. Le sénateur de Floride Marco Rubio a réintroduit le projet de loi le 1er mars 2023, mais ce projet de loi n'a pas progressé.

Le pic d’activité parmi les États cherchant à rompre avec ces changements semestriels reflète la façon dont de plus en plus de personnes reconnaissent les inconvénients de cette pratique. Il appartient désormais aux législateurs de décider s'il faut mettre fin au décalage horaire et choisir soit une année complète d'horloges plus alignées avec le soleil, soit prolonger artificiellement le jour de plus de la moitié de l'année, pour le meilleur ou pour le pire. .

Cet article édité est republié à partir de La conversation sous licence Creative Commons. Lis le article original.

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