Un procès ouvre un rapport sur une mauvaise conduite en recherche qui pourrait entraîner le licenciement d'un professeur de Harvard

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Les accusations de mauvaise conduite en recherche déclenchent souvent des enquêtes approfondies, généralement menées par l'établissement où la mauvaise conduite aurait eu lieu. Ces enquêtes sont des questions d'emploi internes, et de fausses accusations peuvent potentiellement détruire inutilement la carrière d'une personne. En conséquence, la plupart de ces enquêtes restent totalement confidentielles, même une fois terminées.

Mais tous les détails d’une enquête pour mauvaise conduite menée par l’Université Harvard ont été rendus publics cette semaine par un chemin inhabituel. La professeure accusée de mauvaise conduite, Francesca Gino, avait intenté une action en justice de plusieurs millions de dollars, visant à la fois Harvard et une équipe de chercheurs externes qui l'accusaient de mauvaise conduite. Harvard a soumis le rapport de son enquêteur dans le cadre de sa tentative de rejet d'une partie de la poursuite, et le juge chargé de l'affaire l'a rendu public.

Nous avons couvert l'une des études en cause au moment de sa publication. Elle a depuis été rétractée et nous mettrons à jour notre couverture initiale en conséquence.

Les allégations d'inconduite mènent à des poursuites

Gino, actuellement en congé administratif, était professeur à la Harvard Business School, où elle effectuait des recherches sur le comportement humain. L’une de ses études les plus importantes (celle que nous avons couverte) a suggéré que signer un formulaire avant de le remplir incitait les gens à remplir son contenu avec plus de précision que s’ils remplissaient d’abord le formulaire puis le signaient.

Curieusement, pour un article sur l’honnêteté, il présentait un certain nombre de problèmes. Certains de ses auteurs originaux avaient tenté de revenir en arrière et de développer l'article, mais se sont rendu compte qu'ils étaient incapables de reproduire les résultats. Cela semble avoir incité un groupe de chercheurs comportementaux qui écrivent sur le blog Data Colada à examiner plus attentivement les résultats qui ne se sont pas reproduits, et ont alors trouvé des indications selon lesquelles les données étaient fabriquées. Cela a fait retirer le document.

Gino n'a pas été impliqué dans la fabrication des données. Mais l'attention de l'équipe de Data Colada (Uri Simonsohn, Leif Nelson et Joe Simmons) avait été attirée sur le document. Ils ont trouvé des indications supplémentaires de problèmes complètement indépendants dans d'autres données de l'article qui provenaient de son travail, ce qui les a amenés à examiner des articles supplémentaires de Gino, trouvant des preuves d'une fraude potentielle dans la recherche dans quatre d'entre eux.

Mais avant de le publier sur son blog, l'équipe de Data Colada avait fourni ses preuves à Harvard, qui a lancé sa propre enquête. Leurs messages ont été publiés après que l'enquête de Harvard ait conclu que les recherches de Gino présentaient de graves problèmes, et elle a été mise en congé administratif alors que l'université envisageait de révoquer son mandat. Il a également alerté les revues qui avaient publié les trois articles non encore rétractés sur ces questions.

Les choses auraient pu s'arrêter là, sauf que Gino a intenté une action en diffamation contre Harvard et l'équipe de Data Colada, affirmant qu'ils « avaient travaillé ensemble pour détruire ma carrière et ma réputation, même s'ils admettaient qu'ils n'avaient aucune preuve prouvant leurs allégations ». Dans le cadre de la poursuite de 25 millions de dollars, elle a également accusé Harvard d'avoir mal géré son enquête et de ne pas avoir suivi les procédures appropriées.

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