Les oiseaux tropicaux pourraient mieux tolérer le réchauffement que prévu, selon une étude

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Considérez le globe qui tourne silencieusement dans l’espace. Ses pôles et son milieu, l'équateur, restent relativement stables, thermiquement parlant, pendant toute la durée du tour annuel de la Terre autour du soleil. Les espaces situés entre les zones tempérées de la Terre connaissent des saisons, avec leurs températures extrêmes caractéristiques.

Il s’ensuivrait que les animaux qui ont évolué dans chacune de ces zones devraient leur correspondre physiologiquement. Nous nous attendons à ce que les animaux tropicaux supportent un certain degré de chaleur, mais pas de fortes variations de température. Cela semble être le cas des ectothermes tropicaux, ou animaux à « sang froid » comme les amphibiens, les reptiles et les insectes. Cependant, dans une étude unique en son genre sur les endothermes à « sang chaud », une équipe Urbana-Champaign de l'Université de l'Illinois a découvert que les oiseaux tropicaux peuvent très bien gérer les variations thermiques.

« Nous avons testé l'hypothèse de la variabilité climatique, qui prédit que les organismes ne peuvent pas gérer les variations parce qu'ils ne les ont pas vues au cours de l'évolution », a déclaré Jeff Brawn, co-auteur de l'étude et professeur émérite au Département des ressources naturelles et des sciences de l'environnement (NRES). ), qui fait partie du Collège des sciences de l'agriculture, de la consommation et de l'environnement (ACES) de l'Illinois. « Cela est peut-être vrai pour les ectothermes, mais les preuves ne sont pas encore là pour les oiseaux des néotropiques. Nous savons maintenant qu'ils sont capables de le gérer. »

Le changement climatique peut augmenter la température annuelle moyenne sous les tropiques, ainsi que dans les microclimats comme les lisières des forêts ou la canopée des arbres. L’étude donne l’assurance que, du moins si l’on considère uniquement la température, les oiseaux tropicaux devraient se porter bien. Pourquoi est-ce important ?

« Les Néotropiques abritent à eux seuls 40 % des espèces d'oiseaux de la planète. Quiconque s'intéresse aux oiseaux devrait se soucier de ce qui se passe sous les tropiques », a déclaré Brawn. « En outre, les oiseaux sont importants pour l'intégrité globale des systèmes forestiers tropicaux, en limitant les populations d'insectes susceptibles d'endommager les arbres. »

Brawn et son co-auteur Henry Pollock, qui a effectué des recherches postdoctorales au NRES, ont déjà montré que les oiseaux tempérés et tropicaux peuvent résister à des températures extrêmes, réfutant ainsi l'hypothèse de la variabilité climatique selon les latitudes. Leur nouvelle étude explique si la variation dans Les habitats sont importants pour des groupes spécifiques d’oiseaux tropicaux.

De nombreux oiseaux tropicaux passent leur vie dans les profondeurs du sous-étage forestier. Leurs grands yeux suggèrent qu’ils sont bien adaptés à l’obscurité, où les températures restent relativement fraîches et stables. À l’inverse, d’autres groupes d’oiseaux se faufilent entre la canopée forestière et son sol, ou entrent et sortent des trouées et des lisières de la forêt. Selon Pollock, ces oiseaux pourraient avoir une plus grande tolérance aux fluctuations de température que leurs homologues du sous-étage.

Il a capturé des oiseaux de 89 espèces au Panama et, à l'aide d'une technique appelée respirométrie, a mesuré leurs taux métaboliques dans une plage de températures. Les oiseaux ont été refroidis en toute sécurité et renvoyés dans leurs habitats après les tests. Il a également profité des données à long terme des stations météorologiques fournies par le Smithsonian Tropical Research Institute pour documenter les différences de température entre les microclimats forestiers.

« Si vous mesurez la température dans une zone dégagée par rapport à celle d'une forêt, il existe de grandes différences », a déclaré Pollock, aujourd'hui directeur exécutif du Southern Plains Land Trust. « Mais nous n'avons trouvé aucune preuve que ces différences se traduisaient par une plus grande tolérance à la température parmi les groupes d'oiseaux tropicaux. »

Les observations à long terme indiquent que lorsque les forêts tropicales se fragmentent en raison de la déforestation, un phénomène croissant, certains groupes d'oiseaux sont plus susceptibles de décliner. Les oiseaux des sous-étages insectivores sont parmi les plus durement touchés. Pendant des décennies, les ornithologues tropicaux ont cru que les tolérances étroites de température pourraient être à l’origine du déclin des oiseaux du sous-étage, mais cette étude suggère le contraire.

Pollock s'empresse de souligner qu'il n'a mesuré qu'un seul aspect de l'environnement thermique d'un organisme. Dans le monde réel, la température n’augmente pas de manière isolée ; généralement, lorsque la température augmente, le rayonnement solaire augmente également. L'humidité et les précipitations entrent également en ligne de compte. Et toutes ces choses font partie de l’équation de la perte d’habitat et du changement climatique.

Néanmoins, un aspect de la variabilité climatique et des hypothèses microclimatiques peut, pour l’instant, être mis de côté pour les oiseaux tropicaux.

« Il y a très peu de bonnes nouvelles pour les oiseaux tropicaux de nos jours, mais il est réconfortant de constater que nous avons éliminé un facteur susceptible de nuire au changement climatique. Ce n'est en fait pas une surprise ; les oiseaux sont très adaptables », a déclaré Brawn. « La tolérance à la chaleur à elle seule présente une situation incomplète, mais cela constitue une preuve empirique supplémentaire que, s'il fait plus chaud, les oiseaux tropicaux pourraient être capables de tolérer un certain niveau de chaleur. »

L'étude intitulée « Support équivoque à l'hypothèse de la variabilité climatique au sein d'un assemblage d'oiseaux néotropicaux » est publiée dans Écologie. Cette recherche a été financée en partie par une bourse de recherche supérieure de la National Science Foundation accordée à Henry Pollock ; une subvention du Centre de recherche et de développement d'ingénieurs du US Army Corps of Engineers – Laboratoire de recherche en génie de la construction (ERDC-CERL) (n° W9132T-11-2-0010) et une subvention de l'Institut national de l'alimentation et de l'agriculture du Département de l'agriculture des États-Unis (n° 875370) ) à Jeff Brawn.

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