Les terres inondées au large de l'Australie étaient un point chaud aborigène lors de la dernière période glaciaire, révèlent 4 000 artefacts en pierre

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Une analyse de plus de 4 000 artefacts en pierre découverts sur une île au nord-ouest de l’Australie donne un aperçu de la vie aborigène il y a des dizaines de milliers d’années.

Cette découverte souligne les « liens à long terme » qu'entretiennent les peuples autochtones avec l'Australie d'aujourd'hui, a déclaré David Zeanahanthropologue à la California State University, Sacramento et auteur principal d'une nouvelle étude décrivant l'analyse.

Les divers artefacts trouvés sur l'île révèlent également des informations fascinantes sur les mouvements de personnes entre le continent australien et l'île, en particulier au plus fort de la dernière période glaciaire, il y a entre 29 000 et 19 000 ans, selon l'étude publiée le 1er avril. dans la revue Examens scientifiques du Quaternaire.

À cette époque, le niveau de la mer était suffisamment bas pour exposer le plateau continental entre l'Australie et ce qui est aujourd'hui l'île Barrow, un territoire de 78 milles carrés (202 kilomètres carrés) situé à environ 37 milles (60 km) au large de la côte nord-ouest de l'Australie. Il y a des milliers d'années, il aurait formé le haut plateau d'une vaste plaine continue s'étendant sur plus de 4 200 miles carrés (10 800 km carrés), a déclaré Zeanah à Crumpe.

Les archéologues savaient déjà que des gens vivaient autrefois sur l'île, principalement grâce à un trésor de preuves archéologiques laissés dans des abris sous roche – le plus célèbre étant celui appelé Boodie Cave. Mais pour ces nouvelles recherches, les scientifiques ont regardé au-delà des grottes de l'île pour explorer plusieurs gisements à ciel ouvert disséminés sur l'île Barrow.

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Les chercheurs ont trouvé plus de 4 000 artefacts en pierre sur l’île Barrow, ce qui indique qu’il s’agissait d’un haut lieu autochtone au cours de la dernière période glaciaire.

Pendant trois ans, ils ont examiné 4 400 outils de tranchage, de coupe et de meulage provenant de différents sites. Ce qui a surpris les chercheurs, c'est la variété des compositions des artefacts. La plupart des outils trouvés dans les grottes étaient fabriqués à partir de calcaire, le matériau géologique le plus abondant de l'île. En revanche, celles découvertes sur les sites en plein air étaient principalement constituées de roches, notamment ignées et de grès, qui correspondaient à des sources situées sur le continent australien.

Les résultats montrent “une diversité surprenante dans la composition des outils en pierre sur une zone relativement petite”, a déclaré Tiina Manne, archéologue à l'Université du Queensland en Australie, qui n'a pas participé à la recherche.

Cette diversité est significative car elle révèle des détails sur les personnes qui fréquentaient l'île Barrow, a déclaré Zeanah.

L'île Barrow (encadrée en rouge) est un territoire de 78 milles carrés (202 kilomètres carrés) situé à environ 37 milles (60 km) au large de la côte nord-ouest de l'Australie.

“Les sites ouverts fournissent des liens clairs avec les géologies du continent, ce qui laisse entendre que les gens utilisaient la plaine côtière qui est actuellement sous l'eau”, a déclaré Zeanah. Un exemple qu’il a trouvé particulièrement intriguant était celui des meules plates et arrondies provenant de sources géologiques situées au-delà de l’île Barrow. L'équipe a découvert que ces pierres étaient usées par l'eau, ce qui suggère qu'avant d'être transformées en outils de broyage, elles avaient été sélectionnées à la main dans le lit des cours d'eau ou dans les régions de marée, peut-être dans les plaines côtières ou les rivières qui traversaient peut-être la plaine exposée qui autrefois. reliait l’île Barrow à l’Australie continentale lorsque le niveau de la mer était bas.

L'indication selon laquelle de nombreux outils de l'île provenaient d'endroits éloignés est passionnante, a déclaré Zeanah, car elle suggère que l'ancienne plaine exposée pourrait avoir été une voie de commerce et d'échange entre différents groupes.

“Ce n'était probablement pas comme si un seul groupe de personnes se déplaçait de façon saisonnière à travers les plaines”, a déclaré Zeanah. “La zone est vaste. Les matériaux peuvent avoir été transmis par le commerce, ou par les Autochtones passant de groupe en groupe. Cela implique donc un réseau social.”

La présence de ces meules sur l'île Barrow conforte l'idée selon laquelle les mouvements de masse et le partage des connaissances se sont déroulés pendant des milliers d'années à travers ce paysage, ont déclaré les auteurs de l'étude.

“Ce que cela nous suggère, c'est que les gens savaient qu'il n'y avait pas de bonne pierre sur l'île Barrow et qu'ils apportaient souvent des pavés pour agrémenter le paysage, afin de pouvoir y revenir à l'avenir”, a déclaré Zeanah. “Cela montre beaucoup de logistique, de prévoyance et une bonne connaissance du paysage, je pense.”

Les chercheurs ne savent pas pourquoi la composition géologique des outils de la grotte diffère de celle trouvée à l’extérieur. L'explication la plus probable est que les artefacts en pierre calcaire ne survivent pas à l'exposition en surface, tout comme les artefacts en pierre plus dure provenant du continent. Une autre possibilité concerne la façon dont le niveau de la mer a augmenté à mesure que la période glaciaire diminuait, ce qui aurait progressivement séparé l'île Barrow du continent et restreint la circulation des personnes à travers la plaine. Dans Boodie Cave, seule une poignée d’outils découverts étaient fabriqués à partir de roches provenant d’ailleurs. Et dans l’environnement protégé des grottes, il a été possible de montrer que ces outils ont tendance à être plus anciens et qu’ils pourraient donc avoir été déposés plus tôt, lorsque le niveau de la mer était au plus bas.

Il est donc probable que ces outils distants aient été amenés sur le site par des groupes qui pouvaient se déplacer librement entre l'île Barrow et le continent. Les outils en pierre calcaire ont été utilisés de manière plus intensive lorsque la montée du niveau de la mer a commencé à couper l'île du continent, ont indiqué les auteurs de l'étude. Cette séparation aurait poussé les habitants des îles à s'installer dans des grottes et à dépendre du calcaire local abondant pour fabriquer leurs outils, suggèrent les chercheurs.

Les Thalanyji, dont les représentants ont co-écrit l'étude avec Zeanah et ses collègues, notent qu'il existe des histoires orales sur les îles de leur pays maritime. Zeanah espère que cette nouvelle recherche contribuera à mettre en évidence ces liens anciens.

L'étude est “absolument unique en Australie”, a déclaré Manne. “Il fournit un enregistrement de l'utilisation des paysages désertiques côtiers et de l'arrière-pays par les peuples autochtones au cours d'une période pratiquement inconnue ailleurs sur le continent, car d'autres zones côtières et arrière-pays similaires se trouvent désormais noyées sous la mer.”

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