Les plans actualisés de gestion des risques chimiques de l'EPA agacent les groupes industriels

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L'Agence américaine de protection de l'environnement (EPA) a publié les derniers amendements à son programme de gestion des risques (RMP) qui visent à mieux protéger les communautés contre les accidents survenus dans les installations chimiques. Cependant, les organismes industriels ont réagi par de vives critiques, arguant que les règles pourraient en réalité compromettre la sécurité dans les usines chimiques.

Les nouvelles règles de l'EPA s'appliquent à près de 12 000 installations chimiques qui fonctionnent dans le cadre du RMP. Ils exigent que les centrales les plus dangereuses évaluent et mettent en œuvre des technologies plus sûres et d’autres mesures de prévention des accidents, et exigent également que les opérateurs tiennent compte de la possibilité d’événements météorologiques extrêmes – notamment les ouragans, les inondations et toute perte d’électricité associée – dans leurs plans d’urgence.

Il y a deux ans, le Government Accountability Office du Congrès américain a averti que près d'un tiers des installations chimiques stockant des substances dangereuses aux États-Unis sont situées dans des zones présentant des « risques naturels » qui pourraient être exacerbés par le changement climatique.

Le RMP mis à jour de l'EPA impose également des audits de conformité par des tiers et des enquêtes d'analyse des causes profondes pour les installations chimiques où des accidents se sont déjà produits. Des règles plus strictes seront également imposées aux installations qui semblent plus sujettes aux accidents et qui présentent le plus grand risque pour les communautés. Ces installations devront également garantir que les informations sur les rejets de produits chimiques sont partagées en temps opportun avec les intervenants locaux et doivent fournir leurs informations sur les dangers chimiques aux communautés situées dans un rayon de six milles autour de l'usine.

Selon les estimations de l'EPA, les fuites provenant des installations RMP causent chaque année plus de 540 millions de dollars (425 millions de livres sterling) de dommages. L'agence calcule que 131 millions de personnes vivent à moins de cinq kilomètres des installations du RMP.

Menace potentielle pour la sécurité

Dans une déclaration publiée en réponse aux amendements de l'EPA, le président de l'Alliance pour la distribution de produits chimiques, Eric Byer, a mis en garde contre le « potentiel des règles finales à servir de feuille de route aux terroristes visant à militariser les installations chimiques ».

« En vertu de cette règle, les installations réglementées devront divulguer des informations sensibles à toute personne résidant, travaillant ou passant beaucoup de temps dans un rayon de six miles », a déclaré Byer. « L'absence d'un « besoin de savoir » ou d'une exigence de contrôle pour les demandes d'informations augmentera le risque que des informations sensibles sur les produits chimiques tombent entre de mauvaises mains.

Byer a ajouté que cette possibilité est particulièrement alarmante compte tenu de l’expiration du programme de normes antiterroristes pour les installations chimiques en juillet 2023, qui a déjà accru la vulnérabilité des opérations chimiques aux attaques terroristes. Il a également fait valoir que les règles imposeraient une pression financière supplémentaire aux membres de l'ACD qui s'y conforment déjà, en particulier à une époque où nombre d'entre eux sont confrontés à des difficultés financières.

L'American Chemistry Council (ACC), un organisme professionnel qui représente les entreprises chimiques, a également exprimé des réserves quant aux règles mises à jour du RMP. « Nous sommes très préoccupés par la décision de l'EPA d'abandonner un processus collaboratif et basé sur des données qui a contribué à réduire les incidents liés aux produits chimiques de près de 80 % depuis l'adoption du RMP », a déclaré Kimberly Wise White, vice-présidente des affaires réglementaires et scientifiques de l'ACC. « Au lieu de cela, l'agence a décidé de supprimer d'importantes garanties réglementaires et d'imposer des mandats irréalisables qui pourraient mettre en danger la sécurité des installations qui apportent une contribution vitale à des secteurs critiques, notamment la production alimentaire, la purification de l'eau et la production d'énergie. »

Bien que l'ACC soutienne certains aspects de la règle finale, y compris son approche de l'analyse des causes profondes des incidents de sécurité des procédés, l'organisation s'inquiète du fait qu'elle oblige les entreprises à partager des informations détaillées sur les risques chimiques spécifiques dans leurs installations, supprimant ainsi les garanties mises en place après les attentats terroristes du 11 septembre 2001.

« Cette exigence pourrait constituer une menace pour la sécurité nationale en créant des opportunités pour des acteurs malveillants d'utiliser des informations sensibles pour cibler une installation ou perturber les réponses aux urgences », a averti l'ACC. L'organisation a également averti que les nouvelles règles pourraient entraver les chaînes d'approvisionnement en obligeant les installations de fabrication à abandonner les processus impliqués dans la production de produits chimiques utilisés dans la fabrication de semi-conducteurs, de systèmes d'énergie propre et de véhicules électriques.

Cependant, les groupes environnementaux ont applaudi la réglementation mise à jour sur les RMP. « Bien qu'il reste certainement plus à faire pour prévenir les catastrophes chimiques, la règle de l'EPA constitue un pas en avant majeur pour garantir que les installations les plus dangereuses mettent en œuvre des technologies plus sûres et fournissent un meilleur accès du public à l'information », a déclaré Kathleen Riley, avocate chez Earthjustice. « Nous exhortons l'industrie à mettre en œuvre ces mesures vitales sans délai », a-t-elle déclaré.

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